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La jeune startup française ThrustMe a trouvé un moyen rapide de se déplacer en orbite dans l'espace chinois

La société française de propulsion ThrustMe s’est mise en orbite de manière inattendue au début du mois avec son système de propulsion innovant placé à bord d’un cubesat chinois.

Dianfeng, ou Xiaoxiang-1 (08), un cubesat de six unités développé par la société privée Spacety, était une charge utile secondaire lors du lancement du satellite d'observation terrestre Gaofen-7, le 2 novembre, avec un premier satellite pour le Soudan.

Comme pour de nombreux lancements en Chine, les charges utiles secondaires n'ont été annoncées qu'après l'annonce du succès du lancement, mais d'autres surprises ont été attendues.

Outre de petites charges utiles de communications laser pour les entreprises commerciales chinoises, Dianfeng est équipé du propulseur à gaz froid I2T5 sans pression de ThrustMe, alimenté par de l'iode solide, qui, selon la société, est une première en son genre.

Une longue marche 4B décolle de Taiyuan, en Chine, le 2 novembre, transportant le satellite d’observation de la Terre Gaofen-7 et le Spacety cubesat équipés de propulseurs fournis par la société française ThrustMe. Crédit: Spacety

Conçu pour les cubesats de trois à six unités, le système à faible poussée de 0,9 kg de masse humide permet un niveau de propulsion permettant d'éviter les collisions, d'augmenter le temps en orbite ou d'aider à la désorbitation dans le cadre de la réduction des débris.

Fondée en 2017, ThrustMe cherchait à commercialiser la technologie de propulsion à base d'iode. Il a rapidement mis au point un propulseur à gaz froid et travaille sur un système de propulsion électrique pour les petits satellites.

Avec une équipe internationale possédant une expertise dans des domaines tels que l’ingénierie spatiale, la physique des plasmas, la science des matériaux, la dynamique des fluides, l’électronique et la chimie, ThrustMe a relevé le défi de traiter avec de l’iode corrosif pour la propulsion spatiale. Les produits peuvent être expédiés préremplis et rester non pressurisés lors du lancement.

La coopération entre ThrustMe et Spacety s'est développée rapidement. Un accord a été signé en février de cette année, donnant lieu au lancement début novembre.

«La vitesse et le processus de prise de décision ont été rapides et clairs», a déclaré à SpaceNews Ane Aanesland, co-fondateur et PDG de ThrustMe. "L'exécution du projet a été très efficace."

Aanesland a déclaré que ThrustMe avait suscité beaucoup d'intérêt de la part de clients potentiels, mais que Spacety était disposée à prendre le risque d'utiliser un système de propulsion non testé.

Fondée en 2016 et basée à Changsha, dans le centre de la Chine, Spacety se décrit comme spécialisée dans les plates-formes microsatellites peu onéreuses, performantes et fiables. Le lancement est le neuvième auquel la société participe, Dianfeng étant son 15ème satellite en orbite.

Il travaille avec des partenaires tels que LaserFleet, une spin-off de l'Académie chinoise des sciences (CAS), qui prévoit de construire une constellation en orbite terrestre basse fournissant des services large bande par le biais de communications laser. Spacety a rapidement reconnu les opportunités offertes par ThrustMe.

Weijia Ren, cofondateur et directeur de la technologie de Spacety, a déclaré dans un communiqué de presse post-lancement que la société, «a perçu le potentiel d'une collaboration à long terme avec ThrustMe afin de pouvoir fournir les meilleures solutions de propulsion à nos clients en Chine. . "

ThrustMe avait notamment besoin de l'aide du gouvernement et de l'ambassade de France pour obtenir l'accord rapidement. Cependant, bien que la coopération se soit développée rapidement, les parties devront attendre avant de pouvoir évaluer les performances du système et dégager une coopération plus approfondie.

Le premier mois de la mission sera consacré à la mise en service. Après cela, quatre autres charges utiles, dont deux démonstrations de la technologie de communication laser et un imageur multispectral, seront testées avant le propulseur I2T5. Cela signifie qu’il faudra attendre entre deux et six mois avant l’apparition des résultats.

Spacety a déclaré ne pas pouvoir commenter avant de tester le système de propulsion. Mais M. Aanesland a déclaré que les deux sociétés avaient exprimé un vif intérêt pour la poursuite de la coopération. Et alors que des discussions avec d'autres entreprises chinoises ont eu lieu, Spacety s'est démarqué.

Tianyi Lan, fondateur de Ultimate Blue Nebula Co., Ltd, une société de conseil en espace basée à Pékin, a déclaré à SpaceNews que de tels accords entre entreprises européennes et chinois pourraient être attendus.

«Comparé aux politiques et réglementations américaines en matière d'exportation, l'environnement spatial européen est meilleur… Le [plus grand] obstacle devrait être la réglementation de type ITAR, mais de plus en plus d'entreprises européennes développent des composants ou des dispositifs sans ITAR pour se conformer à la réglementation, Dit Lan.

Lan note que Surrey Satellite Technology Ltd, GomSpace, ISIS et Thales Alenia Space avaient tous déjà noué de bons partenariats avec des sociétés spatiales chinoises.

Les techniciens ThrustMe et Spacety AIT en Chine avant le lancement du cubesat construit par Spacety, équipé de propulseurs de gaz froid alimentés à l'iode fournis par ThrustMe, ainsi que d'autres technologies. Crédit: ThrustMe

Il a également souligné que l'industrie spatiale était très internationale, «tout le monde cherchant à tirer davantage d'avantages commerciaux du marché international».

"Nous pensons que de nouvelles entreprises telles que ThrustMe gagneront plus de marché en Chine et que les nouvelles entreprises spatiales chinoises créeront de nouvelles opportunités de coopération avec les entreprises de l'UE, basées sur des taux de lancement et des prix flexibles, des coûts de fabrication et un marché énorme", a déclaré Lan.

M. Aanesland a déclaré que la Chine n'avait pas encore véritablement encouragé une culture de l'innovation, offrant des opportunités aux entreprises européennes et une coopération gagnant-gagnant, mais cette fenêtre pourrait bientôt se fermer.

«Je trouve extrêmement fascinant ce qui se passe en Chine. Si tu regardes R

ThrustMe assistera à une démonstration de son système de propulsion électrique miniaturisé NPT30 dans le cadre de la mission GomSpace GOMX-5 ESA, qui doit être lancée en 2021. La prochaine mission de Spacety pourrait se dérouler dès la fin novembre. Elle prévoit également le développement de plates-formes satellites plus vastes.

Cet article a été initialement publié dans le magazine SpaceNews du 11 novembre 2019.

SpaceNews.com