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Rocket Lab s'apprête à lancer Electron Flight 9 alors que les travaux sur le nouveau pad américain se poursuivent

Jeudi, Rocket Lab tentera de lancer sa neuvième mission totale depuis sa création en 2017 et sa cinquième mission en 2019, la plus performante à ce jour pour la société. La charge utile consiste en un seul satellite fourni par Astro Digital en Californie dans le cadre d'un vol dédié. La fenêtre de lancement de 14 jours a été ouverte lundi à midi NZDT, mais a par la suite été reportée à mercredi après-midi – désormais à 14h22 NZDT – en raison des conditions météorologiques défavorables.

Lancement électronique:

La mission a été surnommée "As The Crow Flies", qui fait référence à la plate-forme de satellites Corvus d'Astro Digital allant des CubeSats 6U et 16U aux engins spatiaux de classe ESPA. (Corvus est aussi un genre d'oiseau qui inclut le corbeau). Ce sera le premier vol d'Astro Digital avec Rocket Lab.

La charge utile du neuvième lancement d’Electron est le démonstrateur de technologie Palisade, un CubeSat 16U doté d’un système de propulsion intégré, un système de communication fourni par Astro Digital et une version avancée du logiciel de vol MAX de Advanced Solutions Incorporated. La masse du satellite n'a pas été révélée.

Palissade encapsulée dans le carénage de la charge utile d’Electron après intégration – crédit: Rocket Lab

Comme pour la plupart des missions précédentes, Electron de Rocket Lab utilisera sa phase de kick brevetée, propulsée par le propulseur imprimé en 3D «Curie». La phase de lancement permet plus de flexibilité et de précision lors du déploiement de satellites sur leurs orbites cibles, et est également capable de désorbiter à la fin d'une mission.

La fusée Electron qui lancera la mission a été livrée au Launch Complex 1, ou LC-1, le 12 septembre, pour des essais pré-vol et une intégration. Le véhicule était entièrement empilé et a ensuite été déployé sur la rampe de lancement le 2 octobre.

Le lendemain, les équipes de lancement de Rocket Lab ont procédé à une répétition en tenue de soirée comprenant une présentation du compte à rebours avant le lancement et des procédures de remplissage. Le test s'est déroulé sans incident.

La robe humide Flight 9 remplie par les équipes professionnelles de LC-1 et du contrôle de mission. pic.twitter.com/wjo2KsR63n

– Peter Beck (@Peter_J_Beck) 4 octobre 2019

Pendant ce temps, la charge utile de Palisade a été intégrée à la scène de kick d'Electron et encapsulée en toute sécurité dans le carénage le 9 octobre. Ces activités ont permis de solidifier la date de lancement du 14 octobre.

Cependant, des orages ont commencé à s’approcher de la zone du complexe de lancement 1, tard le dimanche 13 octobre, obligeant ainsi Rocket Lab à rester inactif jusqu’à ce que le temps s’éclaircisse. La mission doit à présent démarrer au plus tôt à 13h00 heure locale le mercredi (heure universelle de jeudi à minuit), soit une heure après l’ouverture de la fenêtre de quatre heures quotidiennes. Le dernier T-0 est 14h22 locale en raison des vents rouges en altitude.

Lancer la mise à jour🚀: Les orages se propagent sur le complexe de lancement 1, mais les prévisions indiquent un bref répit en fin de semaine. En tant que tel, nous ne visons pas le jeudi 17 octobre UTC au plus tôt pour le lancement de notre mission 9e Electron, "As The Crow Flies".

– Rocket Lab (@RocketLab) 14 octobre 2019

Le compte à rebours avant le décollage commencera officiellement à 18 heures, heure à laquelle la route menant au site de lancement de Mahia sera fermée temporairement pour garantir la sécurité des véhicules et des résidents. À 4 heures, le lanceur Electron sera soulevé verticalement à LC-1 et chargé avec du carburant RP-1 (une forme très raffinée de kérosène).

Voir également

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Le personnel de l'aire de lancement terminera les derniers préparatifs et quittera la zone deux heures et demie avant le décollage. À T-2 heures, l'oxygène liquide refroidi commencera à s'écouler dans les deux étages de la fusée Electron et les zones de sécurité maritime (zones proches du site de lancement où les bateaux et les navires sont interdits d'accès) seront activées.

Les zones de sécurité de l'espace aérien seront activées toutes les 30 minutes – ce qui empêchera le trafic aérien de passer à proximité du site de lancement et de constituer une menace pour toutes les personnes se trouvant à bord pendant le lancement.

