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SpaceX effectue le feu statique des moteurs du système d'abandon de Crew Dragon

SpaceX a effectué un test au feu statique de sa capsule Crew Dragon, évaluée par l'homme, mercredi près de la zone d'atterrissage 1 de la société à Cape Canaveral. Ce test a été une étape majeure pour SpaceX, qui s’efforce de restaurer la capacité de lancement orbital en équipage des États-Unis.

Dans le cadre du programme d'équipage commercial de la NASA, SpaceX et Boeing développent des véhicules permettant de transporter des astronautes américains à destination et en provenance de la Station spatiale internationale.

Avec l'incendie statique de mercredi, SpaceX a voulu prouver qu'un problème survenu lors d'un test similaire le 20 avril 2019 avait été corrigé. L’essai d’avril a entraîné une explosion catastrophique d’un vaisseau spatial Crew Dragon.

Au cours de l'essai au feu statique de cette semaine, Crew Dragon a utilisé ses moteurs SuperDraco comme s'il devait exécuter une manœuvre d'abandon pour s'éloigner du lanceur en cas de problème grave. Les premières indications sont que tout s'est déroulé comme prévu lors du tir au banc d'essai.

Une diapositive de la réunion de la NASA NAC d'octobre 2019 sur la reprise après l'anomalie d'avril.

L’essai de mercredi a eu lieu 207 jours seulement après l’anomalie d’avril, un délai rapide compte tenu de la complexité des systèmes utilisés.

L’incident survenu au début de l’année a eu lieu quelques millisecondes avant l’allumage des moteurs, et a finalement été attribué à des vannes laissant fuir du propulseur dans les lignes à haute pression d’hélium.

À la suite de cette anomalie, SpaceX a apporté de nombreuses modifications à Crew Dragon, notamment le remplacement des vannes par des disques à éclatement.

La société a également procédé à plusieurs tests à plus petite échelle du système redessiné sur son site de test situé à McGregor, au Texas. Le mois dernier, SpaceX a tweeté une vidéo d'un de ces tests.

Test du système amélioré d'évacuation de lancement de Crew Dragon avant les tests statiques d'abandon en vol et d'abandon en vol; au total, nous menons des centaines de tests afin de vérifier les capacités avancées du système pour transporter les astronautes en toute sécurité dans l'éventualité peu probable d'une situation d'urgence pic.twitter.com/ a4FucMh85l

– SpaceX (@SpaceX) le 24 octobre 2019

L’essai de mercredi a été le premier tir complet des huit SuperDraco de Crew Dragon à la fois depuis l’incident d’avril.

«Après les premiers brûlages de son propulseur Draco, l’équipe a effectué un tir complet de neuf secondes environ avec les huit moteurs SuperDraco de Crew Dragon. Les moteurs de SuperDraco sont conçus pour que Dragon s'éloigne du lanceur F9 en cas d'urgence après le décollage », a déclaré la NASA dans un article publié mercredi sur son blog.

«Les tests d'aujourd'hui aideront à valider le système d'échappement lors du lancement avant la démonstration d'abandon en vol de Crew Dragon prévue dans le cadre du programme d'équipage commercial de la NASA. SpaceX et la NASA vont maintenant examiner les données du test d'aujourd'hui, effectuer des inspections détaillées du matériel et fixer une date de lancement cible pour le test d'abandon en vol. ”

Dans un tweet, SpaceX a déclaré que les analyses de données issues des tests de la journée étaient en cours.

Essai au feu statique de pleine durée du système d'échappement de lancement de Crew Dragon terminé – Les équipes SpaceX et NASA examinent maintenant les données de test et travaillent actuellement à la démonstration en vol des capacités d'évacuation de lancement de Crew Dragon. Pic.twitter.com/CMHvMRBQcW

– SpaceX (@SpaceX) 13 novembre 2019

En supposant que les analyses de données se déroulent comme prévu, SpaceX poursuivra le test d’abandon en vol, prochaine étape importante de la campagne de certification de Crew Dragon pour les vols spatiaux habités.

Lors de l'avortement en vol, un dragon d'équipage tente de s'échapper d'une fusée Falcon 9 pendant la période de pressions aérodynamiques maximales sur le lanceur. Le test validera la capacité d'abandon de Crew Dragon dans les circonstances les plus difficiles.

Pouvoir interrompre un lancement à de telles phases de vol donnera à Crew Dragon un avantage majeur en termes de sécurité par rapport au système de transport d’équipage précédent de la NASA, la navette spatiale.

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SpaceX et la NASA ciblent actuellement les essais d’abandon en vol début décembre, peu après le lancement d’une variante du cargo cargo à destination de la Station spatiale internationale lors de la mission CRS-19.

La même capsule Crew Dragon qui a exécuté le tir statique de mercredi sera utilisée pour le prochain avortement en vol. En raison du système de propulsion repensé qui a remplacé les soupapes par des disques de rupture, les techniciens remplaceront les disques de rupture à usage unique de l'engin spatial avant le test d'abandon en vol.

L'abandon en vol est le dernier vol d'essai de Crew Dragon que SpaceX doit exécuter avant l'équipage en vol.

La société avait précédemment effectué un test d'abandon de pad Crew Dragon en 2015 et, plus tôt cette année, avait amarré avec succès un dragon non-armé à la station spatiale et l'avait renvoyé sans encombre sur Terre dans le cadre d'une mission appelée Demo-1.

Les astronautes Demo-2 Bob Behnken et Doug Hurley Photo: Brady Kenniston pour NSF L2

Le premier vol en équipage de Crew Dragon – connu sous le nom de Demo-2 – transportera les astronautes de la NASA Bob Behnken et Doug Hurley vers la station spatiale. La durée de leur séjour à la gare reste à déterminer. La NASA étudie la possibilité d’augmenter la durée de la mission par rapport au plan initial d’environ deux semaines.

Une mission de longue durée permettrait au vol d’agir comme une mission de rotation d’équipage standard, réduisant ainsi la pression des horaires sur les véhicules de l’équipage commercial pour qu’elle devienne pleinement opérationnelle.

La NASA s'appuie sur la fusée russe Soyouz pour les services de transport vers la station spatiale depuis la fin du programme de la navette spatiale. Cependant, la NASA espère pouvoir passer aux véhicules américains dès que possible, les tours Soyouz coûtant actuellement 85 millions de dollars par siège.

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