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L’Atlas V lance avec succès le NROL-101 – NASASpaceFlight.com

La fusée Atlas V de United Launch Alliance a mis en orbite vendredi un satellite du National Reconnaissance Office lors d’un lancement qui a marqué une étape importante pour la prochaine génération de fusées Vulcan. Atlas V a en effet lancé les nouveaux propulseurs d’appoint à poudre GEM-63 de Northrop Grumman – le début d’un changement par rapport aux propulseurs d’appoint Aerojet Rocketdyne.

Le décollage de la base aérienne de Cape Canaveral en Floride et du SLC-41 est prévu à 17:32 heure normale de l’Est (22:32 UTC) le vendredi 13 novembre (Photo principale par Brady Kenniston pour NSF)

La première tentative de lancement, le 4 novembre, a été placée dans une soute imprévue à T-1 heure 47 minutes, après qu’un problème de vanne côté sol dans la ferme d’oxygène liquide de la plate-forme ait mal fonctionné, obligeant à arrêter les opérations de ravitaillement.

Après des tentatives de dépannage et de résolution du problème en envoyant une équipe de rentrée sur le site, le lancement a été annulé. D’abord retardé de deux jours, puis repoussé de quatre jours pour résoudre le problème, la tempête tropicale / l’ouragan Eta a ensuite repoussé le lancement au vendredi 13 novembre.

Ce lancement a permis de réaliser le Mission de lancement 101 du NROL (NROL-101) pour le National Reconnaissance Office (NRO)La mise en orbite d’une charge utile clandestine de sécurité nationale. Le lancement a marqué les débuts du nouveau moteur à propergol solide GEM-63 – trois de ces propulseurs d’appoint venant compléter le premier étage de l’Atlas V.

Cela représente une économie de coûts pour Missions de l’Atlas V sur les moteurs AJ-60A utilisés lors des précédents lancements et permet de tester le GEM-63 en vol avant l’utilisation des moteurs GEM-63XL étirés sur la nouvelle fusée Vulcan de l’ULA qui doit voler l’année prochaine.

Le NRO est l’une des principales agences de renseignement des États-Unis et est chargé d’exploiter et d’entretenir la flotte nationale de satellites espions, avec ses engins spatiaux conçus pour recueillir directement des données de reconnaissance électroniques et photographiques, ou pour soutenir la collecte de renseignements par d’autres moyens – comme les relais de communication. Bien que les détails de la plupart de ses vaisseaux spatiaux et de ses opérations soient hautement classifiés, les fuites passées et l’observation des satellites en orbite ont révélé de nombreux détails sur les types de satellites exploités et sur la manière dont ils peuvent collecter des données.

Les zones dangereuses publiées avant le lancement montrent qu’Atlas V suivrait une trajectoire nord-est après avoir quitté le cap Canaveral, ce qui signifie que NROL-101 vise probablement une orbite inclinée – mais pas polaire. Le NRO exploite déjà plusieurs types de satellites sur des orbites inclinées, notamment les satellites de renseignement Trumpet et les engins de communication Quasar sur des orbites elliptiques Molniya et les engins de surveillance des océans Intruder sur des orbites terrestres basses, tous avec une inclinaison d’environ 63,4 degrés.

Les premiers propulseurs à poudre GEM63 (SRB) sont dans la maison ! Ces puissants SRB vont d’abord voler sur #AtlasV et sera ensuite mis à niveau pour #VulcanCentaur.

Pour en savoir plus, consultez notre blog : https://t.co/E1xxZewtjy pic.twitter.com/uEDwdXLOrL

– ULA (@ulalaunch) 21 juillet 2020

L’agence dispose également de vaisseaux spatiaux survivants Onyx à imagerie radar sur des orbites de 57 et 68 degrés ; toutefois, ces vaisseaux ont été remplacés par des vaisseaux Topaz ultérieurs opérant sur des orbites rétrogrades. Historiquement, l’agence a exploité les satellites furtifs d’imagerie Misty sur des orbites d’environ 65 degrés. Bien que le dernier de ces satellites ait été lancé il y a plus de 20 ans, il est peu probable qu’il reste en service.

