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Leo Aerospace, petite start-up de lancement, suspend ses activités – SpaceNews.com

WASHINGTON – Une start-up développant un petit lanceur en ballon est entrée en « hibernation » après avoir lutté pour lever des fonds, un sort qui pourrait bien être réservé à de nombreuses autres entreprises du secteur.

Dans une lettre du 13 mars adressée aux investisseurs et autres associés de la société, Leo Aerospace a déclaré que les difficultés à trouver des financements et les inquiétudes concernant le timing du marché ont conduit la start-up à décider de suspendre ses activités, étant entendu qu’elle pourrait ne jamais reprendre le travail.

« Oui, nous avons décidé d’arrêter les choses pour le moment », a confirmé Dane Rudy, co-fondateur et directeur général de Leo Aerospace, dans un courriel du 16 mars. « Le financement était un élément majeur ».

Dans la lettre, la société californienne a déclaré qu’elle avait du mal à obtenir des fonds d’investisseurs extérieurs. « La collecte de fonds s’avère de plus en plus difficile car les investisseurs mettent davantage l’accent sur les entreprises génératrices de revenus ayant un horizon temporel plus court », a déclaré la société. En outre, la société n’a pas encore reçu de décision concernant la subvention SBIR (Small Business Innovation Research) de l’armée de l’air américaine qu’elle a demandée l’année dernière. « Après un retard de quatre mois, nous sommes à la fin de notre capacité financière ».

Un deuxième facteur, dit la société dans la lettre, est que ses plans pour offrir des lancements dédiés de très petits satellites pourraient être trop en avance sur la demande du marché. « Bien qu’ils connaissent une croissance incroyable, nos clients se trouvent au début d’un marché naissant qui continue à mûrir. En regardant objectivement notre calendrier, nous pensons qu’il est tôt pour nous concentrer sur la desserte d’un créneau aussi spécifique ».

Leo Aerospace développait un petit système de lancement conçu pour placer jusqu’à 25 kilogrammes sur une orbite héliosynchrone. Le véhicule de lancement de la société utiliserait des moteurs à propergol solide pour ses deux premiers étages et un étage supérieur à propergol liquide stockable. L’entreprise a prévu de s’approvisionner commercialement en ces systèmes de propulsion.

Ce qui distingue la société, c’est que la fusée serait lancée d’un ballon volant à une altitude d’environ 18 000 mètres. Ce concept, appelé « fusée », remonte au début de l’ère spatiale, mais il a connu des difficultés en raison des difficultés de contrôle de la plateforme de lancement. Leo Aerospace a déclaré avoir développé une technologie propriétaire qui a fourni une plate-forme stable pour la fusée, qui après le lancement pouvait redescendre sur Terre pour être réutilisée. L’entreprise a également déclaré que la plateforme, connue sous le nom de Regulus, pouvait également être utilisée pour soutenir des lancements suborbitaux ainsi que des charges utiles à haute altitude.

Dans une présentation d’octobre 2019 à la conférence TechCrunch Disrupt à San Francisco, Leo Aerospace a déclaré qu’elle effectuerait son premier lancement orbital en 2022. L’entreprise a estimé qu’il lui faudrait réunir des « petites dizaines de millions » de dollars pour arriver à ce stade. Elle n’a pas révélé combien d’argent elle avait recueilli, bien que les documents déposés auprès de la Commission américaine des opérations de bourse (Securities and Exchange Commission) déclarent qu’au début de 2019, la société avait levé moins d’un demi-million de dollars.

Leo Aerospace était l’une des dizaines d’entreprises à la recherche de petits lanceurs. Le nombre d’entreprises dépassait de loin les prévisions de demande pour leurs véhicules, ce qui a conduit les dirigeants de l’industrie et les investisseurs à croire qu’un bouleversement était inévitable.

« Si vous investissez dans l’une des 40 entreprises qui tentent de construire une fusée, pourquoi votre entreprise serait-elle celle qui va gagner », a déclaré Mark Rigolle, directeur général de KLEO Connect, une start-up spécialisée dans les constellations de satellites, lors d’un débat à la conférence Satellite 2020 le 9 mars.

D’autres membres du panel ont déclaré que les sociétés de capital-risque pourraient décider d’arrêter de soutenir les start-up spatiales en général qui ont des perspectives limitées mais qui ont encore besoin d’un financement supplémentaire important. « Je dis depuis un an que nous sommes à un point de rupture pour beaucoup de jeunes entreprises », a déclaré Chris Quilty, président de Quilty Analytics. « Pour les entreprises qui n’ont pas été performantes ou qui n’ont pas répondu à leurs attentes, je pense qu’il y aura une opportunité où beaucoup de ces sociétés de capital-risque vont tout simplement se retirer ».

Leo Aerospace n’a pas cité la pandémie de coronavirus en cours comme raison de la suspension de ses activités. Toutefois, Sequoia Capital, une société de capital-risque de premier plan, a qualifié l’épidémie de « cygne noir » de 2020, avec des effets imprévisibles sur le marché. Sur un mémo à ses entreprises en portefeuille le 5 marsElle a averti que le financement pourrait être difficile si la pandémie provoquait une crise financière.

« Les financements privés pourraient se réduire considérablement, comme cela s’est produit en 2001 et 2009. Que feriez-vous si la collecte de fonds à des conditions attractives s’avérait difficile en 2020 et 2021 », a déclaré la société dans son mémo. Depuis la publication de ce mémo, le Dow Jones Industrial Average, un baromètre de premier plan du marché boursier global, a chuté de plus de 20 %.

Cet article a été rédigé par Jeff Foust et traduit par TouslesTelescopes.com. Les produits sont sélectionnés de manière indépendante. TouslesTelescopes.com perçoit une rémunération lorsqu’un de nos lecteurs procède à l’achat en ligne d’un produit mis en avant.