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Solar Orbiter de l'ESA prêt à étudier le soleil en direction de la Floride

Solar Orbiter est la première mission de classe moyenne de l'ESA (Agence spatiale européenne) avec un partenariat fort de la NASA. Faisant partie du programme Cosmic Vision 2015-2025, la plate-forme scientifique a maintenant terminé tous ses tests de construction et d'intégration basés en Europe et est prête à être expédiée sur son site de lancement à la fin du mois d'octobre.

Le lancement de Solar Orbiter est prévu pour le 5 février 2020 à 23h15 HNE (le 6 février à 04h15 UTC) via un programme de services de lancement de la NASA acquis avec la fusée Atlas V 411 auprès de United Launch Alliance (ULA).

Solar Orbiter – 10 ans de création:

Le projet Solar Orbiter a débuté il y a presque 10 ans. Après près de trois ans d'examen des propositions et des missions, le contrat de construction du satellite a été signé en avril 2012.

Airbus Defence and Space à Stevenage, au Royaume-Uni, a construit le véhicule après un investissement de près de 300 millions d'euros (334 millions USD) du gouvernement britannique dans le projet de 1,5 milliard d'euros (1,6 milliard USD).

«Solar Orbiter a été l’une des missions les plus difficiles et les plus excitantes que nous ayons jamais conçues et construites ici à Stevenage», a déclaré Eckard Settelmeyer, responsable des projets de satellites institutionnels scientifiques chez Airbus.

En septembre 2018, l'assemblage final de Solar Orbiter était terminé et l'engin spatial avait été expédié au centre de test IABG (Industrieanlagen-Betriebsgesellschaft mbH) à Ottobrunn, près de Munich, en Allemagne.

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– NASA Sun

Une fois arrivés à IAGB, les préparatifs des tests de simulation spatiale de Solar Orbiter ont commencé.

Dans la grande installation de vide thermique, l’engin spatial a été exposé à diverses conditions environnementales, telles que les hautes et basses températures, le vide poussé et l’irradiation émise par le simulateur solaire.

Ces tests ont été conçus pour garantir que l’Orbiter et ses systèmes scientifiques et de contrôle critiques seront en mesure de résister aux conditions opérationnelles planifiées pour une période de 7 à 10 ans après le lancement.

Une fois les tests thermiques terminés, les tests de contraintes mécaniques du satellite ont commencé – comprenant des tests de choc, de vibration et acoustiques, ainsi que la détermination des propriétés de masse.

Voir également

MISE À JOUR: Forum sur les vaisseaux spatiaux pour orbiter solaire SolarL2 Section historiqueCliquez ici pour rejoindre L2

Les tests mécaniques comprenaient également le déploiement des panneaux solaires de l'engin spatial.

Les tests de Solar Orbiter se sont terminés par une série de tests magnétiques très exigeants au centre de simulation de champ magnétique d'IABG (MFSA).

Ces tests magnétiques ont joué un rôle crucial dans la validation de la capacité de l’engin spatial à résister à des champs magnétiques intenses et fluctuants.

Après son lancement, Solar Orbiter quittera rapidement la magnétosphère protectrice de la Terre et sera à la merci des tempêtes solaires parfois imprévisibles du Soleil, les éjections de masse coronale, qui rejettent de grandes quantités de particules chargées.

Solar Orbiter ne sera pas en mesure d'esquiver ces tempêtes solaires si elles sont projetées vers l'extérieur et doit donc être capable de survivre à un coup direct d'une CME.

Derniers préparatifs pour le lancement:

Les derniers tests préliminaires majeurs étant terminés et réussis, Solar Orbiter est maintenant prêt pour son voyage entre l'Allemagne et la Floride le 31 octobre.

Une fois dans l’état, il sera déchargé de son avion et transporté à Astrotech, près de Titusville, où il subira les derniers préparatifs de pré-lancement, qui comprendront l’intégration dans son adaptateur de charge utile et l’encapsulation dans le carénage de 4 mètres de la charge utile de la fusée Atlas V.

