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SpaceX Starship Mk1 échoue lors du test de chargement cryogénique

Le premier prototype complet de vaisseau spatial SpaceX – Mk1 – a connu un échec sur son site de test de Boca Chica, dans le sud du Texas. L'échec s'est produit tard dans l'après-midi mercredi, à mi-parcours d'un essai des réservoirs de propulseur du véhicule.

Il y a quelques semaines, le Mk1 Starship – présenté au monde en septembre dans le cadre de la présentation par SpaceX et Elon Musk des modifications apportées à la conception du système Starship – devait effectuer le premier vol d'essai de 20 km du programme en les prochaines semaines.

L'événement principal d'aujourd'hui, le premier test de chargement cryogénique du Mk1 Starship, consistait à remplir les réservoirs de méthane et d'oxygène avec un liquide cryogénique.

Au cours de l’essai, la cloison supérieure du véhicule s’est brisée et a été éjectée hors du site, suivie d’un vaste nuage de vapeurs et de liquide cryogénique hors du réservoir.

Le liquide cryogénique – probablement de l'oxygène liquide ou de l'azote liquide – était emporté par le vent et dispersé sur le complexe de lancement.

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La cloison supérieure a été vue atterrissant à proximité, mais son emplacement précis est inconnu.

La cloison inférieure de la citerne semblait également défaillante. Un deuxième nuage de vapeur est apparu à la base du véhicule en même temps que la partie supérieure s'est rompue, ce qui indique que toute la structure du réservoir interne peut avoir été défaillante.

«L'objectif du test d'aujourd'hui était de mettre les systèmes sous pression au maximum. Le résultat n'était donc pas totalement inattendu», a déclaré SpaceX dans un communiqué.

Starship Mk1 était destiné à effectuer les premiers vols d'essais en haute altitude du programme Starship – à la suite des deux vols à basse altitude de Starhopper.

Le premier vol de Starhopper a atteint 18 mètres tandis que le second a atteint 150 mètres.

Starship Mk1 aurait également été le premier à inclure trois moteurs Raptor, des ailettes de contrôle en fonctionnement et des réservoirs de tête – qui stockent le propulseur utilisé pour l’atterrissage.

Le véhicule d’essai Starhopper de SpaceX effectue un vol d’essai de 150 m sur son site de Boca Chica, au Texas. Crédit: SpaceX

Cependant, l’échec de mercredi annulera certainement les plans futurs pour Mk1 et ceux du programme Starship dans son ensemble.

Mais l'impact sera probablement limité, SpaceX notant également qu'une décision de ne pas piloter Mk1 avait déjà été prise avant le test d'aujourd'hui. Au lieu de cela, la société se concentrera sur la conception améliorée du Mk3. Elon Musk a noté en septembre que Mk3 aurait non seulement un processus de construction très différent, mais prendrait également beaucoup moins de temps que Mk1.

Il est important de noter que Mk1 n'a pas été complètement assemblé lors du test d'aujourd'hui. son carénage supérieur était encore en cours de travail sur le site de montage principal, à plusieurs kilomètres de là.

La section du site de lancement était composée des réservoirs de carburant, des ailerons arrière et de la section du moteur Raptor.

Les moteurs Raptor n'étaient probablement pas attachés au véhicule, aucune installation moteur n'ayant été observée.

Le carénage aurait probablement été fixé au carénage une fois les tests initiaux sur le tapis terminés, car il comprend de nombreux systèmes nécessaires au vol, y compris les réservoirs collecteurs et les ailettes avant, ainsi que quatre batteries Tesla Model S de 100 kWh pour alimenter le circuit hydraulique des ailettes.

La moitié inférieure de Starship Mk1 sur le stand de lancement à Boca Chica, prise deux jours avant l’échec. Crédit: Utilisateur bocachicagal pour NSF.

Après l’échec de mercredi, le sort de la nosecone est inconnu, mais les équipes choisiront peut-être d’en construire une toute nouvelle pour Mk3.

Mk3 comprendra non seulement les trois moteurs Raptor situés au niveau de la mer, mais également trois moteurs Raptor optimisés pour le vide.

Elon Musk a constaté l'échec de la journée sur Twitter. Il a confirmé sur Twitter que l'entreprise passerait au design du Mk3 Starship, qui sera également construit sur le site de test de Boca Chica.

M. Musk a également noté que Mk1 «avait une certaine valeur en tant que guide de fabrication, mais la conception du vol est très différente».

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