Menu Fermer

La Force aérienne enthousiasmée par le haut débit LEO commercial après des tests réussis

WASHINGTON – L’US Air Force a testé des services Internet commerciaux dans l’espace et jusqu’à présent, elle aime ce qu’elle voit.

Un programme connu sous le nom d’expérimentation de la défense utilisant l’espace commercial Internet, ou DEUCSI, a récemment testé les services haut débit par satellite Starlink de SpaceX et démontré une vitesse de téléchargement de 610 mégabits par seconde dans le cockpit d’un avion à turbopropulseur bimoteur C-12J Huron.

"C'est un grand nombre", a déclaré le 5 novembre le directeur du programme, Brian Beal, lors d'une téléconférence avec les journalistes.

Beal a déclaré ne pas pouvoir commenter le débit de données de Starlink par rapport à d'autres services, mais que la connectivité est considérablement plus rapide que celle de la plupart des utilisateurs de la Force aérienne.

«Entre SpaceX et les autres concurrents, nous pouvons nous attendre à des chiffres nettement supérieurs à ceux auxquels nous étions habitués», a déclaré Beal.

DEUCSI est géré par le bureau de planification et d’expérimentation pour le développement stratégique de la Force aérienne à la base aérienne Wright Patterson, dans l’Ohio. Le bureau disposait d'un budget de 216 millions de dollars pour l'exercice 2019.

SpaceX a reçu un contrat de 28 millions de dollars en décembre pour connecter Starlink aux plateformes militaires et évaluer les performances du service. Le programme DEUCSI teste également le service Iridium Certus dans le cadre d’un contrat de 2,5 millions de dollars.

L'objectif est de travailler avec plusieurs fournisseurs de communications par satellite qui construisent des constellations en orbite terrestre basse et avec des services tels que O3B de SES qui exploite une constellation d'orbite terrestre moyenne (MEO). «Nous ne nous concentrons pas sur une seule entreprise», a déclaré Greg Spanjers, scientifique en chef au bureau d'expérimentation de la Force aérienne.

«Entre contrats directs et contrats de sous-traitance, nous avons travaillé avec SpaceX, Iridium, OneWeb, Télésat et O3B», a-t-il déclaré lors de la conférence téléphonique.

Spanjers a déclaré que son bureau avait de grandes attentes après avoir vu les plans d'affaires de certains opérateurs. «Les entreprises nous ont donné des informations détaillées sur leurs plans de déploiement de services et de constellations», a-t-il déclaré. Ces prévisions suggèrent que le marché sera concurrentiel et que le DoD pourrait en tirer un grand profit, a-t-il ajouté.

"Je peux vous affirmer sans équivoque que les chiffres que nous voyons coûtent nettement moins que ce que le DoD paie aujourd'hui pour les communications par satellite", a déclaré Spanjers, tout en précisant qu'il ne pouvait pas partager de chiffres spécifiques, l'Air Force ayant accepté de ne pas révéler d'informations confidentielles de l'entreprise.

La Force aérienne attend que les services haut débit LEO soient mis en ligne, a déclaré Spanjers. Il a déclaré que son bureau avait été impressionné par la rapidité avec laquelle les entreprises progressaient. «C'est rafraîchissant», a-t-il dit. «Nous découvrons de nouvelles façons de faire des affaires. La vitesse de ces entreprises est réelle. Nous devons nous adapter à cela. "

Problèmes restant à résoudre

Les expériences DEUCSI ne visent pas uniquement à prouver qu'un satellite peut communiquer avec un avion, a déclaré Spanjers. "Il n'y a rien de nouveau là-bas."

En supposant que l'espace Internet fonctionne comme promis, l'armée de l'air doit encore résoudre d'autres problèmes avant de pouvoir acquérir ces services. Certaines sont techniques, telles que la caractérisation du réseau pour s'assurer que les utilisateurs lui font confiance. D'autres sont liés au processus d'approvisionnement, à la mise en place de contrats de location de services et à un plan d'acquisition pour l'installation de terminaux dans les avions.

Le programme DEUCSI collabore avec de grands sous-traitants de la défense afin de résoudre certains problèmes d’intégration liés à l’intégration de réseaux commerciaux dans des équipements militaires.

L3Harris a reçu un contrat de 5,6 millions de dollars pour tester des terminaux au sol militaires et apporter des modifications mineures afin qu’ils soient compatibles avec les services O3B, Starlink et Télésat. «Nous devons déterminer quels changements nous devons apporter si nous voulons utiliser ces systèmes», a déclaré Spanjers.

Lockheed Martin a signé un contrat de 3,5 millions de dollars pour développer une architecture flexible permettant une commutation transparente entre plusieurs constellations de satellites. «Nous allons tester cela au cours des prochaines années», a déclaré Spanjers. «Il est important pour nous que nous ne soyons liés à aucun fournisseur.»

Ball Aerospace a reçu un contrat de 2,3 millions de dollars, financé en partie par l’armée américaine, pour mettre à l’essai un dispositif multiélément sur un véhicule terrestre afin de pouvoir utiliser un seul terminal pour communiquer avec les satellites LEO, MEO et GEO.

Essais à venir de la Force aérienne

Beal, le responsable du programme, a déclaré que l'armée de l'air allait installer un terminal Starlink sur un avion-mitrailleur AC-130 afin de tester le service. Au printemps prochain, un test similaire sera effectué sur un ravitailleur en vol KC-135.

«Nous mettons en place des prototypes afin d'être prêts dès que les offres commerciales sont prêtes», a-t-il déclaré.

Le Air Force Space Command est responsable de l’acquisition des communications par satellite commerciales. Le travail accompli par les expériences DEUCSI sera partagé avec ce bureau, a déclaré Beal. "Nous leur fournissons des informations pour les aider à se préparer à ces baux."

Il a déclaré qu'il restait encore beaucoup à faire pour modifier les terminaux et garantir la mise en place d'un processus permettant d'acquérir de nouveaux terminaux si nécessaire. Même si les services par satellite étaient disponibles aujourd’hui, la Force aérienne n’a pas encore résolu les problèmes d’équipement des utilisateurs. «Nous verrons quelle est la poule et quel est l'œuf», a déclaré Beal. "Nous travaillons les deux pièces en parallèle."

SpaceNews.com