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La mission Cygnus prolongée pour des tests de charge utile de communication – SpaceNews.com

DENVER – Un vaisseau cargo Cygnus qui devait rentrer à la fin du mois de février restera en orbite pendant encore un mois afin qu’une charge utile à bord du vaisseau puisse effectuer des tests supplémentaires.

Le vaisseau spatial Northrop Grumman NG-12 Cygnus, appelé S.S. Alan Bean par la société, a été détaché de la station spatiale internationale le 31 janvier après avoir passé près de quatre mois attaché à la station. Le Cygnus a déployé plusieurs smallsats après s’être éloigné de la station, et à l’époque, la compagnie a déclaré que le vaisseau spatial terminerait sa mission par une rentrée destructrice fin février.

Cependant, au début du mois de mars, la rentrée du vaisseau spatial n’a pas été annoncée et la base de données Space Track des objets en orbite, tenue par le ministère de la Défense, a montré le 4 mars que le vaisseau spatial était resté en orbite.

Dans une déclaration du 4 mars à SpaceNews, Northrop Grumman a déclaré qu’un client ayant une charge utile sur le Cygnus a demandé un temps supplémentaire en orbite, une demande qui a obligé Northrop Grumman à demander une extension de la licence de la Commission fédérale des communications pour les communications des vaisseaux spatiaux.

« L’extension de notre licence par la FCC permet à Northrop Grumman de prolonger notre mission NG-12 au-delà de notre date d’achèvement initiale, ce qui nous permet d’offrir une flexibilité opérationnelle accrue à nos clients », a déclaré Frank DeMauro, vice-président et directeur général de l’espace tactique chez Northrop Grumman, dans le communiqué. « Le vaisseau spatial NG-12 reste en excellente santé alors que nous effectuons encore quelques semaines d’opérations en orbite. »

Northrop Grumman n’a pas divulgué le nom du client, mais sa demande de modification de la licence de la FCC pour la mission indiquait qu’il s’agissait d’une charge utile de Lynk, une entreprise de Virginie travaillant sur la technologie des satellites pour permettre des communications directes avec les téléphones portables. La société, précédemment connue sous le nom d’Ubiquilink, a levé 12 millions de dollars lors d’un cycle de financement d’amorçage en juillet 2019.

Charles Miller, directeur général de Lynk, a déclaré le 4 mars que la prolongation permettra de procéder à des tests supplémentaires, qui se sont bien déroulés.

Lynk obtient d’excellents résultats en testant notre troisième « tour cellulaire dans l’espace » dans de nombreux pays du monde », a-t-il déclaré. « Nous avons demandé à Northrop Grumman de prolonger la mission Cygnus 12 car nous voulions disposer de plus de temps pour tester la charge utile et effectuer des essais dans d’autres pays ».

Miller a ajouté que la NASA a « gracieusement » accepté la prolongation de la mission Cygnus, et que Northrop et SEOPS, la société qui a transféré l’intégration de la charge utile Lynk sur Cygnus, « se sont pliés en quatre » pour soutenir les essais de la charge utile.

Lors de la mission NG-11 Cygnus, Northrop a démontré la capacité du vaisseau spatial à rester en orbite pendant une période prolongée après son départ de l’ISS. Ce vaisseau spatial est resté en orbite pendant quatre mois après avoir quitté la station en août 2019. Elle a effectué avec succès une série de tests, démontrant notamment que Northrop pourrait faire fonctionner avec succès deux vaisseaux spatiaux Cygnus une fois le NG-12 Cygnus lancé en novembre 2019.

La mission du NG-12 Cygnus sera prolongée jusqu’au 2 avril, conformément à la demande, que la FCC a approuvée le 3 mars.