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Le drone de Just Read the Instructions de SpaceX arrive en Floride après des mises à niveau

Le drone de SpaceX Just Read the Instructions (JRTI) est arrivé à Port Canaveral, en Floride, après avoir été rénové en Louisiane. Le droneship rejoint Of Course I Still Love You (OCISLY) au port, ce qui porte à deux le nombre de droneships basés sur la côte est de SpaceX. Le droneship supplémentaire aidera SpaceX à exécuter son manifeste 2020 chargé.

(Photo principale par Julia Bergeron)

JRTI a été remorqué à Port Canaveral mardi après avoir été transporté de Louisiane par le remorqueur Alice C.

En août, JRTI a fait le voyage de Los Angeles à la Louisiane via le canal de Panama. JRTI était stationné dans le port de Los Angeles depuis plusieurs années, où il soutenait les missions de SpaceX à Vandenberg. Cependant, l'achèvement de la constellation Iridium NEXT – qui a nécessité huit lancements basés à Vandenberg – et l'ajout d'une zone d'atterrissage à Vandenberg ont laissé JRTI avec peu d'action.

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SpaceX déplace donc JRTI sur la côte est. La société devrait lancer un lot de satellites Internet Starlink à partir de Cape Canaveral, en Floride, plusieurs fois par mois en 2020. Cela s'ajoute aux contrats de lancement standard de SpaceX. Ainsi, chaque lancement de Starlink devant utiliser une récupération de droneship, il y aura une fréquence élevée d'atterrissages de droneship dans les prochains mois.

Par conséquent, l'ajout d'un deuxième droneship sur la côte est donnera à SpaceX une plus grande flexibilité et permettra à la société de gérer des situations où deux atterrissages de drones sont nécessaires à court terme.

Il permet également aux deux boosters latéraux à partir d'un lancement de Falcon Heavy d'effectuer des atterrissages de droneship. C'est quelque chose que le PDG de SpaceX, Elon Musk, a laissé entendre dans le passé, mais il n'y a pas encore de mission Falcon Heavy confirmée qui a l'intention d'utiliser cette méthode de récupération.

Quoi qu'il en soit, l'objectif principal de JRTI devrait être d'aider à compenser le grand nombre de missions Starlink.

L'inclinaison de 53 degrés pour de telles missions nécessite que le droneship soit situé au large des côtes des Carolines. Le droneship OCISLY a été utilisé à ce jour pour les deux lancements Starlink, ainsi que la mission Demo-1, qui avait une position d'atterrissage similaire.

Pendant ces débarquements, le droneship doit combattre le fort courant du Gulf Stream. Il est entendu que les propulseurs d'OCISLY ont eu du mal à rester en station dans ces conditions difficiles lors des tentatives de récupération.

Par conséquent, JRTI est arrivé à Port Canaveral avec des propulseurs plus puissants sur son pont. Il n'est pas tout à fait clair si JRTI a déjà installé ses propulseurs mis à niveau. Il est possible que les nouveaux propulseurs à bord de JRTI soient destinés à OCISLY, afin que les deux droneships puissent recevoir la mise à niveau.

Les nouveaux propulseurs sur le pont de jrTI – Image de Julia Bergeron

Lors de la récente maintenance en Louisiane, les deux ailes du JRTI ont été refixées. Le droneship est une barge qui a été équipée d'ailes de chaque côté pour augmenter la largeur. Ces extensions ont dû être supprimées pour permettre au droneship de passer par le canal de Panama lors de son voyage depuis le port de Los Angeles en août.

Il n'est pas immédiatement clair dans combien de temps JRTI sera prêt à agir.

SpaceX a deux récupérations de drones à venir dans un proche avenir avec la mission JCSAT-18 au plus tôt le 16 décembre, et le troisième lancement de Starlink est également prévu dès fin décembre. Ces deux lancements devraient se produire suffisamment loin l'un de l'autre pour que OCISLY puisse gérer les deux récupérations si nécessaire.

Les deux navires drones à Port Canaveral – par Julia Bergeron

Une autre inconnue est quand JRTI obtiendra un robot Octagrabber pour aider à sécuriser le booster Falcon après la récupération. OCISLY est actuellement le seul droneship équipé du robot, mais il est entendu qu'il est prévu d'en construire un pour JRTI. Après l'atterrissage, le robot Octagrabber se déplace de manière autonome entre les jambes d'atterrissage du booster et saisit le véhicule.

Cela permet au Falcon d'être fixé en toute sécurité au droneship sans que les équipages aient besoin de monter à bord du navire par mer agitée.

L'importance d'un Octagrabber est devenue extrêmement évidente lors de la mission Falcon Heavy Arabsat 6A lorsque le robot n'était pas encore compatible avec le noyau central Falcon Heavy. En raison de la mer agitée, les équipages n'ont pas pu embarquer OCISLY pour sécuriser la fusée manuellement, et le booster a fini par basculer après l'atterrissage.

SpaceX a depuis rendu Octagrabber compatible avec les cœurs centraux.

En ce qui concerne la côte ouest, les lancements depuis le site de lancement de SpaceX SLC-4 à Vandenberg, en Californie, ne seront probablement pas fortement affectés par le déménagement de JRTI sur la côte ouest.

À ce jour, les missions Iridium NEXT sont les seuls vols qui ont été confirmés comme ayant nécessité une récupération par droneship pour répondre aux exigences de performances. Avec la constellation Iridium NEXT terminée, aucune mission de ce type ne se manifeste dans un avenir prévisible.

Booster d'Iridium NEXT-3 sur JRTI par Sam Sun pour NSF / L2

La grande majorité des lancements à partir du site de lancement basé en Californie présentent des charges utiles plus légères, qui peuvent prendre en charge le retour au site de lancement.

En octobre de l'année dernière, SpaceX a utilisé sa nouvelle zone d'atterrissage désignée Landing Zone 4 (LZ-4) pour la première fois au cours de la mission SAOCOM 1A. Le LZ-4 a ensuite été également utilisé pour la mission Constellation Radarsat en mai 2019.

À l'heure actuelle, aucune mission SpaceX confirmée ne se manifeste pour la côte ouest qui nécessiterait un atterrissage en droneship. Cependant, la masse de la charge utile pour quelques missions de sécurité nationale n'est pas connue actuellement.

Il convient également de mentionner que, alors que SpaceX avait la capacité de performance pour effectuer un atterrissage LZ-4 lors de la mission SSO-A de Vandenberg en novembre 2018, la société a été obligée d'atterrir sur JRTI. Cela était dû à un conflit de portée avec une charge utile critique pour la sécurité nationale sur une rampe de lancement à proximité.

Sans droneship sur la côte ouest, un tel conflit pourrait être problématique à l'avenir. Cela dit, les lancements de sécurité nationale à partir de Vandenberg sont peu fréquents, et SpaceX s'efforce également de pouvoir effectuer des missions en orbite polaire et synchrone au soleil depuis Cap Canaveral.

Les lancements sur de telles orbites ont été limités à la côte ouest au cours des dernières décennies, car ils nécessitent une brève période de vol au-dessus de Cuba lorsqu'ils se produisent depuis la Floride. Cependant, les lancements basés en Floride sur des orbites à forte inclinaison devraient reprendre dans un proche avenir, les technologies modernes permettant l'exécution de telles missions en toute sécurité.

La mission SAOCOM 1B, prévue au plus tôt en mars 2020, est devenue la première mission connue à passer de la Californie à la Floride. Il devrait être un retour à la récupération du site de lancement.

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