Menu Fermer

Pas encore de décision sur la nécessité d’un second vol d’essai du Starliner sans équipage – SpaceNews.com

WASHINGTON – Bien qu’une équipe indépendante ait terminé son enquête sur les problèmes liés au vol d’essai sans équipage du Boeing CST-100 Starliner en décembre dernier, la NASA indique qu’il faudra un certain temps avant de décider si un deuxième vol d’essai sans équipage est nécessaire.

Les responsables de la NASA et de Boeing, s’exprimant lors d’une téléconférence de presse le 6 mars, ont déclaré qu’il restait encore beaucoup de travail à faire, car la compagnie a mis en place 61 mesures correctives identifiées par cette étude pour l’essai en vol orbital (OFT) du Starliner, qui a souffert d’au moins trois problèmes importants au niveau des logiciels et des communications.

Ces mesures correctives seront mises en œuvre « au cours des prochains mois afin de s’assurer que, lorsque nous déciderons de voler à nouveau, nous pourrons le faire en toute sécurité », a déclaré Doug Loverro, administrateur associé de la NASA pour l’exploration et les opérations humaines.

M. Loverro a ajouté qu’il désignait officiellement cette mission de l’OFT comme une « mission rapprochée à haute visibilité » dans le langage de la NASA, qui est définie dans les procédures de l’agence comme une mission dont il « juge qu’elle présente un degré élevé de risque pour la sécurité, d’impact programmatique ou d’intérêt public, médiatique ou politique, y compris, mais sans s’y limiter, les accidents et les incidents rapprochés affectant le matériel ou les logiciels de vol, ou l’achèvement des étapes critiques de la mission ».

La désignation « near call » est inférieure à celle d’un accident, mais nécessite tout de même un examen de la NASA. « C’est le niveau le plus bas d’un appel que nous faisons dans quelque chose comme ça », a-t-il déclaré. « Nous sommes tous d’accord sur le fait qu’il s’agit d’un accident évité de justesse. Nous aurions pu perdre un vaisseau spatial deux fois au cours de cette mission. »

Cette désignation, a-t-il dit, permet à l’agence de recueillir officiellement les recommandations et les leçons apprises et déclenche une « évaluation des causes profondes de l’organisation » pour examiner les processus, tant à la NASA qu’à Boeing, qui ont pu contribuer aux problèmes du vol. Cela permettra de s’assurer « que nous tirons réellement les leçons de cet événement et que nous savons comment le réparer et faire en sorte qu’il ne se reproduise plus ».

Les 61 mesures correctives constatées par l’équipe d’examen indépendante ne signifient pas que la mission présente 61 problèmes distincts. John Mulholland, vice-président et directeur du programme Starliner chez Boeing, a déclaré que l’équipe a examiné les trois problèmes précédemment évoqués : un problème de logiciel qui a entraîné l’arrêt de la minuterie de 11 heures de la mission de l’engin spatial, un logiciel de cartographie incorrect pour les propulseurs du module de service de l’engin spatial et des problèmes de communication intermittents.

« Il y a eu 61 recommandations. Elles ne correspondent pas à 61 problèmes de conception », a ajouté Jim Chilton, vice-président senior de Boeing Space and Launch.

Cependant, ni la NASA ni Boeing ne publieront immédiatement la liste des 61 mesures correctives ou ne donneront d’autres détails à leur sujet. Loverro, interrogé par les journalistes à plusieurs reprises lors de l’appel à la publication de cette liste, a déclaré que « nous n’avions pas encore eu cette conversation avec Boeing » sur la possibilité de rendre la liste publique.

La mise en œuvre des mesures correctives et la réalisation des examens déclenchés par la notification d’appel rapproché à haute visibilité prendront du temps, et Loverro a déclaré qu’aucune décision n’avait été prise quant à savoir si Boeing devait effectuer un deuxième vol d’essai sans équipage ou passer directement à un vol d’essai avec équipage comme prévu initialement.

« Très franchement, pour l’instant, nous ne savons pas » si Boeing aura besoin d’un deuxième vol d’essai sans équipage, a-t-il déclaré. La compagnie doit d’abord revenir à la NASA avec un plan et un calendrier pour la mise en œuvre de ces mesures correctives, puis effectuer ce travail pour inspection par la NASA.

« Nous en sommes encore loin, et je ne peux même pas vous dire quel est le calendrier pour prendre cette décision », a déclaré M. Loverro. Kathy Lueders, responsable du programme des équipages commerciaux de la NASA, a déclaré qu’une révision était prévue pour la fin du mois de mars afin que la NASA examine le plan de Boeing pour mettre en œuvre ces mesures correctives.

« En fin de compte, ce que nous devons décider, sur la base du travail que fera Boeing, c’est si nous avons suffisamment confiance pour dire que nous sommes prêts à voler avec un équipage, ou si nous pensons que nous avons besoin d’un autre vol d’essai sans équipage ». a déclaré Loverro.

Il a refusé de discuter des implications contractuelles de l’exigence d’un second vol d’essai sans équipage, bien que Boeing ait annoncé en janvier qu’il prenait une charge de 410 millions de dollars en revenus liés à son programme d’équipage commercial, en partie pour couvrir les coûts d’un éventuel vol de retour de l’OFT.

« Pour nous, ce n’est pas si compliqué », a déclaré Chilton. « Boeing est prêt à répéter un OFT. »

La mise en œuvre des mesures correctives et les examens liés à la désignation de l’appel rapproché ne devraient pas affecter SpaceX, qui se prépare à effectuer le vol d’essai Demo-2 avec équipage de son vaisseau spatial Crew Dragon. « Il n’y a pas de passage connu à la démonstration de SpaceX à ce stade », a déclaré M. Loverro, au-delà de toute modification des procédures de la NASA. « Je ne prévois aucun impact réel sur le calendrier de SpaceX. »