La version de l’Atlas V était la configuration 531, qui peut théoriquement transporter une charge utile maximale de 15 500 kilogrammes (34 000 lb) en orbite basse terrestre. Au nez de la fusée, la charge utile est encapsulée dans un carénage de 5 mètres (le diamètre réel est de 5,4 mètres, ou 17,7 pieds) mesurant 23,4 mètres de longueur.

C’est l’option moyenne des trois carénages de 5 mètres disponibles pour l’Atlas V et elle n’a été utilisée jusqu’à présent que pour transporter des satellites avec de grandes antennes enroulées qui n’entreraient pas dans l’option plus courte utilisée pour la plupart des vols. La plus longue taille de carénage n’a jamais été utilisée.

Aucune mission précédente du NRO n’a utilisé la configuration 531 de l’Atlas V. Cependant, les satellites d’imagerie radar Topaz de l’agence sont l’une des deux classes d’engins spatiaux à avoir utilisé précédemment le carénage de longueur moyenne – l’autre étant les satellites de communication MUOS de la marine américaine. Mais il est peu probable que NROL-101 soit un vaisseau spatial Topaz. Ceux-ci opèrent sur des orbites rétrogrades qui ne pourraient pas être facilement atteintes depuis le cap Canaveral. Et les engins spatiaux ne sont pas assez lourds pour nécessiter l’équipement de l’Atlas V avec des propulseurs à poudre… alors que cette mission en compte trois.

Un satellite successeur plus lourd, opérant dans le plan de 57 ou 68 degrés utilisé par les satellites Onyx de la génération précédente, ne peut être écarté. Une autre possibilité lointaine est une suite à Misty ; cependant, les satellites originaux de ce programme étaient bien plus grands que tout ce que l’Atlas V pourrait transporter.

Le carénage de l’Atlas V pour cette mission – photo : Stephen Marr pour la NSF

Une identité possible pour la charge utile NROL-101 est une paire de satellites Intruder. Ce programme, également connu sous le nom de NOSS (Naval Ocean Surveillance System), utilise quatre formations de deux satellites en orbite terrestre basse pour localiser les navires en mer sur la base de leurs transmissions radio. Chaque paire de satellites a été lancée ensemble à bord d’une seule fusée, et on pense que le système en est actuellement à sa troisième génération. Ces satellites sont remplacés au bout d’une dizaine d’années, le plus ancien des quatre principaux ensembles de satellites ayant actuellement neuf ans et demi – et devant donc être remplacé au début de l’année prochaine.

Les précédents lancements Intruder se situaient à l’extrémité supérieure de ce que l’Atlas V pouvait emporter sans propulseur à poudre, bien qu’un lancement ait été effectué avec un seul propulseur afin de permettre une insertion plus directe en orbite après que le lancement précédent ait rencontré un problème lors d’une longue phase côtière. Les deux satellites pouvaient également tenir dans un carénage de charge utile étendu (EPF) de quatre mètres, ce qui signifie que si NROL-101 est une mission d’intrusion, il doit représenter le début d’un nouveau système de quatrième génération. Ces nouveaux satellites seraient soit plus grands et plus lourds que les véhicules de troisième génération, soit conçus pour fonctionner par groupes de trois plutôt que deux.

Un trio de satellites NOSS ne serait pas sans précédent : dans ses première et deuxième générations, la constellation a utilisé des groupes de trois satellites, surnommés « Triades ». Ceux-ci étaient lancés en même temps qu’un quatrième satellite, un mécanisme de déploiement actif, qui manœuvrait et libérait les satellites sur leurs orbites finales avant de cesser les opérations ou de poursuivre sa propre mission indépendante.

