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Astra renonce à la tentative de défi de lancement de la DARPA – NASASpaceFlight.com

Astra et la Defense Advanced Research Projects Agency (DARPA) sont toujours en train de préparer le premier lancement d’un « défi de lancement » à double mission. Astra, le contractant de lancement, mène actuellement les derniers préparatifs en vue du lancement de leur véhicule Rocket 3.0, surnommé « 1 of 3 ». Les deux missions seront lancées depuis le Pacific Spaceport Complex – Alaska (PSCA) à Kodiak, en Alaska. Le premier du duo de lancement a été annulé lundi, la dernière opportunité de l’actuelle fenêtre de paiement d’étape. Astra et le défi du lancement de la DARPA

Le lancement sera le troisième pour Astra, après deux lancements en juillet et novembre 2018. Tous deux ont été lancés depuis le PSCA en Alaska. On pensait à l’origine qu’il s’agissait d’échecs. Toutefois, Astra a déclaré que la première a été couronnée de succès et que la seconde n’a été que « plus courte que prévue ». Aucun des deux n’était conçu pour atteindre l’orbite, car ils n’avaient pas de deuxième étage en état de marche.

La société était connue pour fonctionner dans un secret presque total. On savait très peu de choses sur leurs fusées, leurs essais et leurs tentatives de lancement. La seule observation publique d’une fusée Astra a été faite par un hélicoptère d’information au début de 2018. Leur première fusée, baptisée « Rocket 1.0 », a été aperçue en train d’être préparée pour un test dans l’ancienne base aéronavale d’Alameda, en Californie – juste en bas de la rue de leur usine.

Cependant, Astra est récemment sorti de l’ombre et a publié quelques informations sur ses opérations.

Leur fusée actuelle, appelée « Rocket 3.0 », est une fusée à deux étages, à cinq moteurs, fonctionnant au kérosène et à l’oxygène liquide. Les pompes des moteurs du premier étage sont actionnées par des moteurs électriques, semblables aux moteurs Rutherford de la fusée Electron de Rocket Lab.

Les moteurs du premier étage – appelés « Delphin », d’après un dauphin, dieu grec de la mer – sont disposés en pentagone, ce qui diffère des autres moteurs à cinq cylindres. Notamment, les cinq moteurs des premier et deuxième étages de la Saturn V étaient disposés en croix.

Rendu de la fusée d’Astra 3.0. Crédit : DARPA.

Rocket 3.0 a été conçu dans un souci de portabilité, à tel point qu’il peut être transporté dans un conteneur standard. Selon Astra, il peut soulever jusqu’à 150 kg de charge utile sur une orbite héliosynchrone de 500 km.

Rocket 3.0 se veut simple et facile à produire. Ses réservoirs sont en aluminium, un matériau moins cher et plus facile à travailler – bien que plus lourd – que la fibre de carbone que l’on trouve sur les véhicules de Rocket Lab, Firefly et Vector.

Pour les premières missions, Astra se lancera à partir du PSCA à Kodiak, en Alaska. De là, ils pourront atteindre des orbites polaires et synchrones avec le soleil.

Le PSCA n’est pas étranger au lancement de fusées. Deux douzaines – dont trois en orbite – ont décollé de l’installation entre 1998 et 2019, dont deux d’Astra. Le complexe contient deux rampes de lancement, bien qu’il leur manque une grande partie des infrastructures nécessaires aux fusées d’Astra. Pour cela, la société a dû apporter son propre support de lancement, son dos renforcé et son déflecteur de flamme.

En plus de Kodiak, Astra prévoit d’activer un deuxième site de lancement dans les îles Marshall. Cela leur permettra d’atteindre des orbites à faible inclinaison. Ils ont également mentionné un éventuel site de lancement au Mid-Atlantic Regional Spaceport (MARS) sur l’île de Wallops en Virginie.

Astra a signé plus d’une douzaine de contrats de lancement, mais on ignore quand – ou à partir de quand – ils seront lancés.

La « Rocket 1.0 » d’Astra effectuant un test d’incendie statique à Alameda, en Californie. Crédit : Astra

Le lancement de mardi, le premier du défi, verra « 1 sur 3 » soulever quatre petites charges utiles pour les amener sur une orbite de 445 km. La DARPA a déclaré qu’elle accepterait une orbite aussi basse que 150 km comme un succès.

