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Virgin Orbit va ajouter un étage de fusée supplémentaire à LauncherOne pour des missions interplanétaires

Virgin Orbit LauncherOne

WASHINGTON – Virgin Orbit, tout en se préparant au premier vol de sa fusée LauncherOne smallsat, est en train de choisir un moteur pour une variante à trois étages capable d'envoyer des charges utiles vers d'autres planètes.

John Fuller, directeur des concepts avancés de Virgin Orbit, a déclaré que la société choisissait entre trois options de «troisième étape très énergique» pour LauncherOne, qui permettraient à la fusée de lancer jusqu'à 50 kilogrammes sur Mars ou 70 kilogrammes vers Venus. La "variante en 3 étapes d'exploration" de LauncherOne aurait également la capacité de lancer environ 100 kilogrammes sur la lune ou vers des points de Lagrange, a-t-il déclaré.

"Ce que nous faisons, c'est que nous passons à cette troisième étape et que nous apportons l'impulsion générale du véhicule à un point où nous pouvons atteindre de très hautes énergies pour nous lancer sur des cibles cis-lunaires, interplanétaires ou même astéroïdes", a déclaré Fuller le 24 octobre. 70ème Congrès astronautique international ici.

LaucherOne est une fusée à propulsion liquide à deux étages que Virgin Orbit envisage de lancer à partir de l'aile d'un Boeing 747 modifié. La fusée est conçue pour lancer de 300 à 500 kilogrammes sur une orbite terrestre basse, la quantité exacte étant déterminée par l’inclinaison orbitale.

Virgin Orbit prévoit toujours d'achever le vol inaugural de sa fusée normale à deux étages LauncherOne cette année, a déclaré Fuller. Un "très grand contingent" de membres du personnel de Virgin Orbit est à Mojave, en Californie, en train de préparer la première fusée, a-t-il déclaré. Ils attacheront la fusée à Cosmic Girl, le Boeing 747 à structure améliorée de Virgin Orbit, et la mèneront à travers une série de "répétitions en tenue mouillée" où la fusée est alimentée mais non lancée avant la réalisation de la mission, a-t-il déclaré.

Fuller estime que Virgin Orbit choisira une troisième étape pour LauncherOne dans «le mois ou les deux prochains». Cette décision est une mission sur Mars que Virgin Orbit envisage de lancer pour le fabricant de satellites polonais SatRevolution au troisième trimestre de 2022, a-t-il déclaré.

Virgin Orbit a annoncé la formation d'un consortium avec SatRevolution et près d'une douzaine d'universités polonaises, le 9 octobre, dans le but de mener la première mission commerciale Smallsat sur Mars.

Fuller a déclaré que Virgin Orbit dévoilerait prochainement les prix des missions interplanétaires.

SpaceNews.com