Si le lancement comporte une charge utile Intruder, la date de lancement légèrement plus précoce que prévu pourrait permettre de procéder à des essais supplémentaires en orbite des satellites de nouvelle génération. La mission NROL-85, qui devrait être lancée à bord d’une fusée Falcon 9 au troisième ou quatrième trimestre de l’année prochaine, est déjà connue pour être une mission Intruder, son orbite cible ayant été publiée dans le cadre d’un appel d’offres pour des services de lancement en 2017. Cette mission remplacera un peu plus tard que prévu la paire de satellites NOSS la plus ancienne, USA-229, et pourrait donc représenter un remplacement plus précoce de la deuxième paire de satellites la plus ancienne si NROL-101 remplace la paire la plus ancienne.

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Une autre destination possible pour NROL-101 est l’orbite de Molniya. Les deux satellites Trumpet qui opèrent ici et qui écoutent les signaux radio étrangers ont été remplacés ces dernières années. Ces satellites sont probablement plus petits et plus lourds que NROL-101, car leurs fusées porteuses sont dotées de carénages de charge utile plus courts et de propulseurs d’appoint plus solides. En attendant, les satellites de communication Quasar – utilisés pour relayer les signaux d’autres engins spatiaux NRO – n’ont pas été mis à niveau depuis de nombreuses années. Ils font partie du réseau Quasar – également connu sous le nom de système de données par satellite (SDS) – qui fonctionne aux côtés de satellites en orbite géostationnaire équatoriale pour fournir une couverture à des latitudes élevées où l’établissement d’une liaison via l’orbite géostationnaire peut s’avérer difficile.

Aucun satellite Quasar n’ayant été lancé sur l’orbite de Molniya depuis 2007, malgré le remplacement et l’expansion ultérieurs du réseau géostationnaire, on a spéculé que cette partie de la constellation avait été abandonnée. Cette hypothèse est confirmée par le fait que si le NRO veut maintenir trois satellites opérationnels pour une couverture continue, le satellite USA-137, vieux de près de 23 ans, devra être encore en service en première ligne. Bien qu’il soit raisonnable de s’attendre à ce que les satellites en orbite molniyenne utilisent leurs réserves de propergol plus lentement que leurs homologues géostationnaires – et ne voient donc pas leur vie limitée par ce facteur – et que certains engins spatiaux puissent atteindre des durées de service incroyablement longues, laisser intentionnellement un engin spatial aussi ancien dans un rôle critique semble peu probable.

Si NROL-101 transporte une charge utile Quasar, il est peu probable qu’il s’agisse d’un seul satellite de la même configuration que les missions géostationnaires les plus récentes, car celles-ci s’inscrivent dans un carénage de charge utile de 4 mètres et les fusées Atlas qui les transportaient n’ont nécessité que deux boosters. Un seul grand satellite avec une antenne parabolique de type MUOS pour les communications des terminaux mobiles est possible, ou bien la mission peut inclure plusieurs satellites.

Le gouvernement américain a commandé trois vaisseaux spatiaux à Boeing en 2013 pour une agence et une mission non divulguées, basées sur la plateforme BSS-702SP. Les satellites BSS-702SP peuvent être lancés individuellement ou par paires sans nécessiter de matériel supplémentaire et sont en service auprès de plusieurs fournisseurs commerciaux de communications.

Le temps écoulé depuis le dernier lancement de Quasar – NROL-24 en décembre 2007 – est plus difficile à expliquer. Toutefois, cela pourrait être dû à des retards dans le développement de la charge utile ou à l’annulation d’une décision antérieure de ne pas remplacer ces satellites. Il est également possible que NROL-101 soit un nouveau type de satellite – par exemple : un nouveau type de satellite de renseignement sur les signaux avec une grande antenne de réception, pour compléter le vaisseau spatial Trumpet existant ou un tout nouveau type de mission.

Une fois que NROL-101 aura atteint son orbite, de plus amples détails devraient apparaître, car les observateurs amateurs du monde entier observeront le vaisseau spatial et feront rapport sur l’orbite dans laquelle il est entré, sur le déploiement éventuel de plusieurs satellites et sur les signaux ou émissions radio qui pourraient être détectés.

