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Falcon 9 lance le dernier Dragon de première génération – SpaceNews.com

WASHINGTON – Un SpaceX Falcon 9 a décollé le 6 mars et mis en orbite un vaisseau spatial Dragon lors du vol final de cette version du véhicule cargo.

Le Falcon 9 a été lancé du complexe de lancement spatial 40 de la base aérienne de Cap Canaveral à 23h50 (heure de l’Est). Le vaisseau spatial Dragon s’est séparé de l’étage supérieur de la fusée en orbite basse terrestre neuf minutes et demie plus tard.

Ce vaisseau spatial Dragon, en mission appelée CRS-20, arrivera à la Station spatiale internationale vers 7 heures du matin le 9 mars à l’est. Le vaisseau spatial transporte 1 977 kilogrammes de marchandises pour la station, y compris des expériences scientifiques et des fournitures pour l’équipage.

Parmi les charges utiles du Dragon figure Bartolomeo, une plate-forme d’expérimentation externe développée par Airbus qui sera installée sur le module Columbus de la station. Bartolomeo sera exploitée par Airbus en tant que plateforme commerciale en coopération avec l’Agence spatiale européenne.

Dragon restera à la station pendant environ un mois avant de repartir avec plus de 1 680 kg de cargaison pour le retour sur Terre. La date exacte du retour dépendra des conditions météorologiques et de l’achèvement des recherches scientifiques qui seront ramenées sur Terre, a déclaré Joel Montalbano, directeur adjoint du programme de la Station spatiale internationale, lors d’un briefing de pré-lancement le 6 mars au Centre spatial Kennedy.

Lorsque Dragon rentrera chez lui, cela marquera la fin du contrat initial de services de réapprovisionnement commercial (CRS) de SpaceX avec la NASA. Ce contrat, attribué en décembre 2008, comprenait à l’origine 12 vols pour un montant de 1,6 milliard de dollars. La NASA a ajouté huit missions au contrat, dont la valeur maximale s’élevait à 3,1 milliards de dollars.

SpaceX a remporté l’un des trois contrats CRS-2 en janvier 2016, avec Orbital ATK (maintenant Northrop Grumman) et Sierra Nevada Corporation, pour poursuivre les livraisons de fret à la station. La première de ces missions pour SpaceX, appelée CRS-21, devrait être lancée à l’automne.

Ces futures missions CRS de SpaceX utiliseront une version du vaisseau spatial Crew Dragon que SpaceX développe pour le programme d’équipage commercial de la NASA. Cette version est dépourvue des propulseurs SuperDraco du système d’interruption de lancement de Crew Dragon et possède un système de survie plus petit, a déclaré Hans Koenigsmann, vice-président de la construction et de la fiabilité des vols chez SpaceX, lors du briefing de pré-lancement. Le vaisseau spatial aura un volume d’environ 20 % supérieur à celui de l’actuel Dragon cargo.

Le nouveau Dragon sera également conçu pour une plus grande réutilisation. Alors que le vaisseau spatial de la mission CRS-20 effectue son troisième vol, une étape importante a été franchie par deux autres vaisseaux Dragon, Koenigsmann a déclaré que le nouveau Dragon cargo est conçu pour cinq vols.

Le nombre réel de vols que le vaisseau spatial peut effectuer reste à voir, a-t-il reconnu. « Le nombre de vols en ce moment est un nombre de conception. Cela dépend en grande partie de ce que vous verrez à votre retour », a-t-il déclaré. « En réalité, nous pourrions être en mesure de faire fonctionner la capsule six fois, ou quatre fois, selon ce que nous trouverons. »

Ce lancement a marqué une nouvelle étape pour l’entreprise avec le 50e atterrissage de rappel réussi. Le premier étage du Falcon 9 a atterri huit minutes et demie après le décollage dans la zone d’atterrissage 1 du cap Canaveral. L’étage effectuait son deuxième vol, après avoir précédemment lancé la mission CRS-19 Dragon en décembre 2019.

L’entreprise avait espéré atteindre cette étape lors du précédent lancement, le 17 février, avec un lot de 60 satellites Starlink. Cependant, le satellite n’a pas réussi à atterrir sur le drone dans l’Atlantique, mais a heurté l’océan à proximité.

Koenigsmann a déclaré lors du briefing que la scène n’a pas souffert d’un problème technique qui a causé l’atterrissage raté, mais qu’elle a plutôt été déviée pour éviter de heurter le navire. « Il l’a fait principalement parce que les vents qu’il a rencontrés n’étaient pas ceux qui avaient été prévus », a-t-il dit, parce que les modèles ne prédisaient pas avec précision un changement de vent vers l’heure de l’atterrissage.

Cet atterrissage s’est heurté à des difficultés propres en raison des rafales de vent à basse altitude qui menaçaient de dépasser les limites de lancement. « La fusée se posera ce soir au cap Canaveral avec les vents les plus forts jamais enregistrés », a tweeté Elon Musk, directeur général de SpaceX, deux heures et demie avant l’atterrissage. « C’est une expansion intentionnelle de l’enveloppe. »

Le propulseur a cependant atterri en toute sécurité sur une plate-forme dans la zone d’atterrissage 1. « L’enveloppe s’est dilatée », tweeté par Musk quelques minutes plus tard.