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La gravité est une force étonnamment puissante » : Les astronautes Nick Hague et Anne McClain parlent de la vie après leur mission dans la station spatiale – SpaceNews.com

Lorsque SpaceX a effectué un essai d’interruption de vol de son vaisseau spatial Crew Dragon en janvier, peu de gens ont apprécié l’importance d’un tel système plus que Nick Hague. En octobre 2018, il s’est rendu à la Station spatiale internationale avec le cosmonaute russe Alexey Ovchinin. Mais, deux minutes après le décollage, leur fusée Soyouz a mal fonctionné, déclenchant le système d’interruption de leur vaisseau spatial Soyouz MS-10. Le vaisseau spatial a atterri en toute sécurité à environ 400 kilomètres du site de lancement, Hague et Ovchinin étant indemnes.

Hague est arrivé dans l’espace pour la deuxième fois, en mars 2019, à bord d’un autre Soyouz avec Ovchinin et Christina Koch de la NASA, à destination de l’ISS. Il a passé 203 jours dans l’espace avant de revenir en octobre. Son séjour sur la station a coïncidé avec celui d’une autre astronaute de la NASA, Anne McClain, qui a été lancée sur la station en décembre 2018 et y est restée pendant 204 jours jusqu’à la fin juin. Son séjour à la station a inclus l’arrivée du vaisseau spatial Crew Dragon de SpaceX pour son vol d’essai DM-1 sans équipage.

Les deux astronautes se sont entretenus avec SpaceNews lors d’un voyage à Washington à la mi-janvier, juste avant l’essai d’interruption de vol de SpaceX, qui comprenait à la fois des événements de sensibilisation et des réunions avec des membres du Congrès. Une version condensée de cette interview suit.

En combien de temps vous êtes-vous remis d’avoir passé plus de six mois dans l’espace ?

La Haye : C’est assez étonnant la vitesse à laquelle on rebondit. Vous savez, trois mois après l’atterrissage, je suis sorti et j’ai couru et tout est à peu près revenu à la normale. Les contre-mesures que nous avons mises en place sur la station – l’ARED [Advanced Resistive Exercise Device], l’haltérophilie résistive, le tapis roulant, le vélo – toutes ces choses font un excellent travail pour nous maintenir en forme et nous garder forts afin que lorsque nous atterrirons nous n’ayons pas à nous en soucier. Il s’agit plus simplement d’équilibrer et de stabiliser les muscles et de s’habituer à sentir à nouveau le poids, ce qui est choquant.

McClain : La gravité est une force étonnamment forte quand on ne l’a pas ressentie depuis longtemps. Il est beaucoup plus difficile de s’habituer à la gravité qu’à l’absence de gravité. Il est plus difficile de revenir que de remonter.

Et que dire du retour à une vie quotidienne normale après s’être concentré sur le travail dans la station spatiale ?

La Haye : Ils nous facilitent un peu la tâche. Nous atterrissons et ensuite les scientifiques veulent leurs données, qui sont des petits morceaux de nous. Nous passons les semaines qui suivent l’atterrissage à faire des scanners, à donner des échantillons de sang et à faire toutes ces expériences, pour les aider à terminer les études qu’ils ont commencées en orbite. C’est un programme assez chargé pendant les deux premières semaines de votre retour, avant que vous n’ayez la chance de reprendre votre souffle. Mais une partie de tout cela consiste à avoir la possibilité de donner un câlin à sa femme et à ses enfants. C’était super énorme pour moi, et puis je me suis réintégré dans la maison et j’ai commencé à vivre un peu normalement.

McClain : Je pense que l’une des choses que j’ai remarquées quand j’ai atterri, c’est le nombre d’entrées sensorielles que nous, en tant qu’humains, avons chaque jour. Même assis ici, c’est le nombre de personnes présentes dans la pièce, les courriels, les appels téléphoniques et tout le reste. La vie en station était compliquée. Il fallait vous concentrer. Mais vous aviez une chose à faire à la fois et vous avez été très clair sur la mission. Nos planificateurs à Houston déconcertent nos horaires pour nous. Revenir et s’habituer à la complexité de la vie humaine sur Terre était en fait assez intéressant.