L’écusson de la mission pour le lancement de NROL-101 représente la Terre – avec le Moyen-Orient au centre – sur un fond d’étoiles, dont quatre sont plus prononcées que les autres. Quatre points apparaissent à angle droit derrière la Terre, tandis qu’une bande dorée s’étend à l’extérieur de l’écusson. Le NRO a décrit ce phénomène comme étant inspiré des romans de J. R. R. Tolkien sur le Seigneur des Anneaux, la bande dorée représentant « un anneau » et l’inscription sur l’écusson disant « La bonté persiste » dans la langue elfique fictive de la série.

Les patchs du NRO comprennent parfois des indices subtils ou des blagues qui peuvent donner des détails sur la mission. Toutefois, cette pratique est devenue moins courante à mesure qu’elle s’est répandue au cours des 15 à 20 dernières années. Les quatre points apparaissant derrière la Terre peuvent faire allusion à des points de boussole qui sont apparus sur des patchs précédents de missions Intruder, ou les points d’une étoile plus grande qui a été vue sur des patchs Quasar.

Avec les quatre plus grandes étoiles, cela pourrait indiquer une certaine importance du chiffre quatre pour cette mission – soit qu’il y a quatre satellites à bord de la fusée, soit qu’elle est le quatrième satellite d’une série ou qu’elle fait partie d’un groupe de quatre satellites, soit qu’elle fait partie de la quatrième génération de satellites pour un projet particulier.

La désignation NROL-101, ou National Reconnaissance Office Launch 101, fait partie d’une série de désignations pseudo-aléatoires utilisées pour identifier les satellites NRO avant qu’ils n’atteignent leur orbite. Une fois déployé, le satellite sera redésigné avec un numéro USA, le système de désignations séquentielles utilisé pour identifier la plupart des engins spatiaux militaires américains une fois en opération.

Avant la première tentative de lancement ratée, NROL-101 devait recevoir la désignation USA-309 ; cependant, avec le glissement du lancement, cette désignation a été donnée au satellite GPS III-04. La désignation suivante dans la séquence, qui appartiendra probablement désormais à NROL-101, est USA-310.

La fusée Atlas qui a mis en orbite la charge utile NROL-101 portait le numéro de queue AV-090. C’était la 86e mission de la fusée Atlas V, le cheval de bataille de l’United Launch Alliance, et la quatrième à utiliser la configuration 531. Ce lancement a marqué la première fois que Atlas volera avec les propulseurs à poudre GEM-63 de Northrop Grumman au lieu des moteurs Aerojet Rocketdyne AJ-60A utilisés lors de missions précédentes.

Conçu pour imiter le plus fidèlement possible l’AJ-60A en termes de taille et de performances, le GEM-63 s’appuie sur la riche expérience en matière de conception de moteurs solides dont Northrop Grumman a hérité grâce à l’achat en 2018 d’Orbital ATK, lui-même issu d’une série de fusions comprenant des sociétés telles qu’Orbital Sciences Corporation, Alliant Techsystems et Thiokol. La série de propulseurs d’appoint GEM (Graphite Epoxy Motor) de la société a été développée à l’origine pour la fusée Delta II, introduite avec les configurations de la série 7000 en novembre 1990.

En plus du Delta II, les boosters GEM ont également été utilisés sur la fusée à courte durée de vie Delta III – les boosters GEM-46 élargis ont ensuite été adaptés au Delta II pour en faire un véhicule lourd Delta II avec une capacité de charge utile accrue. Les configurations Medium+ de la Delta IV utilisaient des moteurs GEM-60.

