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La NASA se prépare à une série complexe de sorties dans l'espace pour réparer AMS

AMS

WASHINGTON – Deux astronautes devraient entamer cette semaine une série de marches dans l'espace pour réparer un instrument situé à l'extérieur de la Station spatiale internationale, qui n'a jamais été conçu pour être réparé en orbite.

Lors de deux conférences de presse tenues le 12 novembre, des responsables ont déclaré que l'astronaute Andrew Morgan et l'astronaute de l'Agence spatiale européenne Luca Parmitano étaient prêts pour une sortie dans l'espace qui devait commencer le travail visant à remplacer le système de refroidissement du spectromètre magnétique Alpha (AMS) sur la ferme de la station.

Cette sortie dans l'espace sera la première des quatre actuellement planifiées pour installer un nouveau système de refroidissement pour l'instrument, installé sur la station depuis 2011. Trois des quatre pompes de ce système de refroidissement ont échoué et la quatrième échouera probablement dans les mois à venir sans réparations .

L'AMS, qui détecte et mesure l'énergie des rayons cosmiques, n'a jamais été conçu pour être entretenu une fois installé sur la station. Cela rend les préparatifs des sorties dans l’espace pour réparer le système de refroidissement de l’instrument particulièrement difficiles.

«Au début, nous ne savions pas vraiment si nous allions être en mesure de terminer les réparations avec succès», a déclaré Tara Jochim, responsable du projet de réparation de la sortie dans l'espace AMS au Johnson Space Center de la NASA, lors d'un briefing au cours des quatre dernières années. effort de planification pour les réparations. «Habituellement, lorsque vous sortez pour une sortie dans l’espace, vous travaillez sur un matériel qui a été préparé sur le terrain pour une sortie dans l’espace.»

Les travaux de réparation ont nécessité la mise au point d’outils spéciaux permettant d’accéder à l’instrument et à son système de refroidissement, tout en réduisant au minimum la création de débris ou d’arêtes vives qui pourraient mettre les astronautes en danger. Morgan et Parmitano ont suivi une formation approfondie sur ces outils et techniques avant leur vol à destination de l'ISS. Ils ont également accès à de nombreuses vidéos de formation et à des vidéoconférences avec des experts sur le terrain en vue de la sortie dans l'espace, a déclaré Jeff Radigan, directeur des vols dans l'espace.

La première sortie dans l'espace, le 15 novembre, sera largement utilisée pour configurer le site de travail pour les réparations, notamment pour retirer un couvercle anti-débris afin d'accéder à l'instrument. Cette couverture de débris sera littéralement jetée loin de la station pendant la sortie dans l’espace, car elle est trop volumineuse pour ramener un initié dans la station ou d’une autre manière sécurisée à l’extérieur de la station. «Si nous retirons le bouclier anti-débris, ce sera une première EVA réussie et réussie», a déclaré John Mularski, responsable de la sortie dans l'espace.

À la fin de la deuxième sortie dans l'espace, prévue pour le 22 novembre, les astronautes devraient découper des tubes dans le système de refroidissement afin de préparer l'installation de la nouvelle pompe lors des prochaines sorties dans l'espace. L’horaire exact de ces sorties dans l’espace dépendra toutefois en partie des progrès réalisés au cours des deux premières activités, ainsi que des autres activités de la station.

«Nous restons un peu fluides. Nous voulons voir comment vont ces premiers EVA, ainsi que d'autres projets scientifiques et de recherche », a déclaré Kenny Todd, responsable de l'intégration des opérations ISS de la NASA. Cette troisième sortie dans l’espace est prévue pour le 1er ou le 2 décembre, mais il n’a pas donné de date pour la quatrième et actuellement la dernière sortie dans la série.

Ce plan est compliqué par l’arrivée programmée du 7 décembre d’un vaisseau cargo cargo SpaceX Dragon avec des expériences à bord, et par le lancement plus tard, en décembre, d’un véhicule d’équipage commercial Boeing CST-100 Starliner lors d’un vol d’essai non équipé. "Dans ce laps de temps, il nous sera pratiquement impossible de réaliser d'autres EVA AMS", a-t-il déclaré, "ce qui explique en partie pourquoi nous essayons de voir combien nous pouvons en faire avant que le Dragon n'arrive là-bas."

Si les réparations aboutissent, l’AMS devrait pouvoir fonctionner jusqu’en 2030. Le consortium international qui exploite cet instrument, dirigé par Sam Ting du Massachusetts Institute of Technology, lauréat du prix Nobel de physique, estime qu’une telle extension leur permettra de: approfondissez vos connaissances sur des sujets allant de la nature de la matière noire à une variation inattendue des rayons cosmiques de basse énergie sur un cycle annuel.

Lors de la réunion du 1er novembre à l'installation de vol Wallops de la NASA, la veille du lancement d'un vaisseau cargo Cygnus qui a amené l'équipement de réparation d'AMS à la station, Ting a fait valoir que maintenir l'AMS en service pendant le reste de la vie de la station fournirait des données susceptibles théories astrophysiques.

"AMS continuera à collecter et à analyser des données pendant toute la durée de vie de la station spatiale, car chaque fois que des instruments de précision tels que AMS sont utilisés pour explorer l'inconnu, de nouvelles et passionnantes découvertes sont à prévoir", a-t-il déclaré.

SpaceNews.com