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SpaceX accélère la construction de Mk3 au Texas, mettant en pause les constructions de Starship basées en Floride

SpaceX adapte ses projets de vaisseau spatial pour accélérer le développement, après que les premiers véhicules prototypes – nommés Mk1 et Mk2 – se soient avérés non aptes au vol. La société souhaite maintenant construire le prototype amélioré Mk3 le plus rapidement possible, dans l’espoir de pouvoir effectuer le premier vol Starship.

En novembre, SpaceX travaillait déjà à une volée du véhicule Mk1 à une vingtaine de kilomètres de Boca Chica, au Texas. Cependant, le véhicule a finalement été jugé non apte au vol.

À l'époque, SpaceX comptait deux équipes de vaisseaux en compétition: Cocoa, Floride et Boca Chica, Texas, respectivement. À l’origine, le concours visait à déterminer l’emplacement le mieux adapté au développement de Starship.

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L’équipe basée en Floride construisait un véhicule similaire au Mk1, appelé Mk2. Avec la nature pionnière des deux véhicules, SpaceX a finalement compris que, pour effectuer le premier vol, ils allaient avoir besoin d’un véhicule plus robuste, construit à partir des leçons tirées des deux premiers prototypes.

Le nouveau véhicule, appelé Mk3, est déjà en construction à Boca Chica. Il est construit par une équipe unifiée, de nombreux membres d'équipage basés en Floride s'étant installés au Texas. En construisant Mk3 avec une équipe combinée, SpaceX pense pouvoir atteindre le premier vol plus rapidement.

Par conséquent, la plupart des opérations de Starship en Floride sont actuellement en attente. L'activité sur le site Cocoa de SpaceX est en panne depuis plusieurs jours. Certains progrès continuent d’être accomplis pour modifier le Pad 39A au centre spatial Kennedy, situé à proximité, afin de soutenir les lancements de Starship, mais il reste à déterminer la durée de cette prolongation.

Les premiers signes de collaboration entre des équipes basées en Floride et au Texas ont été observés le 30 novembre, lorsqu'une cloison Starship et d'autres équipements ont été embarqués sur le navire GO Discovery à Port Canaveral, à quelques minutes en voiture des installations SpaceX de Cocoa en Floride.

Je devais faire un arrêt pour voir GO Discovery avec sa précieuse cargaison en provenance de Cidco Rd. Je crois que Boca Chica

– Julia (@julia_bergeron) 30 novembre 2019

L'équipement Starship, qui a été construit par l'équipe basée en Floride, est envoyé au Texas pour assister à la construction du Mk3.

GO Discovery est actuellement en route pour Boca Chica et devrait arriver au port de Brownsville le ou vers le 7 décembre. Le matériel sera ensuite escorté au centre de lancement de Boca Chica de SpaceX, où la construction du Mk3 est en cours.

BocaChicaGal, membre du forum NASASpaceflight.com, a déjà vu des composants Mk3 en cours d'assemblage au Texas. Ceux-ci incluent une cloison, un cône de nez et les barils en acier qui seront utilisés pour construire la section de réservoir de Mk3.

Le nez de Starship Mk3 en construction. Crédit: BocaChicaGal pour NSF

Certains petits composants de Mk1 peuvent être réutilisés pour Mk3, mais il est entendu que la grande majorité du nouveau prototype sera construite à partir de zéro. Cela inclut un tout nouveau nosecone, plutôt que de réutiliser le nosecone construit à l'origine pour Mk1.

Le noskone Mk1 est actuellement inactif sur un support, n'ayant jamais été couplé avec la section réservoirs du Mk1 pour le vol. La section de la citerne a échoué lors d’un essai de pressurisation de la citerne avec des liquides cryogéniques. En conséquence, la majorité du véhicule Mk1 devrait être mise au rebut.

L’essai a eu lieu le 20 novembre et a permis à une cloison de se dégager et de voler à des centaines de pieds dans les airs. Les liquides cryogéniques ont alors rapidement échappé du véhicule.

Notamment, la décision de ne pas piloter Mk1 ou Mk2 et de suspendre les opérations en Floride a été prise avant l’échec de Mk1 lors du test de pressurisation. Au moment de l'anomalie, SpaceX n'espérait que fonctionner jusqu'à un feu statique avec le véhicule Mk1.

Si tout s'était déroulé comme prévu lors des essais de mise en réservoir, trois moteurs Raptor auraient été accouplés au véhicule, suivis d'une série d'essais de vérification avant l'incendie statique. Cependant, l'échec du 20 novembre a été le clou dans le cercueil pour tout projet d'essayer de réaliser un feu statique avec Mk1. Toute l'attention est maintenant sur Mk3.

Quant au véhicule Mk2 en Floride, il ne verra probablement jamais non plus de moteurs en panne. Cependant, il est possible que SpaceX l’utilise pour effectuer des vérifications de compatibilité et d’autres activités liées aux tests.

Le véhicule est actuellement situé dans les installations de SpaceX Cocoa, mais il devra probablement être déplacé dans un proche avenir si SpaceX souhaite l’utiliser sur un site de lancement.

De près et personnel à Cidco Road. L’équipe passe une journée en famille et j’ai eu quelques rares moments pour partager MK2. Garder un œil sur le site car les choses ont déjà commencé à bouger et le matériel à poser

– Julia (@julia_bergeron) 28 novembre 2019

Virgin Trains construit actuellement une nouvelle ligne de train traversant la zone de cacao, et un nouveau pont bloquera bientôt la voie de transport de Starship vers le centre spatial Kennedy, situé à proximité.

SpaceX prépare actuellement une installation à Roberts Road. KSC, qui devrait éventuellement reprendre la plupart, sinon la totalité, des activités de Cocoa. Cela facilitera considérablement le transport vers le site de lancement pour les futures constructions de Starship en Floride.

Cela étant dit, on ne sait toujours pas quand la construction d'un nouveau vaisseau spatial basé en Floride pourrait commencer, SpaceX concentrant désormais presque toutes ses ressources au Texas.

Des mises à jour régulières sur la construction du véhicule Starship Mk3 seront publiées sur la chaîne YouTube de NASASpaceflight.

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