Le nom de moteur en époxy graphite vient du composite époxy carbone utilisé dans la construction de son enveloppe, ce qui rend le GEM-40 – comme la version originale a été nommée – beaucoup plus léger que les propulseurs Castor à enveloppe en acier qui avaient été utilisés sur les fusées Delta précédentes. Le numéro dans la désignation du moteur donne son diamètre en pouces – ainsi le GEM-40 original mesurait 40 pouces, ou 102 centimètres, de diamètre, tandis que le GEM-63 pour l’Atlas V a un diamètre de 63 pouces, ou 160 centimètres. Chaque booster est rempli de QDL-4, un composé propulseur à base de polybutadiène à terminaison hydroxyle (HTPB).

Au total, 1 152 moteurs à époxy graphite ont volé avant ce lancement dans le cadre de 162 fusées individuelles. Au cours de ces missions, les GEM ont fait preuve d’une très bonne fiabilité, avec seulement trois anomalies en vol liées aux boosters. La plus notable a été la perte de Delta 241, une fusée Delta II avec le satellite GPS IIR-1 à bord en janvier 1997. L’un des propulseurs d’appoint GEM-40 a subi des dommages microscopiques avant le lancement, ce qui a entraîné une fissure dans son enveloppe lorsque la fusée a commencé à monter. Dans les 12 secondes qui ont suivi le décollage, le booster s’est désintégré, le système de terminaison de vol de la fusée s’activant pour détruire le reste du véhicule. Inversement, la mission du satellite Mugunghwa 1 ou Koreasat 1, un vol Delta II antérieur, a atteint une orbite plus basse que prévue après qu’un de ses GEM-40 ne se soit pas séparé.

La troisième anomalie s’est produite lors du premier vol de la fusée Delta III en août 1998, qui a été détruite par la sécurité de la portée après que ses moteurs GEM-46 aient manqué de liquide hydraulique et que le véhicule ait perdu le contrôle d’attitude. Dans ce cas, la défaillance a été attribuée à un problème du système de contrôle de vol de la fusée – qui avait été conçu à partir de données provenant de lancements Delta II antérieurs et ne tenait pas compte des différentes oscillations induites par le véhicule plus grand – plutôt qu’à un dysfonctionnement des propulseurs d’appoint eux-mêmes.

Pour sa part, l’AJ-60A a déjà volé lors de 40 missions Atlas V – les 45 autres lancements de la fusée ayant utilisé les configurations 401 et 501 sans propulseur d’appoint à poudre – avec un total de 127 propulseurs d’appoint volés et un record de fiabilité parfait. La décision de remplacer l’AJ-60A par le GEM-63 a été motivée à la fois par son coût inférieur et par l’opportunité de prouver le matériel en conditions de vol avant que la fusée Vulcan de prochaine génération de l’ULA n’entre en scène. Vulcain utilisera jusqu’à six boosters GEM-63XL allongés en fonction des exigences de sa mission.

GEM-63 pendant les essais – via NG Systems

Grâce au soin apporté par Northrop Grumman à l’adaptation des dimensions et des caractéristiques de performance des boosters AJ-60A, le GEM-63 est considéré comme un remplaçant « prêt à l’emploi », sans qu’il soit nécessaire d’apporter des modifications importantes à l’Atlas V, au profil de la mission ou à son infrastructure de soutien pour accueillir les boosters.

L’ULA prévoit d’utiliser le reste de son stock de moteurs AJ-60A pour les prochains lancements, en passant progressivement aux GEM-63. Le plan le plus récent – comme l’a déclaré l’ULA à NASASpaceflight – est de sortir le stock d’AJ-60A pour quelques missions en 2021, mais pas toutes, avant de passer complètement de l’Atlas V aux GEM-63 d’ici 2022.

Atlas V a été développé dans le cadre du programme EELV (Evolved Expendable Launch Vehicle) de l’armée de l’air américaine – maintenant connu sous le nom de National Security Space Launch (NSSL). Volant pour la première fois en 2002, Atlas V peut se targuer d’un succès presque parfait, son seul blip ayant été un échec partiel en 2007, lorsqu’une fuite de carburant sur l’étage supérieur a conduit à la mise en orbite plus basse que prévue de deux satellites intrus du National Reconnaissance Office, la mission NROL-30. Malgré cela, les satellites NROL-30 ont pu corriger leurs propres orbites et semblent avoir bénéficié d’une mission de durée nominale.

