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Nouvelle équipe Horizons publie des images de l'autre côté de Pluton

Le côté éloigné de Pluton est visible dans la zone située au-dessous de la ligne blanche. Les zones sombres sont des régions impossibles à visualiser. Crédit d'image: NASA / New Horizons / SA Stern et al., 2019

Plus de quatre ans après le survol historique de Pluto par New Horizons en juillet 2015, les scientifiques de la mission ont publié des images détaillées de la face cachée de Pluto, que le satellite n'a pu reproduire qu'en basse résolution à l'approche et au départ.

Pluton prend un total de 6,4 jours terrestres pour effectuer une seule rotation. Parce que New Horizons accéléré par Pluton à 50 000 km / h, ses instruments ne pouvaient capturer qu’un seul côté de la planète, celui opposé à la grande lune Charon de Pluton et connu sous le nom de rencontre ou de près, en haute résolution.

Toutefois, commençant à environ six millions de kilomètres de la planète naine quelques jours avant l’approche la plus rapprochée, les imageurs longue portée de reconnaissance (LORRI) et les caméras à imagerie visible multispectrales (MVIC) de la sonde ont pris avec succès des images à basse résolution des images de Pluto. anti-rencontre ou côté lointain. Ces images vont de plusieurs kilomètres par pixel à des dizaines de kilomètres par pixel.

À présent, à l'aide d'outils de traitement d'images, les scientifiques de la mission ont amélioré ces images basse résolution, produisant des photos 100 fois meilleures que celles prises par le télescope spatial Hubble (HST) depuis l'orbite terrestre.

Le chercheur principal Alan Stern du Southwest Research Institute de Boulder, Colorado (SwRI), premier auteur d'un article sur les résultats qui sera soumis à la publication dans la revue Icarus, a déclaré que les scientifiques avaient utilisé les meilleures photos à basse résolution pour créer une mosaïque de la face cachée mystérieuse de Pluton, qui présente également une variété de terrains, mais se distingue nettement du côté proche ou du côté rencontre.

De telles différences entre les deux hémisphères opposés d'un monde sont visibles sur la Lune de la Terre, où les plaines basaltiques produites par les anciens volcans sont visibles de près mais pas de l'autre côté.

Cette carte géologique de Pluton montre ses terrains variés. Crédit d'image: NASA / New Horizons / SA Stern et al., 2019

Le terrain à lame escarpée vu du côté proche, qui s'élève jusqu'à 300 mètres (1 000 pieds), est également abondant du côté opposé. Jusqu'à présent, ce terrain n'a été trouvé nulle part ailleurs dans le système solaire.

Également présent est un cratère de 250 km de large connu sous le nom de cratère Simonelli. Aussi grand que les cratères du côté proche, Simonelli est très réfléchissant, ce qui conduit les scientifiques à penser que son sol est recouvert de glace. Les variations dans la luminosité des régions sont des indicateurs des différences de géologie de surface, a noté Oliver White, scientifique planétaire à l'Institut SETI et co-auteur de l'étude.

Le traitement des images a également révélé des flaques d'azote, de monoxyde de carbone et de méthane, semblables à celles trouvées du côté de la rencontre.

Alors que le côté éloigné de Pluton ne contient rien de comparable à Spoutnik Planitia, un bassin situé à proximité qui constitue la partie gauche du cœur emblématique de Pluton, les images montrent une région sombre directement en face du bassin recouverte de lignes et de taches se croisant. Les scientifiques de la mission soupçonnent que ceux-ci ont été produits par des ondes de choc suite à l’impact de la création de Sputnik Planitia.

Des caractéristiques similaires ont été observées sur la planète Mercure, du côté directement opposé au grand bassin de Caloris, qui a également été créé par un objet percutant.

Une bande sombre semble recouvrir la majeure partie de la planète naine, à l'exception de Sputnik Planitia. Il est probablement composé de particules de brume tombant à la surface, que la chaleur du soleil empêche de geler en glace.

Les images des nuées stratifiées de Pluton, prises au départ de la navette spatiale, permettent aux scientifiques de voir son membre de profil. Cela a aidé les scientifiques à distinguer les zones de terrain accidenté et lisse de l'autre côté de Pluton, selon Paul Schenk de l'Institut lunaire et planétaire (LPI), également co-auteur de l'étude.

Bien que la nouvelle mosaïque soit de meilleure qualité que toutes les images précédentes de l'autre côté de Pluton, elle est loin d'être aussi claire que les images de côté de New Horizons, laissant aux scientifiques de nombreuses questions sur ce qui se passe de cet «autre» côté, Charon.

Le document est consacré à l'exploration future de Pluton et préconise de revenir avec un orbiteur, ce qui permettrait d'étudier plus en profondeur la face cachée. Fort de l'intérêt des scientifiques, le Southwest Research Institute vient de terminer une étude de 500 000 dollars sur une éventuelle mission d'orbiteur de la NASA, a déclaré Stern.

Cette carte montre la luminosité variable de la surface de Pluton, le bleu représentant les zones les plus sombres et le rouge les plus vives. Crédit d'image: NASA / New Horizons / SA Stern et al., 2019

La publication de l'équipe de New Horizons publie des images de l'autre côté de Pluto, apparues en premier sur SpaceFlight Insider.