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La start-up suisse ClearSpace remporte un contrat avec l'ESA pour désorbiter les débris de la fusée Vega

WASHINGTON – L'Agence spatiale européenne a signé un contrat d'élimination des débris avec la start-up suisse ClearSpace enjoignant à la société de désorbiter un morceau substantiel d'une fusée Vega laissée en orbite en 2013.

La mission, baptisée ClearSpace-1, devrait être lancée en 2025 pour capturer et désorbiter un adaptateur de charge utile Vespa de 100 kilogrammes, un Arianespace Vega laissé en orbite après le déploiement du satellite de télédétection Proba-V de l'ESA.

ClearSpace dirigera un consortium de sociétés européennes dans la construction d'un vaisseau spatial équipé de quatre bras robotiques pour capturer les débris et les faire glisser dans l'atmosphère terrestre.

"Imaginez à quel point la navigation en haute mer serait dangereuse si tous les navires perdus dans l'histoire dérivaient encore au-dessus de l'eau", a déclaré le directeur général de l'ESA, Jan Woerner, dans un communiqué de presse. «Telle est la situation actuelle en orbite et on ne peut pas lui permettre de continuer.»

L'ESA estime que la mission totale coûtera 117 millions d'euros (129 millions de dollars) à achever, selon la porte-parole Erika Verbelen.

Luc Piguet, co-fondateur et PDG de ClearSpace, a déclaré que le financement de l'ESA couvre les coûts de développement et de lancement des vaisseaux spatiaux.

Piguet a déclaré que l'ESA a alloué 70 millions d'euros couvrant les trois premières années du programme, conformément au fonctionnement du processus budgétaire ministériel de l'agence. Comme les réunions ministérielles ont lieu tous les trois ans, les 22 États membres de l'agence discuteront du financement du reste de la mission en 2022, a-t-il déclaré.

ClearSpace est maintenant en train de finaliser le consortium de partenaires qui construira le vaisseau spatial pour l'enlèvement des débris, a déclaré Piguet. ClearSpace dirigera la conception, tandis que ses partenaires du consortium construiront le vaisseau spatial, a-t-il déclaré.

Piguet a déclaré que ClearSpace vise à lancer son vaisseau spatial, jusqu'ici sans nom, fin 2024 ou début 2025. Le financement de l'ESA nécessite le lancement de la mission sur une fusée européenne, a-t-il déclaré.

Piguet a déclaré que l'engin spatial aurait un "haut niveau d'autonomie" et devrait peser moins de 400 kilogrammes. La société penche vers la propulsion chimique pour le premier vaisseau spatial, mais les futurs modèles pourraient arborer un mélange de propulseurs chimiques et électriques, a-t-il déclaré.

L'ESA a déclaré que la forme simple et conique d'un adaptateur de charge utile Vespa en fait une première cible idéale avant de passer à des missions plus grandes et plus difficiles.

La masse de 100 kilogrammes de l'adaptateur de charge utile Vespa est comparable à celle de nombreux petits satellites. Les 15 satellites SkySat de Planet pèsent chacun environ 120 kilogrammes, et la mégaconstellation prévue de OneWeb de 650 satellites de communication pèse chacun environ 150 kilogrammes, par exemple.

L'ESA et ClearSpace prévoient de lancer le vaisseau spatial d'enlèvement des débris sur une orbite de 500 kilomètres pour les tests et la mise en service. Une fois ces étapes terminées, le vaisseau spatial montera sur l'orbite de 800 kilomètres par 660 kilomètres de l'adaptateur de charge utile, capturera l'objet et le tirera dans l'atmosphère afin qu'il brûle lors de la rentrée.

Luisa Innocenti, chef de l'initiative Clean Space de l'ESA, a déclaré que l'agence développera des technologies de guidage, de navigation et de contrôle, ainsi que des méthodes de rendez-vous et de capture des débris qui seront appliquées à la mission ClearSpace-1.

Piguet a déclaré que, bien que cette première mission détruise à la fois les débris et le vaisseau spatial des réparateurs, les plans futurs appellent des réparateurs qui pourraient désorbiter plusieurs objets sans également se détruire.

ClearSpace est composé d'une équipe centrale en Suisse d'environ neuf personnes, a-t-il déclaré, ainsi que de quelques collaborateurs au Royaume-Uni et en Allemagne. L'année prochaine, l'entreprise devrait atteindre environ 25 personnes, a-t-il déclaré.

ClearSpace a levé près de 2,3 millions de francs suisses (2,3 millions de dollars) grâce à une combinaison d'investisseurs et de subventions, a déclaré Piguet.

ClearSpace est né de l'École Polytechnique Fédérale de Lausanne en 2017, après avoir travaillé depuis 2012 sur une mission académique pour désorbiter SwissCube, un cubesat lancé en 2009. Piguet a déclaré que la société souhaitait toujours désorbiter SwissCube si cette initiative était financée, mais qu'elle est se concentre désormais sur sa mission ESA.

SpaceNews.com