Menu Fermer

Le défi du lancement de la DARPA se termine sans vainqueur – SpaceNews.com

BROOMFIELD (COLOMBIE) – Une compétition de lancement de la DARPA qui avait débuté il y a deux ans s’est terminée le 2 mars sans vainqueur, la seule équipe restante ayant dû annuler sa dernière tentative de lancement moins d’une minute avant le décollage.

Astra a prévu de lancer son véhicule Rocket 3.0 depuis le Pacific Spaceport Complex – Alaska sur l’île de Kodiak, comme premier de deux lancements orbitaux pour le DARPA Launch Challenge. Cependant, les contrôleurs ont interrompu le compte à rebours 53 secondes avant un décollage à 15h55 (heure de l’Est) en raison des données de guidage, navigation et contrôle (GNC) de la fusée décrites comme « off-nominal ».

Astra avait une fenêtre de lancement qui était ouverte jusqu’à 18h30 à l’est, mais environ une demi-heure avant la fermeture de la fenêtre, elle a annulé le lancement pour la journée, incapable de résoudre le problème du GNC.

« Nous avons vu des données qui nous préoccupaient et nous avons décidé qu’il serait préférable d’annuler le lancement et de réessayer un autre jour, car si les données étaient correctes, cela aurait certainement pu causer un problème avec le vol », a déclaré Chris Kemp, co-fondateur et directeur général d’Astra, lors de la diffusion sur le web de la tentative de lancement par la DARPA. « Gagner le défi aurait été fantastique aujourd’hui, mais notre objectif, en réalité, est d’atteindre l’orbite en un minimum de vols ».

Astra, dans une déclaration affichée sur son site web, a déclaré qu’elle « prévoyait de tenter une autre tentative de lancement dès que possible », mais n’a pas divulgué de date de lancement précise.

Lors d’un appel ultérieur aux journalistes, M. Kemp a déclaré que la société était toujours en train de diagnostiquer la cause profonde du problème et qu’elle devra également modifier sa licence de lancement de l’Administration fédérale de l’aviation pour un futur lancement non associé à la concurrence. La charge utile pour le lancement, un ensemble de cubesats fournis par la DARPA, sera remplacée par une « grande ligne » de clients commerciaux prêts à prendre un risque sur une fusée non testée.

« Ce n’est probablement pas un jour ou deux. C’est plutôt une semaine ou deux », a-t-il déclaré à propos du calendrier du prochain lancement. « Ce n’est certainement pas un mois ou deux. »

Cependant, l’épuration signifie que l’entreprise n’est plus éligible pour recevoir jusqu’à 12 millions de dollars de prix du DARPA Launch Challenge. Avant la tentative de lancement du 2 mars, la DARPA a annoncé que ce serait la dernière occasion pour la société d’effectuer le premier des deux lancements requis par la concurrence. Astra disposait d’une fenêtre de deux semaines pour effectuer le lancement, qui a été prolongée d’une journée en raison du mauvais temps.

Si Astra avait atteint l’orbite lors de ce lancement, elle aurait reçu 2 millions de dollars. La société aurait alors tenté un deuxième lancement plus tard en mars, à partir d’une autre plateforme dans le même port spatial. Si ce lancement avait été réussi, la société aurait pu gagner 10 millions de dollars.

Astra était l’un des trois finalistes annoncés en avril 2019, un an après le lancement officiel du concours. À l’époque, la société n’était connue que comme un concurrent « furtif » et n’a révélé son nom et d’autres détails qu’il y a un mois.

Les deux autres finalistes ont abandonné la compétition à l’automne dernier. Vector s’est retiré de la concurrence en septembre en raison de difficultés financières qui ont conduit à un dépôt de bilan, et Virgin Orbit est partie un mois plus tard pour se concentrer sur d’autres clients.

Todd Master, directeur du concours à la DARPA, a déclaré lors de la diffusion sur le web que la société avait fait beaucoup pour démontrer qu’elle pouvait s’installer sur un site de lancement non amélioré – une dalle de béton – et être prête à lancer en deux semaines.

« C’était un défi difficile », a-t-il déclaré. « Ils y sont presque arrivés, ils ont presque atteint la ligne d’arrivée. Ils n’ont tout simplement pas réussi. Mais nous apprenons beaucoup de ces défis et nous pensons que le fait de pouvoir aller jusqu’au bout démontrera aux gens que c’est quelque chose qui est à la limite du possible ».

Bien que le défi soit terminé, M. Master a déclaré lors de l’appel ultérieur aux journalistes que la DARPA examine d’autres moyens de démontrer des capacités de lancement réactives. Une option dans les « très, très premières étapes » de la discussion est d’incorporer un lancement réactif dans un exercice militaire, en lançant un satellite qui fournirait des données aux forces participant à cet exercice. Cet effort, a-t-il dit, impliquerait probablement de travailler avec la force spatiale américaine et le commandement spatial américain.

« Essayer de poursuivre un lancement flexible et réactif est en fait une chose à laquelle la DARPA s’est attelée depuis un certain temps, et n’en est pas encore arrivée là », a-t-il déclaré, faisant référence à un certain nombre d’efforts de développement de véhicules parrainés par l’agence qui n’ont pas réussi à atteindre l’orbite. « Je pense que c’est l’un des plus proches que nous ayons obtenus. »