Atlas V est une fusée à deux étages composée d’un premier étage de Common Core Booster (CCB) et d’un étage supérieur de Centaur. Conçu pour voler dans de multiples configurations afin de s’adapter à différentes exigences de charge utile, chaque modèle Atlas V possède un numéro d’identification à trois chiffres, qui indique le diamètre de son carénage de charge utile, le nombre de moteurs de fusée à propergol solide fixés au premier étage et le nombre de moteurs de son étage supérieur. Dans le cas de la configuration 531, qui sera utilisée pour ce lancement, cela signifie un carénage de 5 mètres, trois boosters GEM-63 et un étage supérieur Centaur monomoteur.

Le lancement a eu lieu depuis le Space Launch Complex 41 (SLC-41) à la station de l’armée de l’air de Cape Canaveral. Cette base est utilisée pour tous les lancements Atlas V depuis la côte Est, avec une deuxième base de lancement disponible à la base aérienne de Vandenberg sur la côte Ouest pour les missions nécessitant des orbites à haute inclinaison.

Le SLC-41 a été construit à l’origine pour la fusée Titan IIIC, dans le cadre du complexe « Intégrer-Transférer-Lancer », avec le SLC-40 voisin et un bâtiment commun d’intégration verticale. Le complexe 41 a servi à la famille des fusées Titan jusqu’en 1999 avant d’être remis à Atlas. Après des modifications, notamment la démolition des tours de service fixes et mobiles de l’ère Titan, la plateforme était prête à accueillir le premier vol d’Atlas V en 2002.

Atlas V sur SLC-41 – photo par Thomas Burghardt pour NSF

L’assemblage final de la fusée Atlas V a eu lieu dans l’installation d’intégration verticale (VIF), à environ 550 mètres (1 800 pieds) de la plateforme de lancement. Le lancement étant prévu pour mercredi, Atlas a été roulé jusqu’à la plateforme de lancement le lundi, mais est revenu à l’IVA plus tard le même jour après avoir craint que des vents violents sur la plateforme de lancement aient endommagé un conduit du système de contrôle environnemental (ECS) sur le carénage. Atlas est retourné à la plateforme de lancement mobile mercredi matin, prêt pour la tentative de lancement de mercredi.

A la fin du compte à rebours, après la vérification et le ravitaillement de la fusée, le moteur principal RD-180 d’Atlas s’est allumé à T-2,7 secondes pour commencer la mission NROL-101. Environ 3,8 secondes plus tard, les moteurs GEM-63 se sont allumés et AV-090 a décollé du cap Canaveral pour le voyage en orbite. Un peu plus de 5,5 secondes après le début du vol, Atlas a effectué une manœuvre de tangage et de lacet pour établir son azimut de lancement initial vers le nord-est. Plus tard au cours de la montée, la fusée a pu changer de trajectoire grâce à une manœuvre de tangage, ce qui a permis d’atteindre une orbite plus inclinée sans survoler la terre trop tôt dans la montée en orbite.

Sous la puissance de son moteur RD-180, qui brûle du kérosène RP-1 et de l’oxygène liquide, et des trois courroies GEM-63, Atlas a accéléré rapidement. À 38,8 secondes après le décollage, la fusée atteint Mach 1, la vitesse du son, et entame un vol supersonique. La zone de pression dynamique maximale, où la fusée subit ses charges aérodynamiques les plus élevées, apparaît environ 12,5 secondes plus tard.

Les boosters GEM-63 sont conçus pour brûler pendant 97,6 secondes. Après avoir épuisé leur propergol, les douilles usagées sont maintenues attachées à la fusée jusqu’à un point du vol où elles peuvent être libérées sans risque de recontact entre elles et le premier étage. Le largage a eu lieu environ 16,3 secondes après l’épuisement, à 1 minute 53,9 secondes du temps de mission écoulé.

