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Iridium paierait pour désorbiter ses 30 satellites disparus – pour le bon prix

Iridium a terminé la désorbitation de 65 satellites de première génération, mais des questions demeurent sur ce qu'il faut faire

WASHINGTON

Iridium, basée à McLean, en Virginie, a commencé à désorbiter sa première constellation, construite par Motorola et Lockheed Martin, en 2017, en la remplaçant par des satellites de deuxième génération de Thales Alenia Space.

Selon Jonathan McDowell, un astronome du Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics, sur les 95 satellites lancés entre 1997 et 2002, 30 ont mal fonctionné et restent bloqués en orbite terrestre basse.

Sept de ces satellites disparus ont des orbites où leur altitude la plus basse, ou périgée, tombe en dessous de 600 kilomètres

« Je m’attendrais à ce que ceux qui ont un périgée de plus de 700 km restent au moins pour le prochain siècle », a-t-il déclaré par e-mail.

McDowell a déclaré que les anciens satellites Iridium avaient gagné

« Il est certainement plus risqué de laisser ces choses là-haut que de les retirer », a ajouté Moriba Jah, professeur agrégé à l’Université du Texas, Austin, qui est spécialisé dans la mécanique orbitale. « Il suffit de laisser ces trucs pour que Mère Nature les nettoie en général, en particulier avec l’augmentation de ces mégaconstellations, c’est une mauvaise idée. »

SpaceX, OneWeb et Telesat ont tous l'intention de lancer des centaines ou des milliers de satellites au-dessus d'Iridium

Le PDG d'Iridium, Matt Desch, a déclaré sur Twitter qu'Iridium avait désorbité avec diligence les satellites en fonctionnement généralement dans les 30 jours suivant leur mise hors service. C'est beaucoup plus rapide que la ligne directrice sur l'élimination de 25 ans promue par de nombreux pays du monde

« Ceux qui n’ont pas réintégré ont échoué en orbite – beaucoup d’entre eux très tôt dans leur vie ou lors de leur lancement », a-t-il tweeté le 29 novembre.

Une opportunité commerciale d'enlèvement des débris?

Desch, lorsque SpaceNews lui a demandé si Iridium serait disposé à payer une entreprise d'enlèvement de débris actif pour désorbiter ses satellites de première génération restants, a déclaré qu'il le ferait

« Vous savez à quel moment [c’est] une évidence, mais [je] m’attends à ce que le coût se chiffre en millions ou en dizaines de millions, à quel prix je sais que cela n’a pas de sens », a-t-il tweeté.

Aux prix de lancement actuels, 10 000 $ ne suffiraient guère pour lancer quelques kilogrammes de carburant, sans parler d'un vaisseau spatial complet. Mais les espoirs d'élimination des débris ont déclaré Iridium

« Nous reconnaissons que les opérateurs ne voient pas d’élan actuel pour faire tomber [leurs débris] », a déclaré Chris Blackerby, directeur des opérations d’Astroscale, une start-up d’enlèvement de débris. « L’un des problèmes est, quand le prix à payer pour l’enlèvement des débris atteint-il le niveau dans l’esprit de ces opérateurs que cela vaut la peine d’atténuer ce risque? »

Astroscale, basée à Tokyo, a levé 132 millions de dollars et a lancé une mission de démonstration d'élimination des débris à la mi-2020 sur une fusée Soyouz.

Blackerby a déclaré que Astroscale travaille à trouver un prix abordable pour les services d'enlèvement des débris que les propriétaires de vaisseaux spatiaux disparus sont prêts à payer. Ce prix doit être supérieur à 10 000 $, a-t-il dit, mais a refusé de préciser combien.

Luc Piguet, PDG et co-fondateur de ClearSpace, une entreprise récemment sélectionnée pour une mission d'environ 130 millions de dollars pour désorbiter un morceau de débris de fusée pour l'Agence spatiale européenne, a déclaré que sa société travaille également sur une tarification acceptable pour les opérateurs de satellites privés.

«Nous travaillons à réduire les coûts de suppression des satellites en panne», a déclaré Piguet par e-mail.

Une hypothétique mission de 10 000 $ est

Desch a tweeté que payer pour désorbiter Iridium

«Le coût supplémentaire des opérations économisées est nul. La diminution du risque pour mon réseau est égale à zéro (tous sont bien en dessous). La diminution du risque réglementaire est nulle (je dépense le $$ et quelqu’un d’autre rencontre quelque chose). Supprimer 1 ou 2 éléments d’un catalogue de 100 000 exemplaires ne vaut peut-être que la valeur RP », a-t-il tweeté.

Cette valeur des relations publiques pourrait cependant être importante. En 2009, un satellite russe disparu s'est écrasé sur un satellite Iridium actif, créant plus d'un millier de débris spatiaux et montrant le danger des satellites morts présents. La NASA en 2011 a appelé la collision Iridium-33 et Cosmos-2251 l'un des

Luca Rossettini, PDG de la société italienne D-Orbit, a déclaré que si les opérateurs de satellites calculent vraiment le coût de ne pas nettoyer après eux, cela s'ajoute.

Lorsque les opérateurs de satellites tiennent compte du coût de la surveillance et du vol autour des débris, ainsi que du risque de responsabilité civile,

Rossettini a déclaré que les compagnies d'assurance tiennent déjà compte des procédures de fin de vie des satellites dans leurs algorithmes de prime, ce qui incite davantage les opérateurs à planifier eux-mêmes à l'avance.

« La réglementation suivra », a-t-il déclaré. «Ce n’est qu’une question de temps… et le temps presse.»

Desch a déclaré que sa principale préoccupation aujourd'hui était que d'autres sociétés lançant leurs satellites de première génération pourraient précipiter la production d'engins spatiaux et laisser encore plus de satellites morts en orbite. Le prix de 10 000 $ était

«Nous avons besoin d’une solution mondiale, avec un soutien mondial», a-t-il tweeté. [Nous voulons] promouvoir cela, mais avec une solution durable. »

SpaceNews.com