L’astronaute de la NASA Nick Hague a aidé à monter à bord d’un hélicoptère russe après son atterrissage avec deux membres d’équipage de Soyouz au Kazakhstan le 3 octobre. Hague a passé 203 jours sur la Station spatiale internationale. Crédit : NASA/Bill Ingalls

Avez-vous eu le temps de réfléchir à vos vols spatiaux ?

McClain : Je voulais aller dans l’espace depuis l’âge de trois ans, et j’ai passé 39 ans à vouloir aller dans l’espace. J’ai fait l’expérience et je suis revenu. Et ce qu’il me reste, c’est ce désir, dix fois plus fort que celui que j’ai ressenti dans ma vie, de vouloir aller dans l’espace. Ce qui est bien quand on vit sur la Station spatiale internationale, c’est que c’est exactement ce que nous faisons : nous vivons sur la Station spatiale internationale, et elle devient notre maison. Donc, là où la plupart des gens voient cette merveille d’ingénierie compliquée, ce qui est absolument le cas, nous avons aussi des souvenirs de chez nous. Je pense que nous allons probablement passer le reste de notre vie à réfléchir, et je pense que le sens de ce vol va changer avec le temps. J’aimerais que nous puissions prendre chaque humain et leur montrer à quoi ressemble la Terre vue de l’espace. C’est une perspective étonnante que nous aurons toujours l’honneur et le fardeau d’essayer d’articuler et de partager.

La Haye : Vous vivez chez vous avec votre famille et donc nous sommes là-haut avec notre famille et ils viennent du monde entier. Ce que j’ai retiré de toute cette expérience, c’est la force de notre intérêt commun pour l’espace qui nous unit.

Une expérience particulière s’est-elle dégagée de votre séjour dans l’espace ?

La Haye : Il y a tellement de choses. Il y a des moments de « pincement » tout le temps : juste pour jouer avec l’eau ou avec la nourriture. Il n’est pas nécessaire d’avoir vécu l’énorme expérience d’une sortie dans l’espace, même si c’était quelque chose de très mémorable. Nous avons tous les deux fait notre première sortie dans l’espace ensemble.

McClain : Je ne sais pas s’il y a un moment particulier, bien que si je dois imaginer le moment « ahh », ce sont les premiers moments où nous sommes sortis de l’écoutille lors de notre sortie dans l’espace. Il y a eu ce moment où je suis sorti et, environ une minute plus tard, Nick est sorti, donc j’ai eu cette minute où j’étais la seule personne à l’extérieur de la station spatiale, à regarder cette vue incroyable à laquelle je ne pouvais même pas m’attendre. Vous savez, nous voyons toujours la Terre hors de la coupole, mais pour une raison quelconque, lorsque vous sortez de cette station, vous regardez la Terre, il y a quelque chose de très différent quand il n’y a que vous dans l’espace.

Certains astronautes rapportent avoir ressenti l' »effet de survol », un changement de perspective après avoir vu la Terre depuis l’espace. Est-ce que cela vous est arrivé ?

La Haye : Cela change absolument votre perspective de regarder la Terre, et de voir tous ses détails, dans ces couleurs les plus vives en Afrique du Nord ou les glaciers en Amérique du Sud. C’est tellement vivant. Vous pouvez regarder en bas et voir la Terre comme cette chose distincte, et en même temps, regarder en haut et voir la profondeur de l’espace, et vous obtenez un vrai sens pour cette petite oasis que nous avons ici et sur laquelle nous vivons. Et pour moi, c’est ce sentiment profond de propriété : non pas ma propriété personnelle de la planète, mais la propriété de l’humanité sur la planète et c’est quelque chose dont nous devons prendre soin.

