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La NASA s'apprête à fermer le télescope spatial Spitzer

WASHINGTON

Le 29 janvier, le télescope spatial Spitzer transmettra les dernières données scientifiques collectées par l'engin spatial. Les contrôleurs éteindront alors efficacement le vaisseau spatial, mettant ainsi fin à une mission qui a commencé avec son lancement en 2003.

« Le 30, nous allons mettre Spitzer en mode d’hibernation », a déclaré Joseph Hunt, chef de projet pour le Spitzer Space Telescope, lors d’un événement télévisé de la NASA vers la fin de la mission le 22 janvier. Spitzer, a-t-il déclaré, sera mis dans une «attitude solaire» où il restera en permanence.

Il a ajouté qu'il n'est pas nécessaire de

Spitzer a été lancé en août 2003 sur une orbite autour du soleil qui amène progressivement le vaisseau spatial à s'éloigner de la Terre. La NASA a choisi cette orbite pour minimiser le rayonnement infrarouge de la Terre qui rendrait difficile pour le vaisseau spatial d'effectuer ses observations.

Au fil du temps, cependant, le vaisseau spatial s'est suffisamment éloigné de la Terre

«L’angle entre la Terre, le soleil et Spitzer fait qu’il est très difficile de pointer les panneaux solaires vers le soleil, de pointer l’antenne vers la Terre, de pointer le télescope où vous voulez qu’il regarde et d’empêcher le soleil de briller au mauvais endroit et réchauffer le télescope », a déclaré Paul Hertz, directeur de la division astrophysique de la NASA, lors d’une réunion du 23 janvier du Comité consultatif d’astronomie et d’astrophysique.

« Il n’y a pas de coupure stricte quant au moment où il n’est pas possible d’utiliser Spitzer », a-t-il ajouté, notant que le télescope fonctionnait toujours bien. «Mais il devient de plus en plus difficile à utiliser et de plus en plus risqué.»

La NASA avait initialement prévu de fermer Spitzer au début de 2019, une décision prise lors du lancement du télescope spatial James Webb à l'automne 2018 et de permettre ainsi une transition. Lorsque la NASA a retardé le lancement de JWST jusqu'en 2021, l'agence a décidé d'étendre Spitzer, mais seulement jusqu'en 2020, citant les complications croissantes de l'exploitation du vaisseau spatial.

L'agence a toutefois envisagé de prolonger la mission en utilisant des fonds extérieurs. En 2017, les responsables de la NASA ont publié une demande d'informations cherchant à s'intéresser à la reprise des opérations Spitzer après une fin de mission alors prévue pour mars 2019. La NASA a déclaré plus tard qu'elle avait reçu deux propositions d'organisations intéressées, mais qui n'ont finalement pas pu trouver le financement nécessaire pour le faire fonctionner. Spitzer a coûté à la NASA 11,2 millions de dollars au cours de l'exercice 2018.

La NASA a annoncé en mai 2019 qu'elle mettrait fin à Spitzer le 30 janvier, annonçant alors une

Spitzer a duré beaucoup plus longtemps que prévu. Lorsque le vaisseau spatial a été lancé, sa mission principale n'était que de deux ans et demi. Le vaisseau spatial a épuisé son approvisionnement en liquide de refroidissement à l'hélium en 2009, mettant fin à certaines observations infrarouges, mais il a pu continuer à travailler à des longueurs d'onde infrarouges plus courtes.

La fin de Spitzer quitte la NASA sans télescope infrarouge spatial au moins jusqu'au lancement de JWST, suivi par le télescope d'enquête à champ large au milieu des années 2020. Cependant, Hertz a déclaré à la télévision de la NASA qu'il ne s'inquiétait d'aucune lacune dans les observations infrarouges.

Bien que Spitzer soit placé en veille prolongée, Hunt a déclaré qu'il serait effectivement impossible de le rallumer à un moment donné. Cela est dû en partie au vaisseau spatial

SpaceNews.com