18 minutes avant le décollage, le directeur de lancement de Rocket Lab effectuera un sondage auprès de l’équipe de lancement et vérifiera que les systèmes d’Electron sont prêts pour le vol. L’équipe de lancement contrôle le compte à rebours jusqu’à T-2 minutes, heure à laquelle les ordinateurs de bord d’Electron prennent le relais et commencent la séquence de lancement.

Sauf en cas de retard dans le compte à rebours, les neuf moteurs du premier étage de Rutherford s’allumeront à T-2 secondes et, après une dernière vérification de leur statut par les ordinateurs de bord, Electron décollera à T-0.

Electron lance la mission ELaNA XIX pour la NASA en décembre 2018 – crédit: Brady Kenniston pour NSF

Les moteurs de premier étage d’électron démarrent jusqu’à la marque T 2 minutes 35 secondes, puis s’arrêtent simultanément lors d’un événement appelé coupure du moteur principal (MECO). Quatre secondes après, les premier et deuxième étages se séparent et l'unique moteur Rutherford optimisé pour le vide s'allumera au bout de 2 minutes et 42 secondes.

Le carénage protecteur de la charge utile d’Electron sera largué à 3 minutes 3 secondes – une fois que la deuxième étape et la charge utile auront quitté l’atmosphère terrestre.

Electron atteindra son orbite au bout de 9 minutes et 8 secondes, et Second Engine Cutoff (SECO), l’arrêt du moteur à vide Rutherford, aura lieu six secondes plus tard. La scène propulsée par Curie avec le vaisseau spatial Palisade se séparera de la deuxième étape à 9 minutes 18 secondes.

Après une phase côtière de près d’une heure, le moteur Curie sera mis en marche à 1 heure 8 minutes et 33 secondes, l’arrêt du moteur ayant lieu à 1 heure, 10 minutes et 36 secondes.

Enfin, le satellite Palisade se séparera de la phase de kick à 1 heure, 11 minutes et 22 secondes. La phase de lancement lancera ensuite son dernier moteur Curie une dernière fois peu de temps après pour se désorbiter, ce qui contribuera à réduire la quantité de débris laissés en orbite après le lancement.

Lancer le travail complexe à 2 tampons:

Ce lancement interviendra près d'un mois après que Rocket Lab a annoncé l'achèvement d'une étape clé concernant la construction de son deuxième site de lancement à l'installation de vol Wallops de la NASA en Virginie, connue sous le nom de Launch Complex 2 (LC-2).

La plate-forme de lancement de 66 tonnes qui prend en charge la fusée Electron lors du compte à rebours avant le lancement a été installée avec succès à la mi-septembre, permettant ainsi l’installation ultérieure du pont arrière de 44 pieds de long. Ce travail n'est que le dernier en date sur le nouveau site de lancement de Rocket Lab, qui accueillera les lancements Electron à partir du sol américain au début de 2020.

Rocket Lab a choisi l'installation de vol Wallops au premier port de lancement américain aux États-Unis en octobre 2018 et a officiellement inauguré la construction du LC-2 en février 2019. Wallops a été choisi en partie à cause de sa faible inclinaison orbitale capacités de lancement, ainsi que la plus grande autonomie disponible pour les vols orbitaux.

Au cours des quelques mois qui ont suivi le début des travaux sur le site, plus de 1 400 verges de béton ont été coulées pour créer la plateforme sur laquelle la plate-forme de lancement d’Electron est actuellement montée. Le LC-2 est conçu pour refléter le complexe de lancement 1 du Rocket Lab, qui voit la fusée Electron être transportée horizontalement le long de la rampe de lancement et levée à la verticale une fois sur la plateforme.

Avec l'installation de la plate-forme de lancement, tous les travaux sur le site seront concentrés sur l'intégration des différents systèmes de plaquettes qui soutiendront les lancements Electron, tels que les parcs de propergol et les systèmes électriques. Rocket Lab envisage d'achever ces activités d'ici à décembre 2019, date à laquelle la société entamera les derniers tests et la mise en service du site de lancement.

Vue aérienne du complexe de lancement 2 de Rocket Lab après l'installation de la plate-forme de lancement – crédit: Rocket Lab

Le Complexe de lancement 2 pourra accueillir jusqu’à 12 lancements Electron par an. Il est spécialement conçu pour le lancement de missions commerciales et du gouvernement américain.

Rocket Lab annoncera le client et la charge utile du premier vol Electron basé aux États-Unis dans les prochaines semaines.

Le post-laboratoire Rocket Lab devrait lancer Electron Flight 9 alors que les travaux sur le nouveau pad américain se poursuivent sont apparus en premier sur NASASpaceFlight.com.