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La DARPA fait un changement de dernière minute pour lancer les règles de la concurrence

Astra launch

WASHINGTON

Des responsables du DARPA Launch Challenge ont déclaré lors d'une conférence de presse le 18 février qu'Astra effectuera les deux lancements requis par la compétition du complexe du port spatial du Pacifique.

Lorsque DARPA a annoncé le concours en 2018, l'intention était que les concurrents effectuent deux lancements à partir de deux sites distincts. De plus, le choix des sites de lancement serait révélé aux concurrents quelques semaines à l'avance, afin de souligner les caractéristiques flexibles et réactives des systèmes de lancement que DARPA estime nécessaires pour de futures applications militaires.

La DARPA a identifié quatre sites de lancement de fusées à lancement vertical comme celui développé par Astra. En plus du site de l'Alaska, la DARPA a sélectionné la base Vandenberg Air Force et le champ naval périphérique sur l'île San Nicolas, en Californie, et l'installation de vol Wallops en Virginie. Astra avait déjà entamé le processus de préparation d'un lancement potentiel depuis Wallops en déposant une demande de licence auprès de la Federal Communications Commission en janvier afin que sa fusée puisse transmettre la télémétrie en vol.

Cependant, Todd Master, le responsable du programme DARPA responsable de la compétition, a déclaré que l'agence avait informé Astra le 17 février que la société pourrait effectuer son deuxième lancement depuis l'Alaska. Il a soutenu que la décision visait à permettre à Astra de se concentrer sur le lancement lui-même, et non sur les problèmes de licence ou de logistique.

« Nous ne voulions vraiment pas en faire un défi logistique ou un défi réglementaire », a-t-il déclaré. «Que nous ayons parcouru 5 000 milles ou 1 000 pieds, les défis techniques qui y sont associés et les avantages de ce que nous essayions de démontrer sont restés les mêmes.»

Master a déclaré que DARPA avait déjà décidé que les lancements auraient lieu à partir de Kodiak ou Wallops, un choix fait quelques mois plus tôt pour minimiser le travail dans les licences et les analyses de sécurité des vols. Il a ajouté, cependant, que l'absence de record de lancement pour Astra

«Nous avons rencontré différentes missions qui tentaient toutes de partir de là en même temps», a-t-il déclaré à propos de Wallops. Il n’a pas nommé ces missions, mais un lancement de Minotaur 4 est prévu depuis le port spatial à la fin mars, transportant une charge utile du National Reconnaissance Office, et le premier lancement Electron de Rocket Lab est prévu pour le site au deuxième trimestre. « L’histoire a montré que, lorsque nous avons un nouveau véhicule qui est sur une gamme avec d’autres véhicules qui sont empilés, en particulier lorsque ce sont de gros véhicules coûteux avec l’infrastructure associée, les gens deviennent un peu nerveux. »

Le Maître a déclaré que Wallops s'attendait à l'origine à ce qu'Astra ait effectué au moins deux lancements avant de tenter un lancement à partir de là, plutôt que le seul lancement actuel prévu.

Astra possède une licence FAA pour un maximum de trois lancements depuis Kodiak, bien que la licence publiée par la FAA ne répertorie pas les trajectoires que ces missions pourraient parcourir, se référant plutôt à la société

«Il y aura deux approbations distinctes de la FAA» pour les deux lancements, a déclaré Pam Underwood du Bureau des transports spatiaux commerciaux de la FAA, mais a refusé de dire si les deux pouvaient être effectuées sous la même licence existante.

Chris Kemp, PDG d'Astra, a déclaré lors de l'appel que la société était prête à lancer depuis Wallops, ou n'importe où ailleurs, si nécessaire.

Astra a une fenêtre étroite pour effectuer le premier des deux lancements. Une fenêtre de deux semaines a été ouverte le 17 février, mais le plus tôt que la société s'attend à être prête à lancer est le 25 février. Il y aura des fenêtres de lancement quotidiennes, de trois heures, jusqu'au 1er mars. DARPA diffusera le lancement sur le Web.

Le capitaine a toutefois suggéré que la fenêtre pourrait être prolongée en cas de retard au-delà de l'entreprise

Si Astra réussit son lancement dans cette première fenêtre et gagne ainsi 2 millions de dollars, une deuxième fenêtre s'ouvrira le 18 mars et se poursuivra jusqu'à la fin du mois. Un deuxième lancement réussi donnerait à la société 10 millions de dollars supplémentaires.

En plus de la bourse, Master a déclaré que la DARPA avait aidé à couvrir au moins une partie des coûts de transport de la fusée vers le site de lancement. La fusée pour la première tentative de lancement est arrivée quelques heures après le briefing du 18 février.

La DARPA a également dévoilé la charge utile que le premier lancement emportera. Il comprend un cubeat, Prometheus, développé pour le Département de la défense par le laboratoire national de Los Alamos en tant qu'expérience de communication, et deux cubesats de l'Université de Floride du Sud pour tester les liaisons de communication intersatellites. Une troisième charge utile, une balise appelée Space Object Automated Reporting Systems, destinée à améliorer la connaissance de la situation spatiale, restera attachée à la fusée.

Alors que la DARPA espère que la compétition démontrera des capacités de lancement réactives dont les militaires ont uniquement besoin, Astra a minimisé l'importance de la concurrence pour sa propre entreprise. Dans une interview du 13 février, Kemp a déclaré qu'il s'attendait à ce qu'il

Le Maître a refusé de spéculer sur la façon dont la concurrence aurait pu se dérouler différemment si les entreprises avaient été en mesure d'effectuer les deux lancements depuis le même port spatial tout au long. Cependant, la DARPA ne prévoit pas d'exécuter une autre version de la compétition, quel que soit le résultat des prochains lancements Astra.

« Si je prolonge la compétition, ou si je la tiens dans une autre année, je ne suis pas sûr que j’aurais plus de participants », a-t-il déclaré, affirmant que la compétition était précisément synchronisée avec le développement d’un certain nombre de petits lanceurs. «Lorsque nous avons mis cela en place, nous nous attendions à ce que nous le frappions au bon moment.»

SpaceNews.com