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La NASA envoie VIPER à la recherche du pôle Sud de Moon

Artist's depiction of NASA's Volatiles Investigating Polar Exploration Rover (VIPER). Image Credit: NASA

Représentation artistique du véhicule d'exploration d'exploration polaire des volatiles de la NASA (VIPER). Crédit d'image: NASA

Si l’humanité veut établir une présence durable sur la Lune, elle aura besoin d’eau. Cette substance précieuse peut être trouvée sur la surface lunaire et un explorateur robotique récemment annoncé est en préparation pour la recherche de concentrations de glace significatives. Si tout se passe comme prévu, cette mission constitue une première étape cruciale pour les missions en équipage prévues.

Le rover VIPR (Volatiles Investigating Exploration Rover, Exploration polaire exploratoire) devrait commencer à parcourir le pôle Sud de la Lune en 2022 pour une période d'environ 100 jours. De récentes proclamations audacieuses de l'agence spatiale prétendent qu'il «renverra» les astronautes sur la Lune d'ici 2024 dans le cadre du programme Artemis. Si cette dernière tentative se concrétise, VIPER pourrait jouer un rôle important.

A test article of VIPER is put through ts paces at NASA's Johnson Space Center in Texas. Photo Credit: Johnson Space Center / NASA

Un article de test de VIPER est mis à l'épreuve au Johnson Space Center de la NASA au Texas. Crédit photo: Johnson Space Center / NASA

«La clé de la vie sur la Lune est l’eau – la même chose que sur Terre», a déclaré Daniel Andrews, chef de projet de la mission VIPER. «Depuis la confirmation de la banquise lunaire il y a dix ans, la question est maintenant de savoir si la Lune pourrait réellement contenir la quantité de ressources dont nous avons besoin pour vivre hors du monde. Ce rover nous aidera à répondre aux nombreuses questions que nous avons sur l’endroit où se trouve l’eau et sur la quantité à utiliser. »

Trouver les plus grandes concentrations de glace d’eau sera très utile pour ceux qui visiteront ensuite la Lune. Comme sur Terre, les conditions environnementales sont également importantes. En ce qui concerne la Lune, certains dépôts seront probablement situés dans des cratères ombragés dans l'obscurité permanente. D'autres caches d'eau sont exposées à la lumière occasionnelle et à celles qui sont directement exposées au soleil.

L'exploration de ces différents emplacements devrait fournir une image précise de la localisation de l'eau et des conditions dans lesquelles elle se trouve.

En termes de taille, le robot assoiffé aura à peu près la taille des rovers Spirit et Opportunity du programme Mars Exploration Rover de l'agence. Il est à espérer que VIPER pourra parcourir plusieurs kilomètres.

«C’est incroyablement excitant d’avoir un rover qui se rend dans le nouvel environnement unique du pôle Sud pour découvrir où exactement nous pouvons récolter cette eau», a déclaré Anthony Colaprete, responsable scientifique du projet VIPER. "VIPER nous dira quels sont les endroits où les concentrations sont les plus élevées et à quelle profondeur sous la surface il faut aller pour avoir accès à l'eau."

VIPER sera équipé de quatre instruments scientifiques pour la recherche de gisements de glace d'eau. La NASA a fourni les détails ci-dessous concernant les autres expériences qui voyageront avec VIPER:

Le système de spectromètre à neutrons, connu sous le nom de NSS, est conçu pour détecter les zones «humides» sous la surface aux fins d’investigations futures. Comme tout à la NASA, même un foret a un nom long, le regolith et le foret à glace pour explorer un nouveau terrain, ou TRIDENT ne fait pas exception. Il a été développé avec Honeybee Robotics, pour extraire des débris de sol jusqu’à un mètre sous la surface. Le spectromètre de masse observant les opérations lunaires (MSolo), mis au point au Centre spatial Kennedy de la NASA en Floride, est l’un des deux instruments mis au point pour étudier les échantillons recueillis par Trident. Le système de spectromètre à faible volatilité proche infrarouge, appelé NIRVSS, déterminera la composition et la concentration des ressources potentiellement accessibles, y compris l'eau, fournies par TRIDENT.

VIPER est la dernière étape de la tentative de l’agence spatiale de récupérer sa capacité à envoyer des astronautes sur la Lune depuis des décennies.

Le Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO) de la NASA a été lancé en 2009 afin de rechercher des sites d'atterrissage sûrs et de localiser les ressources potentielles. VIPER suivra les traces de la sonde en développant des cartes des ressources en eau de la Lune. LRO n'a pas voyagé seul sur la Lune. Il était accompagné du satellite d'observation et de détection du cratère lunaire (LCROSS). En 2009, LCROSS a été envoyé pour frapper le cratère de Cabeus afin d’envoyer un panache de matériaux lunaires. Au-dessus de leur perche, les sondes ont détecté la présence de glace après son impact. Cela a ouvert la voie à VIPER.

En matière d'exploration spatiale, l'eau n'est pas utilisée uniquement pour boire. Il peut être décomposé pour produire de l'oxygène à respirer, ainsi que de l'oxygène et de l'hydrogène pour le carburant. Les estimations placent la quantité d'eau au pôle Sud lunaire à des millions de tonnes.

On pense qu'une grande partie de l'eau située à la surface de la Lune provient d'impacts de comètes et de météores. Étant donné que la surface de la Lune est complètement recouverte de cratères d’impact, ces dépôts pourraient contenir d’importantes réserves de glace d’eau.

Vidéo fournie par la NASA Ames Research Center

 

 

 

 

La mission de la NASA d’envoyer VIPER à la recherche du pôle Sud de Moon est apparue en premier sur SpaceFlight Insider.