À la mi-janvier 2020, la charge utile encapsulée sera livrée au SLC-41 à la base aérienne de Cape Canaveral, où elle sera placée au sommet de la fusée Atlas V 411.

La 411 est certes la configuration de fusée la plus étrange et la plus unique en opération, avec un seul booster solide à lanière à sangle qui fournit une énorme quantité de poussée asymétrique au décollage.

La configuration étrange est rendue possible par la capacité tout aussi impressionnante de contrôle des vecteurs de poussée du moteur principal Atlas V du RD-180, qui peut contrecarrer la poussée asymétrique conférée par la fusée solide unique.

Le décollage est actuellement prévu pour le 5 février 2020 à 23h15 HNE (04h15 UTC le 6 février).

À l'heure actuelle, on ignore quel impact aura le lancement prévu du 17 décembre de Starliner sur une fusée Atlas V de la même plate-forme de lancement sur le lancement de Solar Orbiter ou si Solar Orbiter a préséance sur la vol d'essai non monté de Starliner.

Compte tenu de la date de lancement très nébuleuse de Starliner pour le réseau NET 17 décembre 2019 et de la forte probabilité que la mission glisse en janvier ou plus tard, il est possible que le lancement de Solar Orbiter soit retardé en raison de Starliner ou, inversement, que Starliner doive se déplacer après Solar Orbiter en fonction de la mission (les deux ou des vols en partenariat avec la NASA) a la priorité.

Solar Orbiter chez IABG à Ottobrunn, en Allemagne, mi-octobre 2019, avant son envoi en Floride pour son lancement. (Crédit: Jacques van Oene pour NSF / L2)

Ce que l’on sait, c’est que Solar Orbiter dispose d’un très court créneau de lancement de 19 jours (du 5 au 23 février) pour atteindre ses objectifs de survol interplanétaires avec Vénus et la Terre.

Manquer cette fenêtre de février 2020 aurait pour conséquence un retard de plusieurs mois avant le lancement de la mission jusqu'en octobre 2020.

La mission:

Après le lancement, l’Orbiter solaire de 1 800 kg (environ 4 000 lb) parcourra une période de deux ans et demi pour atteindre son orbite opérationnelle prévue autour du Soleil. Une fois sur cette orbite, sa mission nominale de 5 ans commencera.

Pour se positionner et monter sur son orbite au-dessus des pôles du Soleil, Solar Orbiter réalisera une série complexe de survols par assistance gravitationnelle de la Terre et de Vénus.

À son point le plus proche du Soleil, Solar Orbiter volera dans l’orbite de la planète Mercure, à seulement 42 millions de km du Soleil.

À proximité du Soleil, la lumière est 13 fois plus intense que pour les satellites en orbite autour de la Terre.

Ainsi, les parties de l’engin spatial faisant face au soleil devront supporter des températures supérieures à 520 ° C (968 ° F), tandis que d’autres parties resteront dans l’ombre à -180 ° C (-292 ° F).

La mission de Solar Orbiter est d'étudier les phénomènes et processus physiques à la surface et à l'intérieur du Soleil.

Gros plan de la parabole de communication principale de Solar Orbiter. (Crédit: Jacques van Oene pour NSF / L2)

Solar Orbiter étudiera également l’héliosphère intérieure, la région du Soleil fortement touchée par les vents solaires, le champ magnétique et un flux constant de particules énergétiques.

«Solar Orbiter est prêt à répondre à certaines des plus grandes questions scientifiques concernant notre étoile. Ses données nous aideront à mieux protéger notre planète des défis mondiaux de la météorologie spatiale», a déclaré Günther Hasinger, directeur de la science à l'ESA lors de la journée des médias 18 octobre à l'IABG.

«Et grâce au travail acharné de nos équipes pour la construction et le test de cette mission spatiale inspirante, nous avons franchi une étape importante aujourd'hui en Europe et le satellite va maintenant être prêt pour la phase finale de ses préparatifs de pré-lancement à Cape Canaveral.»

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