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La NASA retire Gateway du chemin critique pour le retour lunaire de 2024 – SpaceNews.com

WASHINGTON – Un plan révisé pour le retour des astronautes à la surface de la lune d’ici 2024 ne reposera plus sur l’utilisation d’une passerelle lunaire, bien que le responsable des vols spatiaux habités de la NASA affirme que l’agence est toujours déterminée à la développer à terme.

Lors d’une conversation avec le comité scientifique du Conseil consultatif de la NASA le 13 mars, Doug Loverro, administrateur associé de la NASA pour l’exploration et les opérations humaines, a déclaré qu’il s’était efforcé de « dé-risquer » le programme Artemis pour se concentrer principalement sur les activités obligatoires nécessaires pour atteindre l’objectif d’atterrissage en 2024.

Il a noté que, dans le programme Apollo, il a fallu six ans et demi au programme d’alunissage pour passer de la signature du contrat à l’atterrissage d’Apollo 11. En revanche, la NASA a moins de cinq ans avant l’échéance actuelle. « Qu’allons-nous faire pour que cela se réalise ? Et la réponse est qu’il faut aller de l’avant et supprimer tout ce qui augmente les risques du programme en cours de route », a-t-il déclaré.

Cela inclut, a-t-il dit, le développement de technologies et d’activités qui n’ont jamais été réalisées dans l’espace auparavant. Il a également déclaré que les risques qui ne peuvent pas être éliminés doivent être « brûlés » le plus tôt possible. « Quels sont tous les risques qui peuvent nous gêner dans un calendrier de quatre ans et demi et comment pouvons-nous les intégrer au programme dès le début ou les éliminer complètement en faisant des choix techniques ou programmatiques judicieux ?

Plus tard dans la session d’une demi-heure, il a déclaré que cela signifie qu’il faut retirer la Porte lunaire du chemin critique pour l’atterrissage de 2024. C’est en partie à cause de ce qu’il considère comme une « forte possibilité » qu’elle prenne du retard puisqu’elle utilisera une propulsion électrique solaire de grande puissance dans son premier module, l’élément de puissance et de propulsion.

« Du point de vue de la physique, je peux vous garantir que nous n’en avons pas besoin pour ce lancement », a-t-il déclaré à propos de la passerelle.

Il a cependant souligné que la NASA n’abandonnait pas la passerelle lunaire. « En retirant la Passerelle du chemin critique de l’alunissage en 24, je crois que nous avons créé un bien meilleur programme de Passerelle », a-t-il déclaré. Les partenaires internationaux de la NASA, qui avaient prévu de développer des modules ou d’autres capacités pour ce programme, seront officiellement informés des plans de la NASA le 16 mars, mais Loverro estime que cela ne devrait pas poser de problème pour eux, puisqu’ils ne prévoyaient pas que leurs contributions soient prêtes avant 2026. Cette passerelle sera toujours nécessaire pour les missions ultérieures d’exploration lunaire « durable ».

« Nous pouvons maintenant leur dire à 100% qu’il sera là parce que nous avons changé ce programme en un programme beaucoup plus solide et réalisable », a-t-il déclaré. Il a ajouté qu’il y avait eu des changements non spécifiés dans la conception de la passerelle pour réduire son coût « afin de ne pas se lancer dans une lutte » entre le coût de la passerelle et celui des alunisseurs humains, suggérant qu’il y a eu des dépassements de coûts avec la passerelle.

« Franchement, si nous n’avions pas fait cette simplification, j’aurais dû annuler Gateway parce que je n’en avais pas les moyens », a-t-il déclaré. « En le simplifiant et en le retirant du chemin critique, je peux maintenant le garder sur la bonne voie ».

Loverro a également laissé entendre que la NASA modifiait son approche du développement des alunisseurs. La NASA avait auparavant proposé une approche en trois étapes, avec un module d’ascension, un module de descente et un module de transfert, tous lancés séparément sur des lanceurs commerciaux et assemblés à la passerelle lunaire. Les entreprises étaient toutefois libres de proposer d’autres approches, comme des atterrisseurs entièrement intégrés, dans le cadre du concours en cours sur le système d’atterrissage humain.

« Le risque du programme est déterminé par les choses que vous n’avez pas faites dans l’espace auparavant et que vous devriez maintenant faire dans cette mission », a-t-il dit, en faisant référence aux plans « de lancer un atterrisseur en trois morceaux individuels qui doivent se rejoindre sur la lune », l’approche dont la NASA a déjà discuté. « Nous n’avons jamais fait cela auparavant, nous aimerions donc essayer d’éviter de faire des choses que nous n’avons jamais faites auparavant ».

Le plan Artemis révisé n’est pas encore finalisé, a-t-il déclaré. « Il est évident que nous le mettrons en œuvre lorsque tout sera gravé dans le marbre dans le budget et dans la politique », a-t-il déclaré. Il n’a pas donné de calendrier pour le faire, si ce n’est dans un « avenir proche ».

Certains dans l’industrie s’attendent à ce que les annonces soient liées à la prochaine réunion du Conseil national de l’espace, dont la Maison Blanche a déclaré que le 13 mars était toujours prévu pour le 24 mars malgré les effets croissants de la pandémie de coronavirus. Cette réunion, qui avait été prévue au Glenn Research Center de Cleveland, aura désormais lieu au Eisenhower Executive Office Building à Washington.

La pandémie de coronavirus est une complication supplémentaire pour les plans d’exploration de la NASA, a déclaré M. Loverro, la décrivant comme l’un des nombreux modes de défaillance, avec les préoccupations techniques, budgétaires et politiques, pour Artemis. Il a ajouté qu’il avait été question de faire des « contrôles de température » des travailleurs du Centre spatial Stennis dans le Mississippi où le stade central du SLS est testé, « pour s’assurer que nous n’aurons pas toute la main-d’œuvre en moins pendant un mois ».

« Comment faire face à l’imprévu ? Il va se passer des choses inattendues », a-t-il déclaré. « Nous devons prévoir les échecs en fonction de tous ces éléments et trouver comment les atténuer par des actions préalables ou travailler à les atténuer par des actions ultérieures ».