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Rapport appelle à des changements dans les politiques de protection des planètes

Mars Base Camp lander

WASHINGTON – Un rapport indépendant appelle la NASA à mettre à jour des politiques de protection des planètes vieilles de plusieurs décennies afin de refléter l'évolution des connaissances sur l'habitabilité des systèmes solaires et de permettre une exploration future à la fois par l'agence spatiale et les entités commerciales.

Le rapport de la NASA, publié par la NASA le 18 octobre, appelait à réévaluer les politiques existantes visant à prévenir la contamination d'autres mondes par des organismes terrestres ou la contamination de la Terre par une vie extraterrestre, affirmant que les exigences actuelles en matière de protection «Anachronique et parfois irréaliste» à mettre en œuvre par de nombreuses missions.

«À l'époque où la protection planétaire est née au début de l'ère spatiale, dans les années 1960, nous en savions très peu sur les planètes, leur environnement et leur habitabilité. Alan Stern, scientifique planétaire et ancien administrateur adjoint de la NASA pour la science, a présidé le conseil d'administration composé de 12 personnes, dont des scientifiques et des représentants de l'industrie spatiale, lors d'un entretien avec des journalistes. Après des décennies d'exploration des corps du système solaire, il a déclaré: «Nous en avons une vision beaucoup plus nuancée et, en fait, sophistiquée».

Ces recommandations incluent l’évaluation des technologies et techniques actuellement utilisées pour répondre aux exigences de protection des planètes, permettant ainsi l’utilisation de «méthodes nouvelles» pour répondre aux directives de manière plus réaliste et plus rentable. C’est une préoccupation particulière pour les missions peu coûteuses, qui ont parfois eu du mal à satisfaire les exigences auxquelles ils ont parfois été confrontés tard dans le développement de leur mission, a constaté le conseil.

Le rapport a recommandé à la NASA d’étudier la possibilité de reclassifier des parties de la Lune et de Mars pour tenir compte de cette évolution des connaissances. Les directives en matière de protection planétaire utilisent une classification en cinq étapes, basée sur le monde et le type de mission, pour déterminer le niveau d'exigences devant être imposé à ces missions. Les atterrisseurs lunaires relèvent de la catégorie 2, qui nécessite une documentation, mais pas de normes de propreté spécifiques, tandis que les atterrisseurs martiaux appartiennent à la catégorie 4, avec des exigences strictes en matière de stérilisation et de «réduction de la charge biologique».

Le rapport concluait que certaines parties de la lune pourraient être reclassées dans la catégorie 1, sans aucune exigence de protection planétaire, tandis que certaines parties de Mars pourraient être reclassées dans la catégorie 2. Stern a précisé que les emplacements exacts susceptibles d'être reclassés devraient être étudiés, une grande partie de la lune située en dehors des régions polaires, qui pourrait abriter de la glace d'eau et des matières organiques, pourrait être transférée dans la catégorie 1.

«Tout ce sujet a besoin d'un regard dur. C’est notre recommandation: passer du type de catégorisation unique des années 60 à 70 pour un monde comme la Lune ou un monde comme Mars à cette vision plus sophistiquée », a déclaré Stern, ajoutant que le rapport recommandait également que la NASA examine processus de protection planétaire au moins deux fois par décennie.

Une telle reclassification pourrait en particulier faciliter les futures missions humaines sur Mars. Le rapport concluait que la planification de la protection planétaire pour de telles missions "était actuellement immature" et appelait la NASA à élaborer des directives spécifiques pour les missions humaines et à leur communication publique. Il a également conclu que les missions de retour d'échantillons de Mars, qui relèvent d'une catégorie 5 spéciale avec des exigences de stérilisation rigoureuses, "sont difficiles, voire impossibles, pour les missions humaines et leur matériel."

Le rapport traitait également de l’activité commerciale croissante dans l’espace, notamment des missions sur la Lune et sur Mars. Bien que la NASA ne soit pas un organisme de réglementation, elle a la possibilité d’intervenir sur des questions de protection planétaire pour des missions commerciales, par exemple lors d’examens interorganisations de missions cherchant à obtenir une licence de lancement commercial de la Federal Aviation Administration, a déclaré Lisa Pratt, responsable de la protection planétaire de la NASA.

Le rapport a recommandé à la NASA de collaborer avec d'autres secteurs du gouvernement, notamment la Maison Blanche et le Congrès, afin de déterminer qui devrait être responsable de la réglementation de la protection planétaire des missions commerciales. Entre-temps, la NASA peut établir un lien entre la conformité aux directives de protection des planètes et l'éligibilité aux contrats de la NASA.

La NASA s'est félicitée du rapport et a indiqué qu'elle prévoyait de mettre en œuvre ses recommandations. «Nos directives sur la manière de protéger les endroits où nous nous rendons de la contamination et de protéger notre propre planète au retour ont besoin d'une mise à jour urgente», a déclaré Thomas Zurbuchen, administrateur adjoint à la science de la NASA, lors d'une conférence de presse. . Il a établi le conseil plus tôt cette année sur la recommandation de comités consultatifs. "La NASA est d'accord avec l'intention de la recommandation du rapport et travaillera avec les groupes internes, ainsi qu'avec les académies nationales et les parties prenantes externes, sur les prochaines étapes."

Il s'agira notamment de proposer des modifications aux directives internationales sur la protection des planètes actuellement appliquées par le Comité de la recherche spatiale, ou COSPAR. "Nous avons déjà parlé de" travailler avec COSPAR sur de tels changements, a déclaré Zurbuchen. Stern a informé Len Fisk, président de COSPAR, des recommandations, et il a déclaré: «Len Fisk nous dit qu'il est enthousiaste» à leur sujet.

Fisk, dans une interview ultérieure, a confirmé cet enthousiasme. "Alan Stern a fait un travail remarquable" en dirigeant le comité et en produisant le rapport, a-t-il déclaré. "La nature des activités spatiales est en train de changer de la science pure, et les politiques doivent en tenir compte."

Fisk a déclaré qu'il était "absolument optimiste" que les recommandations finales concernant les changements, qui seront préparées et soumises par le Conseil des études spatiales des académies nationales, seront finalement adoptées par le COSPAR.

Mike Gold, président du comité de réglementation et de politique du Conseil consultatif de la NASA, qui a également appelé à une réforme de la protection planétaire, a approuvé le rapport.

«Je suis extrêmement fier du terrain d'entente que ce comité d'examen a établi entre le gouvernement, l'industrie et le monde universitaire. En travaillant ensemble, nous pouvons établir un nouveau paradigme qui renforce à la fois la science et le commerce », a-t-il déclaré dans un communiqué à SpaceNews. «Une fois l'examen terminé, j'ai hâte de passer à la prochaine étape de cet effort visant à mettre en œuvre les recommandations du conseil d'administration en matière de réforme.»

SpaceNews.com