La liste des charges utiles comprend deux cubesats de l’université de Floride du Sud qui testeront les communications entre les cubesats, un seul cubesat parrainé par le ministère de la défense appelé « Prometheus », et la charge utile de Tiger Innovations, le système de reporting automatisé des objets spatiaux (SOARS), qui restera attaché à la deuxième étape.

Astra n’a appris l’existence du manifeste de la charge utile que le 22 janvier de cette année. Dans le cadre de ce défi, ils devront intégrer eux-mêmes les charges utiles.

La fusée – à l’intérieur de son conteneur d’expédition – a été transportée en Alaska à bord d’un avion-cargo C130 le 18 février. Un semi-remorque a ensuite transporté la fusée jusqu’à son site de lancement plus tard dans la journée.

La fusée « 1 sur 3 » d’Astra se pose sur l’île de Kodiak avant son lancement le 19 février. Crédit : DARPA.

L’intégration de la charge utile a été effectuée le 19 février. Le carénage a été fermé le 21, et la fusée a été lancée sur la plateforme de lancement le 23.

Si la première mission est un succès et que le lancement a lieu à temps, Astra recevra un prix de 2 millions de dollars. L’entreprise sera alors éligible pour la deuxième partie du défi.

La deuxième partie du défi consiste à lancer une deuxième fusée en quelques semaines à partir d’une rampe de lancement séparée. Auparavant, la société aurait dû se lancer à partir d’un autre site aux États-Unis, mais cela a été modifié par la suite pour ne nécessiter qu’une rampe de lancement séparée au PSCA.

En raison de l’évolution des besoins, Astra ne devra déplacer son équipement que de quelques centaines de mètres vers la deuxième plateforme de lancement du PSCA. Bien que cela soit plus facile que de déménager dans une installation de lancement séparée, ce sera toujours une tâche difficile.

Le deuxième lancement est prévu pour le mois de mars. Astra – et le grand public – apprendra l’existence de la fenêtre de lancement spécifique et du manifeste de charge utile à mesure qu’elle se rapprochera.

1 de 3 Arrivée à Kodiak pic.twitter.com/J0g39VIdAg

– Astra (@Astra) 24 février 2020

« 1 sur 3 » se déroulant sur la plate-forme – dans son conteneur d’expédition – le 21 février. Notez les cinq moteurs Delphin du premier étage. Crédit : Astra.

Si Astra effectue un deuxième lancement réussi dans le cadre de la deuxième fenêtre, elle recevra un prix de 10 millions de dollars.

Astra est le seul concurrent actuel du défi du lancement. Auparavant, Virgin Orbit et Vector Launch étaient concurrents aux côtés d’Astra.

Vector serait entré avec sa fusée Vector R. Cette petite fusée aurait été capable de soulever 60 kg sur une orbite terrestre basse à partir de plusieurs sites de lancement. Semblable à la fusée 3.0, elle a été conçue pour être déplacée et lancée rapidement. Ils concevaient également une fusée plus performante, appelée Vector H. Comme la fusée Electron de Rocket Lab, les Vector R et H auraient été construits en composite de carbone.

Voici quelques belles photos de la Fusée 3.0 sur l’aire de lancement à Kodiak, en Alaska, avant le défi de lancement de la DARPA. La première tentative de lancement orbital d’Astra est prévue au plus tôt le 27 février à 15h30 (heure de l’Est), selon le site de la DARPA.

Mises à jour : https://t.co/4yzJUACuaV

📸 @ DARPA pic.twitter.com/Ox1ENW2Km5

– Michael Baylor (@nextspaceflight) 25 février 2020

Vector a effectué un vol d’essai d’une fusée Vector R de sous-échelle en 2017. Un deuxième lancement a suivi plus tard dans la même année.

Virgin Orbit prévoyait d’entrer dans leur fusée LauncherOne – lancée par avion à partir d’un Boeing 747 modifié nommé Cosmic Girl. Jusqu’à présent, Virgin n’a pas tenté de vols d’essai complets – mais a effectué un test de chute de Cosmic Girl en juillet 2019.

Vector s’est retiré de la compétition en septembre 2019 après avoir perdu un financement important le mois précédent. La société a depuis lors déposé son bilan. Virgin Orbit a ensuite abandonné en octobre 2019 pour se concentrer sur la mise en service de sa fusée LauncherOne.

Bien que l’avenir de Vector soit incertain, Virgin s’attend à ce que la première tentative de vol orbital de LauncherOne ait lieu au début de l’année 2020.