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L’espoir des Émirats arabes unis de réussir sur Mars et chez eux – SpaceNews

Mars est une destination populaire pour les missions scientifiques, mais aussi un défi même pour les grandes puissances spatiales. La Russie et l’ex-Union soviétique ont une longue histoire de missions martiennes ratées : Les deux dernières, Mars 96 et Fobos-Grunt, n’ont même pas pu quitter l’orbite terrestre. La seule mission japonaise sur Mars à ce jour, Nozomi, a souffert de divers problèmes après son lancement en 1998 qui l’ont empêchée de se mettre en orbite autour de Mars. La Chine vient seulement de tenter sa première mission autonome sur Mars, Tianwen-1.

Une mission sur Mars est d’autant plus difficile pour un pays ayant peu d’expérience des vols spatiaux. Pourtant, les Émirats arabes unis sont prêts à essayer. Le 14 juillet, la Mission Mars des Émirats, ou Hope, doit être lancée à bord d’une fusée H-2A en provenance du Japon et sera mise en orbite autour de Mars en février prochain. Une fois en orbite, Hope est conçue pour fonctionner pendant au moins une année martienne, en étudiant le temps et le climat de la planète.

« C’est un grand défi, mais un défi réalisable », a déclaré Sarah al-Amiri, chef de projet adjoint pour la mission Hope des EAU. Crédit : Agence spatiale des Émirats arabes unis

Les chefs de projet ont déclaré qu’ils avaient accepté une mission sur Mars précisément parce que ce serait difficile. « C’est un défi assez grand, mais un défi réalisable », a déclaré Sarah al-Amiri, ministre d’État des EAU pour les sciences avancées et chef de projet adjoint pour Hope, lors d’un webinaire sur la mission en juin.

Les EAU ont lancé des programmes de satellites au milieu des années 2000 dans le cadre d’un effort visant à diversifier l’économie du pays et à le rendre moins dépendant de l’industrie énergétique. Cet effort a commencé par une série de satellites d’observation de la Terre, d’abord construits en coopération avec la Corée du Sud, puis assemblés sur place.

Ce faisant, a-t-elle dit, les ingénieurs du pays ont acquis une expérience dans la création de nouvelles capacités plutôt que dans la simple maintenance des systèmes existants. Travailler sur les technologies nécessaires aux engins spatiaux a permis de créer un nombre croissant d’ingénieurs qui pourraient également profiter à d’autres secteurs de l’économie des EAU.

Après une série de satellites d’imagerie de la Terre, une mission scientifique était la prochaine étape selon le gouvernement émirati. « Ils voulaient que nous passions à l’étape suivante », a déclaré Omran Sharaf, chef de projet pour Hope. « Ils voulaient que nous créions un parcours de carrière pour les scientifiques. »

La planification de Hope a commencé fin 2013, bien que l’assemblage à grande échelle du vaisseau spatial n’ait commencé qu’en 2018. Une partie de la planification élargie a consisté à identifier les objectifs scientifiques qui seraient à la fois réalisables pour cette mission et qui ne feraient pas double emploi avec les réalisations des missions précédentes.

« L’une des exigences très tôt était d’envoyer une mission qui fasse plus que capturer une image déclarant que les EAU ont atteint Mars », a déclaré M. al-Amiri, y compris « s’assurer qu’elle est complémentaire à d’autres nations et qu’elle constitue un domaine de recherche actif sur lequel les EAU peuvent se concentrer ».

Cela a fait de Hope une mission essentiellement météorologique. « Nous sommes le tout premier satellite météorologique pour Mars », a-t-elle déclaré. Les missions passées n’ont étudié que sporadiquement les conditions atmosphériques, en examinant des endroits spécifiques à des moments précis. « C’est comme si je vous disais d’étudier la Terre à différents moments de la journée en Alaska, à Londres et aux EAU, et d’être ensuite capable de se faire une idée complète du temps et du climat. »

L’engin spatial de 1 350 kilogrammes transportera trois instruments : une caméra, un spectromètre infrarouge et un spectromètre ultraviolet. Ces instruments, fonctionnant sur une orbite elliptique élevée autour de Mars, étudieront les changements des conditions atmosphériques à l’échelle mondiale, ainsi que la perte d’hydrogène et d’oxygène de l’atmosphère vers l’espace. Les données de la mission seront mises à disposition gratuitement peu de temps après que l’engin spatial entrera dans son orbite scientifique finale autour de Mars, dans le courant de l’année prochaine.

