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SpaceX Starship subit un contretemps

Starship burst

HOUSTON – Le premier prototype du système de lancement de prochaine génération de SpaceX a été endommagé le 20 novembre lors d'un test de réservoir, un revers qui, selon la société, n'affectera pas sérieusement leurs plans de développement.

La vidéo de plusieurs observateurs à proximité du site de test de SpaceX à Boca Chica, au Texas, près de Brownsville, montrait un panache blanc sortant du haut du véhicule Starship Mark 1 en cours de test de pressurisation vers 16h30, heure de l'Est. Cette éruption a emporté une partie de la cloison de cette partie du véhicule, que l'on a pu voir tomber plusieurs secondes plus tard.

Le véhicule, qui n’était pas encore complètement assemblé à l’époque, subissait une série d’essais qui, à l’époque, laissaient présager à l’avenir un premier vol suborbital du véhicule. Le véhicule est resté debout et l'étendue des dommages, au-delà de la cloison éjectée, n'a pas été immédiatement connue.

«L'objectif du test d'aujourd'hui était de mettre les systèmes sous pression au maximum, de sorte que le résultat n'était pas complètement inattendu», a déclaré SpaceX dans un communiqué environ deux heures et demie après l'événement. "Il n'y a pas eu de blessés, et ce n'est pas un sérieux revers."

Lors d'une manifestation à Boca Chica le 28 septembre, SpaceX a présenté ce prototype initial de ce qui sera éventuellement la deuxième étape d'un lanceur réutilisable à grande capacité. À l'époque, SpaceX avait prévu de commencer les essais en vol suborbital du véhicule, à une altitude d'environ 20 kilomètres, plus tard cette année.

"Cette chose va décoller, voler à une altitude de 20 km et revenir à l’atterrissage, dans environ un mois ou deux", a déclaré Elon Musk, fondateur et chef de la direction de SpaceX, avec la pleine Starship Mark 1 assemblé en toile de fond.

Le véhicule Starshup Mark 1 de SpaceX est assemblé le 27 septembre sur le site d'essai de l'entreprise au sud du Texas. Crédit: SpaceNews / Jeff Foust

Cependant, SpaceX a déclaré dans sa déclaration que le véhicule Mark 1 ne volerait pas après tout, même avant cet incident. "La décision avait déjà été prise de ne pas utiliser cet article de test et l'équipe se concentre sur les versions Mk3, conçues pour l'orbite", a déclaré la société.

Lors de l’événement du 28 septembre, Musk a annoncé que l’équipe de Boca Chica commencerait à travailler dans environ un mois sur un deuxième prototype, appelé Mark 3, qu’il estimait achevé dans environ trois mois. Ce véhicule, a-t-il dit, serait utilisé pour des tests en vol orbitaux.

Musk, dans un tweet peu après l'incident, a également déclaré que la société passerait au véhicule Mark 3. "Cela avait une certaine valeur en tant que guide de fabrication", a-t-il déclaré à propos de la version Mark 1 de Starship, "mais la conception du vol est très différente."

Une équipe distincte de SpaceX en Floride travaille également sur des véhicules Starship, à commencer par un prototype appelé Mark 2 qui semblait être en voie d'achèvement, d'après les images du site. SpaceX n'a pas dévoilé ses plans pour Mark 2, qui devait auparavant être transporté à Cape Canaveral pour y être testé.

SpaceNews.com