McClain : Les gens parlent de l’effet d’ensemble et de la façon dont il vous change. Pour ma part, ma perspective du changement est venue de toutes les personnes avec lesquelles nous avons travaillé. Je veux dire, c’est devenu un cliché de dire que vous mettez votre vie entre les mains de quelqu’un, mais quand vous marchez vers la rampe de lancement au Kazakhstan, vous êtes entouré de gens de plusieurs pays différents. Lorsque vous vous rendez sur cette rampe de lancement, vous n’êtes qu’un humain. Et je suis aux côtés d’un Russe et d’un Canadien. Soudain, nous ne sommes plus que des humains, et nous sommes sur le point de devenir les ambassadeurs de cette planète dans l’espace. Nous mettons nos vies en danger entre les mains de personnes du monde entier. Et c’est un succès : nous avons réussi à faire décoller cette incroyable station spatiale depuis 20 ans parce que des gens du monde entier résolvent chaque jour des problèmes ensemble. Quand nous pouvons être unis non pas par la peur, mais par un désir commun d’explorer, c’est puissant.

En avril 2019, l’astronaute de la NASA Anne McClain s’est préparée à une sortie dans l’espace de six heures. McClain a passé 204 jours sur la Station spatiale internationale. Crédit : NASA

Comment était-ce de retourner dans le Soyouz après l’interruption du lancement lors de votre première tentative pour atteindre la station ?

La Haye : J’avais confiance dans le système. Après avoir vécu cela, et en voyant la réaction et les informations qui nous sont revenues sur ce qui s’est passé et en trouvant la cause première, j’étais confiant pour y revenir. Mais j’avais aussi regardé quelqu’un d’autre le faire juste avant moi. Juste après mon avortement, deux mois plus tard, Anne monte dans une fusée Soyouz et se prépare au lancement.

Le système Soyouz est un système très robuste et fiable. Nous passons un quart à 50 % de notre temps pendant les deux années qui précèdent le lancement dans la Cité des étoiles, à gérer toutes ces éventualités : si cela se produit, que faites-vous ? Et cet avortement est quelque chose que nous avions simulé. Je suis très excité de voir l’interruption du lancement de [SpaceX].

Vous étiez sur la station lorsque le premier vaisseau spatial Crew Dragon y est arrivé en mars dernier lors du vol d’essai du DM-1 sans équipage. Comment s’est déroulée cette expérience ?

McClain : Nous aimons dire que nous avons été le premier équipage du Dragon parce que nous avons pu entrer à l’intérieur. La nuit précédant l’arrivée de DM-1, nous étions seuls sur la station spatiale depuis trois mois. L’écoutille avant n’avait pas été ouverte depuis que la dernière navette spatiale s’y trouvait. Et nous avions toute cette cargaison là : c’était devenu comme cette zone de votre maison où vous n’alliez pas. David [Saint-Jacques] et moi avons examiné la question et, tout d’abord, nous avons appelé Houston et nous avons dit que nous voulions probablement déplacer cela. Ils ont dit : « Oh, oui. »

On a nettoyé et on ne fait que regarder. C’était si calme. Et nous pensons que l’avant de la station spatiale est sur le point d’être notre prochain grand saut dans les vols spatiaux, cette nouvelle ère. C’était donc très spécial de regarder le DM-1. Et il avait cette odeur de nouveau vaisseau spatial.

Quelle est la prochaine étape pour vous ? Vous voulez retourner à la gare dans un véhicule commercial de l’équipe ? Vous voulez aller sur la lune ?

La Haye : Qui ne veut pas aller sur la lune, n’est-ce pas ? Mais l’un des éléments clés est l’ampleur du programme et la façon dont tout est lié. Nous avons 20 ans de personnes qui vivent sur la station et qui nous aident à apprendre comment vivre dans l’espace. Pendant notre séjour là-bas, nous aidons à secouer une partie du matériel qui sera utilisé pour nous ramener sur la lune. Vous voyez chacune des choses que vous faites en contribuant à ce programme plus vaste qui nous fait avancer.

McClain : Le programme Artemis est super excitant. J’adorerais faire partie des personnes qui mettent des bottes sur la lune. Je reprendrais une mission de la station spatiale. Comme le dit Sheryl Sandberg, si quelqu’un vous offre un siège sur une fusée, vous ne demandez pas quel siège. Il suffit de s’y mettre.

Cet article a été publié dans le numéro du 24 février 2020 du magazine SpaceNews.