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SpaceX rénove l'ancien banc d'essai Falcon 9 à McGregor

SpaceX rénove l'ancien banc d'essai de la première étape Falcon 9 sur son site d'essai de McGregor, au Texas. Des photos aériennes récentes montrent que les ouvriers ont installé des échafaudages près du stand et ont retiré la grande tour autrefois utilisée pour accéder aux gradins du stand. Elon Musk a confirmé que le travail est lié à la conversion du support pour tester les moteurs Raptor. SpaceX poursuit également les travaux sur un nouveau banc d’essai de deuxième phase. Réaménagement du banc d’essai:

L'ancien banc d'essai de la première étape – surnommé le «trépied», en raison de sa forme – a été construit par Beal Aerospace. Beal possédait et exploitait les installations de McGregor de la fin des années 90 jusqu'en 2000, année de la fermeture de l'entreprise.

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Après la prise de possession de l'installation par SpaceX en 2003, ils prévoyaient de modifier le trépied afin de prendre en charge la première étape du Falcon 5, un lanceur à lancement moyen prévu. Finalement, SpaceX a annulé le Falcon 5 au profit d'un plus gros lanceur, le Falcon 9.

Au sommet du trépied, SpaceX a ajouté une haute tour avec des sols rétractables pour permettre aux ingénieurs d'accéder à l'ensemble du premier étage. Plus tard, un grand inverseur de flamme refroidi à l'eau a été ajouté à la base du support pour aider à détourner les gaz d'échappement des moteurs du premier étage.

Le trépied a été utilisé pour tester les 9 moteurs Merlin de chaque première étape du Falcon 9 de 2008 à la mi-2015. Son premier essai – un allumage de deux des moteurs de la première étape de qualification – a eu lieu en 2008.

Lorsque SpaceX est passé du Falcon 9 v1.1 au Falcon 9 Full Thrust amélioré, ils ont choisi de construire un plus grand banc d’essai partiellement souterrain pour les premières étapes. Cela résoudrait plusieurs problèmes à la fois, tels que l'abaissement du niveau sonore des tests, la nécessité de ne pas mettre à jour le trépied pour fonctionner avec les propulseurs refroidis de Full Thrust et la possibilité de tester les trois boosters Falcon Heavy en même temps.

En fin de compte, SpaceX a choisi de ne pas tester l'intégralité du Falcon Heavy chez McGregor, il ne testait qu'un booster à la fois. Ils ne testent les trois cœurs que sur la rampe de lancement, lorsqu'ils effectuent le test au feu statique traditionnel. En tant que tel, le support est resté dans une configuration monocœur.

Après que la première étape finale de la v1.1 – pour la mission Jason-3 – ait été testée sur trépied, le support a été mis en sommeil. De la fin de 2015 à nos jours, toutes les premières étapes du Falcon 9 ont été testées sur le nouveau banc d'essai.

Le trépied est inactif depuis 2015 – dans le même état que lorsqu’il a été laissé lorsque la première étape de Jason 3 a été supprimée.

Cependant, des images aériennes récentes montrent que le support est presque inactif.

Le banc d'essai du trépied McGregor de SpaceX est en cours de modification – via la photo aérienne de Gary Blair pour NSF / L2

La tour d'accès du trépied a été complètement retirée et posée sur le côté. De nombreux objets qui se trouvaient autrefois sur le pont supérieur du trépied ont été retirés, notamment les lignes de propulseur et un grand réservoir derrière la tour.

Selon Elon Musk, PDG de SpaceX, le trépied est en cours de modification pour devenir un nouveau banc d’essai vertical Raptor.

Oui, ce sera le banc d’essai vertical Raptor. Espérons que cela permettra de simplifier la conception de Raptor, comme l'usure de l'arbre

– Elon Musk (@elonmusk) le 14 octobre 2019

Actuellement, SpaceX ne dispose que de deux banc d’essai horizontaux Raptor. Ceci est probablement suffisant pour le futur proche – bien que chaque booster Super Heavy nécessitant entre 24 et 37 Raptors, SpaceX aura besoin de tous les bancs d’essai possibles.

Plus tôt cette année, Elon Musk, PDG de SpaceX, avait déclaré que SpaceX envisageait de convertir Starhopper en un banc d’essai vertical pour Raptor après son dernier vol de 150 m.

Il n’est pas clair si SpaceX entend toujours utiliser Starhopper comme banc d’essai – ou à quel endroit les essais qui y sont réalisés pourraient même avoir lieu.

Le deuxième stand horizontal de Raptor a été achevé plus tôt cette année. Deux rapaces ont été vus installés dans les stands jumeaux plus tôt ce mois-ci.

Deux moteurs Raptor, un installé dans chaque banc d’essai horizontal. Le nouveau support, en haut à gauche, avec le support d'origine, à droite. Crédit: photo d'avion zoomée / recadrée de l'extérieur du périmètre de l'installation par Gary Blair pour NSF / L2.

Les numéros de série des deux rapaces sont inconnus. Cependant, ils ne font pas partie des trois Raptors qui ont été temporairement installés sur Starship Mk. 1 – comme Mk. 1 étaient encore installés lorsque la photo a été prise.

Toujours à McGregor, SpaceX poursuit ses travaux sur un nouveau banc d’essai de deuxième étape. La conception du stand est similaire à celle du nouveau stand de la première étape et elle est située loin des stands existants sur le site d’essai.

La construction a commencé en 2015 – mais a été interrompue après la construction de la tranchée à flammes. Les travaux ont repris fin 2017 et ont progressé lentement depuis.

Récemment, un deuxième étage de Falcon 9 – moins son moteur Merlin Vacuum – est apparu près du stand. Ceci peut être utilisé pour les contrôles d'ajustement et pour qualifier les systèmes d'alimentation. De plus, les lignes de propergol reliant les réservoirs de stockage à proximité du stand semblent avoir été connectées.

Le deuxième banc d’essai en construction. Un deuxième réservoir est visible juste derrière la tranchée de la flamme, et les lignes de propulseur du stand sont visibles à gauche. Crédit: Gary Blair pour NSF / L2.

Le nouveau support contribuera à alléger la charge sur le support existant de la deuxième étape, en particulier lorsque SpaceX commencera à augmenter la cadence de lancement de Starlink.

Il sera peut-être en mesure de reprendre complètement les essais de la deuxième étape, ce qui réduirait l'impact sur les bancs d'essai adjacents.

(Toutes les photographies aériennes du pilote local Gary Blair, qui prend des photos périodiques lorsqu'il vole près de la zone pour les mises à jour L2 McGregor de la NSF.)

La rénovation de l'ancien banc d'essai Falcon 9 après SpaceX chez McGregor est apparue pour la première fois sur NASASpaceFlight.com.