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Starship Mk1 arrive sur le site de lancement avant les essais en vol

Le vaisseau spatial Mk1 de SpaceX a effectué mercredi un court voyage sur son site de lancement à Boca Chica, une étape clé avant son vol d'essai à venir. Starship va bientôt se joindre à son carénage et subira plusieurs semaines de préparatifs en vue du vol d'essai à 20 km qui comportera une tentative d'atterrissage ambitieuse. L'installation de Boca Chica a acquis une notoriété supérieure château d'eau. C'est devenu une blague, avec Elon Musk célébrant les jalons du véhicule d'essai Starhopper en tweetant «Water Towers Can Fly».

Starhopper a mené à bien de nombreuses réalisations, notamment le saut de 150 mètres et son atterrissage en août.

C’était son seul lancement, SpaceX ayant choisi de «retirer» le véhicule d’essai pour le transformer en un banc d’essai vertical pour les moteurs Raptor.

SpaceX disposera à terme de quatre bancs d’essai Raptor. Les deux stands horizontaux sont déjà opérationnels sur le site d’essais de la société à McGregor et seront bientôt rejoints par la conversion du trépied en banc d’essai horizontal, ainsi que par le nouveau rôle de Starhopper à Boca Chica.

Starhopper est toujours sur le site de lancement à Boca Chica, bien que déplacé sur le côté du périmètre pour permettre des modifications dans la région, telles que l’installation de réservoirs supplémentaires pour le vaisseau assoiffé Starship.

Un support de lancement a également été construit pour le véhicule Mk1.

Ce travail a eu lieu alors que Starship subissait une série de modifications intéressantes concernant son rôle principal lors de la présentation de la mise à jour d'Elon Musk.

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Pour la manifestation de septembre, Mk1 a joué le rôle d’une maquette, avec l’empilement du carénage, des ailettes, des canards et l’installation de trois moteurs Raptor – bien que ce ne soient pas les trois moteurs qui voleront avec le véhicule pendant le vol d’essai. .

Après l’événement, Starship a subi un désassemblage partiel. Les moteurs, les ailerons, les canards et le cache-nez ont été retirés avant le démoulage de la moitié du carénage. Cela a ensuite amené les ingénieurs à consacrer la majeure partie de leur mois d’octobre à l’installation de matériel supplémentaire qui jouerait un rôle dans le vol d’essai de Mk1.

L’ajout le plus notable a été l’installation des six supports d’atterrissage qui joueront un rôle clé lors de la première tentative d’atterrissage de Starship. Contrairement aux fusées Falcon de SpaceX, les jambes se déploieront verticalement à partir des supports.

L'arrivée du véhicule Roll-Lift a eu lieu cette semaine, anticipant le passage de Mk1 sur le site de lancement. Avec l'aide de la grue «Big Yellow», la partie arrière a été levée sur le Roll-Lift pour son voyage sur la route, qui a débuté tôt mercredi.

Avec «Big Yellow» déjà transféré sur le site de lancement, la section arrière a été soulevée du Roll-Lift, soigneusement «conduite» sur la route et installée sur le support de lancement.

Le Roll-Lift a depuis quitté le site de lancement et fournira la prochaine section de carénage, ce qui permettra de répéter presque les tâches de traitement vues lors de la superposition de la maquette avant la présentation d'Elon Musk.

Le calendrier des jalons du flux de traitement avant lancement n'est pas connu. Cependant, de nombreux avis de barrages routiers – qui sont généralement publiés en amont des événements «pad clear level» – ont été déposés pour novembre.

Bien que le lancement de test de Mk1 n'ait pas lieu le mois prochain, avec de nombreuses tâches à accomplir, notamment l'accouplement et l'installation des trois moteurs Raptor, la prochaine étape importante sera le chargement du vaisseau Starship pour des essais de pressurisation, qui sera la première fois. ce véhicule sera rempli d'oxygène liquide et de méthane liquide.

Il est prévu que le flux de lancement du site de Starship s'accélérera en novembre, avec l’arrivée et l’installation de ses trois Raptors, suivis par des tests d’allumage à chaud et par essorage, reflétant les essais de Starhopper. Si tout se passe bien, un feu statique suivra peu de temps après.

Les essais de Mk1 seront également pris en compte dans le traitement en vue du lancement de son navire jumeau en Floride.

Mk2 est également dans un état de production avancé avant de se lancer dans un voyage – bien que beaucoup plus long – entre son site de construction Cocoa et le Kennedy Space Center.

Construction de la plateforme du vaisseau 39A – Photo: Julia Bergeron pour NSF / L2

Le lancement de Mk2 aura lieu à partir d'une nouvelle installation de lancement et d'atterrissage en cours de construction dans le périmètre de la plateforme 39A. Bien qu'une aire d'atterrissage ait déjà été construite, les ingénieurs doivent installer le support de lancement et les réservoirs de base de Starship.

En tant que tel, la plus grande partie de l’attention reste au Texas alors que Mk1 se prépare pour le vol d’essai très attendu à 20 km et, probablement plus, le premier atterrissage d’un prototype de vaisseau qui le voit revenir comme un parachutiste avant de le faire basculer vers l'arrière pour un atterrissage.

Le vaisseau postal Mk1 arrive sur le site de lancement avant l’essai en vol de la première apparition sur NASASpaceFlight.com.