La mission implique une certaine coopération internationale. Les EAU ont travaillé en étroite collaboration avec plusieurs universités américaines ayant une expérience des missions scientifiques spatiales, comme le Laboratoire de physique atmosphérique et spatiale de l’Université du Colorado. « Nous avons tous travaillé sous une même égide, comme une seule équipe », a déclaré M. Sharaf.

Crédit : Agence spatiale des Émirats arabes unis

Le vaisseau spatial s’est rendu aux États-Unis l’année dernière pour des tests environnementaux dans le Colorado qui se sont terminés en décembre dernier, puis il est retourné aux Émirats arabes unis pour les derniers préparatifs. Cependant, la pandémie de coronavirus a obligé la mission à avancer l’expédition du vaisseau spatial d’environ trois semaines, de la mi-mai à la fin avril. Une équipe d’ingénieurs s’est d’abord rendue au Japon afin de sortir de la quarantaine à l’arrivée du vaisseau spatial. Ceux qui ont voyagé avec le vaisseau spatial ont ensuite dû être mis en quarantaine avant de pouvoir participer aux préparatifs de lancement sur place.

« Rien dans cette mission n’a été facile, depuis le premier jour », a déclaré M. Sharaf. « Le calendrier a été difficile. Le budget lui-même a été un grand défi ».

Il n’a pas fourni le budget pour Hope, disant seulement qu’il sera divulgué « à un stade ultérieur ». Parmi les récentes missions martiennes, celle qui ressemble le plus à Hope est la mission de l’orbiteur MAVEN de la NASA, lancée en 2013 pour étudier comment l’atmosphère martienne s’échappe vers l’espace. MAVEN, un peu plus grande que Hope, a coûté environ 670 millions de dollars pour sa construction et son lancement.

Les responsables du projet n’ont pas discuté de ce qu’ils pourraient faire après Hope. Contrairement aux États-Unis, à l’Europe ou à d’autres pays qui ont réalisé ou planifié une série de missions sur Mars, les Émirats arabes unis n’ont pas annoncé de futures missions sur Mars ou d’autres missions scientifiques spatiales majeures.

Il s’agit plutôt d’appliquer l’expérience acquise lors de la mission à d’autres domaines scientifiques et technologiques du pays. « Ce que nous examinons maintenant, c’est comment nous déployons ce modèle qui a été construit dans l’exploration planétaire pour les EAU pour le développement de divers secteurs », a déclaré M. al-Amiri, tels que les produits pharmaceutiques et la biotechnologie.

Hope et d’autres initiatives spatiales des Émirats arabes unis, comme le programme d’astronautes qui a envoyé le premier Émirat dans l’espace l’année dernière, sont également destinés à être des outils de sensibilisation – une des raisons pour lesquelles cette mission est appelée Hope. « C’est l’espoir de la jeunesse émiratie pour son avenir, et aussi de la jeunesse arabe », a déclaré M. Sharaf.

Invité à donner les chances de succès, il a refusé de donner un chiffre précis, mais a noté qu’environ la moitié des missions martiennes ont échoué dans le passé. « Nous comprenons parfaitement cela, et c’est pourquoi les EAU ont choisi Mars comme cible, en raison des défis qui l’entourent », a-t-il déclaré. « Mais les défis auxquels nous sommes confrontés dans la région ne sont pas non plus faciles ».

Cet article a été publié dans le numéro du 13 juillet 2020 du magazine SpaceNews.

Cet article a été rédigé par Jeff Foust et traduit par TouslesTelescopes.com. Les produits sont sélectionnés de manière indépendante. TouslesTelescopes.com perçoit une rémunération lorsqu’un de nos lecteurs procède à l’achat en ligne d’un produit mis en avant.