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Une start-up furtive reste le seul concurrent restant dans le défi de lancement réactif DARPA

LauncherOne drop test

WASHINGTON – Un concours de lancement à trois est désormais une entreprise non identifiée après le retrait de deux concurrents, a annoncé la US Defence Advanced Research Projects Agency le 22 octobre.

La DARPA a annoncé que son bureau de technologie tactique poursuivrait le défi au début de l'année prochaine, même si Vox Space, filiale de Vector et Virgin Orbit, avait inversé son cours, choisissant de ne pas y participer. La DARPA a sélectionné ces deux sociétés, ainsi qu’un concurrent «furtif», en avril, en tant que finalistes parmi des dizaines de candidats.

«Comme indiqué par le nombre restreint de concurrents, l'accès réactif et flexible à l'espace reste un défi majeur», a déclaré Todd Master, responsable du programme DARPA Launch Challenge, dans un communiqué de presse. «Les besoins futurs en matière de combat nécessiteront une véritable résilience de l’espace, la capacité de mettre en orbite rapidement des ressources à partir de divers lieux. Il s'agit d'un passage fondamental d'une utilisation stratégique d'actifs spatiaux exquis à un avenir plus tactique. "

DARPA a déclaré que Vox Space, qui commercialise la fusée à lancement aérien LauncherOne de Virgin Orbit auprès des clients militaires, s'est retiré du défi ce mois-ci afin que Virgin Orbit puisse "se concentrer sur ses prochains lancements commerciaux".

Dans une déclaration du 22 octobre, Virgin Orbit a déclaré qu'elle appuyait les objectifs du concours consistant à démontrer un lancement réactif. "Cependant, après avoir comparé le calendrier demandé par la DARPA à nos engagements vis-à-vis de nos clients commerciaux et gouvernementaux, nous avons choisi de nous retirer de la concurrence", a déclaré la société.

Des sources de l'entreprise, parlant sur le fond, ont déclaré que la décision était financière. La société aurait fait moins sur les lancements effectués pour le concours que ceux sous contrat avec des clients existants. Il y avait également le risque de retarder ou de perdre un client afin de respecter les courts délais impartis par la concurrence pour effectuer un lancement.

Le vecteur s'est retiré en septembre en raison de problèmes financiers, a indiqué la DARPA. Le 9 août, Vector a annoncé la suspension de ses opérations en raison de ce qu’il a appelé «un changement important de financement», bien qu’une petite équipe reste en place pour poursuivre les travaux de sa fusée Vector-R.

Le seul concurrent du DARPA Launch Challenge est un «démarrage dans l’espace composé de vétérans de l’industrie opérant actuellement en mode furtif», a déclaré la DARPA. Cette société, que l'on pense être Astra Space, travaille à des jalons techniques internes, a déclaré DARPA. En 2018, Astra Space a tenté deux lancements suborbitaux depuis Kodiak, en Alaska, mais a connu des échecs lors de ces deux tentatives.

Le démarrage de la start-up Aevum, qui a reçu le contrat de lancement de ASLON-45 de Vector de la Force aérienne en septembre, n’est pas une société furtive, a déclaré le directeur général Jay Skylus à SpaceNews.

Dans une déclaration à SpaceNews, Master a déclaré qu’il n’était pas prévu de rouvrir la compétition malgré la perte de deux de ses trois finalistes sélectionnés en avril. «Le petit lancement est une industrie émergente et nous avons choisi le défi d’influencer les systèmes en développement pour un lancement réactif et flexible afin de répondre aux besoins de sécurité nationale», a-t-il déclaré. «Les objectifs du Challenge sont une barre haute, mais si même une équipe réussit à se lancer dans les jours qui suivent la notification, avec une infrastructure minimale, le Challenge sera un succès.»

Le défi de lancement de DARPA obligera la société furtive à effectuer deux lancements à deux semaines d'intervalle, à partir de deux sites de lancement différents, avec un préavis de 30 jours seulement pour lequel le premier port spatial sera.

La DARPA offre un prix de 2 millions de dollars pour avoir terminé le premier lancement et un prix de 10 millions de dollars pour le deuxième lancement. La société furtive devra réussir son premier lancement pour se qualifier pour le second. DARPA a déclaré que le premier lancement est prévu pour février 2020, le second un mois plus tard. L'agence a organisé les charges utiles des deux missions en orbite terrestre basse.

Les sites de lancement en jeu sont la base aérienne de Vandenberg en Californie, le complexe de ports spatiaux du Pacifique en Alaska, l’installation de vol Wallops sur l’île Wallops (Virginie) et le champ périphérique de la marine américaine sur l’île San Nicolas en Californie.

Jeff Foust a contribué à cet article.

SpaceNews.com