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Rocket Lab se prépare pour une étape critique vers la récupération de rappel lors du vol 10e Electron

Le petit véhicule de lancement par satellite Electron de Rocket Lab devrait entrer dans les deux chiffres dans les prochains jours. Si tout se déroule comme prévu, le 10ème Electron de Rocket Lab décollera du complexe de lancement 1 du Rocket Lab à Mahia, en Nouvelle-Zélande, vendredi, un jour seulement avant le 10ème anniversaire d'un événement extrêmement important dans l'histoire de Rocket Lab.

Le vol, baptisé «À bout de doigts», sera une mission en covoiturage, mettant en orbite sept petits satellites.

Six de ces satellites sont fabriqués par une société anglaise, Alba Orbital. Quatre des satellites sont construits et gérés par Alba Orbital mais volent pour le compte d'autres institutions, tandis que deux identiques sont la propriété d'Alba Orbital, qui sert de banc d'essai pour un bus satellite en développement.

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Ces deux premiers sont Unicorn 2B et Unicorn 2C développés par Alba Orbital aux côtés de l'Agence spatiale européenne (ESA). La paire est destinée à tester le petit bus satellite Unicorn-2 d’Alba Orbital, qu’ils espèrent commercialiser plus tard sur toute la ligne pour une multitude d’applications.

Les quatre autres satellites fournis par Alba Orbital sont ATL-1, un satellite mis au point par la société hongroise ATL limited, destiné à tester une nouvelle forme d’isolation thermique. SMOG-P, un satellite mis au point par l'Université de technologie et d'économie de Budapest pour mesurer la pollution électromagnétique d'origine humaine.

L’espagnol a mis au point FossaSat-1, qui est destiné à tester un nouveau type de modulation de fréquence radio à longue portée (LoRa), dans l’espoir de pouvoir utiliser l’échange d’informations éducatives en orbite. Enfin, TRSI-Sat, développé en Allemagne, sera utilisé pour tester de nouvelles technologies.

Les satellites Alba Orbital ont été chargés dans leur support au-dessus de la «phase de kick» d’Electron avant l’intégration du booster. Crédit: Rocket Lab

La septième charge utile a été achetée par spaceflight inc, une société de gestion de satellites de covoiturage, pour le compte de ALE Co, basée à Tokyo, au Japon. ALE (Astro Live Experiences) est une petite entreprise qui utilise des particules de petits satellites pour créer des pluies de météores artificielles.

Le vol 10 transportera l'ALE-2 de 75 kg en orbite, son deuxième satellite de démonstration, qui fait suite au lanceur ALE-1 lancé du Japon au début de 2019.

Le vol représente non seulement un jalon important pour Rocket Lab, mais il représente également un jalon important dans le nouvel objectif de la société, qui est de récupérer et de réutiliser le premier étage d’Electron.

Récupération d'électrons – rendu par Mack Crawford pour NSF / L2

Plus tôt cette année, Peter Beck, fondateur et PDG de Rocket Lab, a annoncé que Rocket Lab travaillait à la récupération des boosters Electron pour une utilisation ultérieure. Cela permettrait non seulement de réduire le coût par lancement d'Electron, mais également de les aider à atteindre leur objectif d'une cadence de lancement une fois par semaine.

La première étape de l'Electron ne dispose pas du carburant ou des capacités nécessaires pour effectuer un retour en arrière et des atterrissages propulsifs similaires à des fusées telles que la bombe aérodynamique Falcon 9 de SpaceX ou le développement de New Origin de Blue Origin, alors la société a dû prendre une autre direction.

Rocket Lab a finalement opté pour la récupération d'air. Une fois que le premier étage d’Electron se sera séparé du second étage, il retombera sur la Terre et ouvrira un parafoil avant de se laisser glisser par un crochet de remorquage à bord d’un hélicoptère, puis de se remettre complètement pour voler un autre jour.

Electron n’a jamais été conçu pour cette méthode de récupération plutôt peu orthodoxe; certains changements ont donc dû être apportés à l’amplificateur, appelé mise à niveau par bloc de première étape.

Bien que certains vols précédents aient volé du matériel ou pris des mesures à l'appui de la mise à niveau du bloc. Le vol 10 sera d'une importance cruciale car il marquera le premier vol du premier étage modernisé en bloc.

La première mise à niveau comprend un système de contrôle de la réaction (RCS), qui servira à orienter les électrons pour le matériel de récupération, de guidage et de navigation, comme un nouveau système de télémétrie en bande S et un ordinateur de bord embarqué. Un parafoil est également inclus pour permettre à «Electron» de «récupérer» l’hélicoptère de récupération lors de missions ultérieures, mais on ignore si un parafoil est spécifiquement inclus dans ce vol.

Electron n'est pas la seule chose à améliorer avant les efforts de récupération. Dans un twitter récemment, Rocket Lab a annoncé qu'une nouvelle antenne radar avait été construite à Mahia. La nouvelle antenne servira principalement à suivre la «phase de kick» d’Electron qui se sépare de sa deuxième étape, mais elle servira également à suivre d’autres actifs de la gamme lors du lancement afin de soutenir la capture de la première étape d’Electron.

Dites bonjour à la nouvelle ressource de suivi de la gamme du LC-1. Cette antenne parabolique de 5,0 m de diamètre nous permet de suivre la séparation entre Electron et les étages 2/3 et LC-1. Cela nous permet également de réaffirmer d'autres actifs de suivi afin de prendre en charge la récupération du premier étage d'Electron alors que nous travaillons à la réutilisation. pic.twitter.com/h4yrwBHC9X

– Rocket Lab (@RocketLab) 26 novembre 2019

Bien qu'aucune tentative de récupération ne soit effectuée sur ce vol, les données recueillies lors du vol et des vols suivants seront extrêmement importantes pour le premier essai de récupération du Rocket Lab.

Si Rocket Lab lance le vol 10 dans les délais prévus pour le 29 novembre 2019, la mission sera lancée exactement un jour avant le dixième anniversaire d'un jour très important de l'histoire de Rocket Lab, le lancement de leur première fusée.

Le 30 novembre 2009, Rocket Lab a lancé le logiciel «Atea-1» («ătea» signifie «espace» dans Te Reo Māori, la langue du peuple autochtone maori de la Nouvelle-Zélande) depuis un stand de lancement situé sur la Grande île de Mercury, près de la péninsule de Coromandel, en Nouvelle-Zélande.

La petite roquette sonore de 60 kg et de 6 m de haut a hurlé dans le ciel, tirant au-delà de la ligne Karman et transportant sa charge utile de 2 kg à une altitude de 150 km au-dessus de la surface de la Terre, avant de l'éjecter et de la laisser parachuter vers la mer.

Comme tous les vols Electron du Rocket Lab d'aujourd'hui, le nom du vol unique d'atea-1 a été baptisé. La fusée a été nommée Manu Karere (Māori pour «Bird Messenger») par la tribu locale Iwi (tribu Māori).

Un modèle de Atea-1 sur son stand de lancement. Crédit: Centre d'apprentissage des sciences

Bien que prévu, la conception de la fusée sondeuse «Atte-1» n’a plus jamais volé, bien que la fusée ait lancé la société dans ce qu’elle est aujourd’hui, et la fusée Electron n’aurait probablement jamais décollée si la société n’avait pas été en mesure de prouver lui-même avec Atea-1, il est donc tout à fait approprié que le 10ème lancement d’Electron se produise presque une décennie après le lancement historique d’Atea-1.

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