Une fois qu’Atlas a atteint l’espace, il se débarrasse du carénage de sa charge utile. Ce carénage sert à protéger la charge utile NROL-101 et l’étage supérieur Centaur de la fusée pendant le voyage à travers l’atmosphère terrestre. Elle n’est plus nécessaire dans le vide spatial et se sépare pour réduire le poids et dégager un chemin pour que l’étage supérieur se sépare du premier le moment venu. La séparation du carénage s’est produite 3 minutes et 19,3 secondes après le décollage. Le réacteur de charge avant – un dispositif fixé au sommet de l’étage supérieur du Centaure pour aider à répartir le poids de la charge utile sur la partie inférieure du carénage – a suivi quelques secondes plus tard.

Le puissant Atlas a offert un spectacle incroyable, s’envolant quelques minutes seulement après le coucher du soleil ! Regardez comment ces couleurs changent au fur et à mesure que #AtlasV s’élève dans la lumière du soleil !#NROL101 est en route vers sa nouvelle maison dans l’espace.

Orbite cible : elle est classifiée. pic.twitter.com/Emnjfzbqfh

– Stephen Marr (@spacecoast_stve) 13 novembre 2020

Après la séparation du carénage, le lancement est entré dans un black-out médiatique. C’est normal pour les missions secrètes de la sécurité nationale américaine, où l’orbite de la cible reste officiellement classifiée – même si les observateurs peuvent facilement la déterminer après le lancement. Bien que les détails des événements de vol n’aient pas été divulgués pendant cette période, les premières étapes du vol seront similaires aux lancements précédents. Après la séparation du carénage, on peut s’attendre à ce que le moteur RD-180 continue de tourner pendant environ une minute de plus, avant que la mission n’atteigne le Booster Engine Cutoff, ou BECO, lorsque le premier étage s’arrête après avoir rempli son rôle dans la montée.

Environ 6 secondes après BECO, les deux étages de la fusée Atlas V se sépareront l’un de l’autre, l’étage supérieur du Centaure entrant dans sa séquence de pré-départ. L’allumage du Centaure aura lieu environ 10 secondes après la séparation. Le moteur RL10C-1 de l’étage s’allumera pour la première de plusieurs brûlures potentielles, en fonction de l’orbite cible et du profil de la mission qui l’y amènera. Pour un lancement en orbite terrestre basse – par exemple, avec une charge utile Intruder – Centaur pourrait effectuer soit une seule combustion plus longue pour une insertion directe, soit une combustion initiale pour atteindre une orbite de stationnement ou de transfert plus basse, suivie d’une côte et d’une autre combustion pour circulariser la trajectoire. Un lancement vers une orbite Molniya plus élevée nécessiterait un profil à deux brûlures. En revanche, des orbites plus improbables – comme une orbite terrestre moyenne circulaire – pourraient nécessiter un ou deux brûlages pour atteindre une orbite de transfert suivie d’une longue phase de côte et d’un brûlage final de circularisation.

Ce lancement était la cinquième et dernière mission Atlas V de 2020, après les lancements réussis en février avec la mission Solar Orbiter, en mars avec le satellite de communication AEHF-6 pour l’US Air Force, en mai avec un véhicule d’essai orbital X-37B et en juillet avec le rover Perseverance et le giravion Ingenuity à destination de Mars. Début janvier, le prochain lancement d’Atlas devrait porter la mission OFT-2, un nouveau vol d’essai sans équipage pour le vaisseau spatial Starliner de Boeing.

Avant cela, ULA a deux lancements Delta IV Heavy prévus pour la fin de cette année : la mission NROL-44 depuis le cap Canaveral, qui attend actuellement une nouvelle date de lancement après plusieurs retards depuis ses premières tentatives de lancement en août, et NROL-82 depuis Vandenberg en décembre.

Les deux lancements de Delta IV et sa mission NROL-108 sur un SpaceX Falcon 9 vont donner une fin d’année chargée au National Reconnaissance Office. Le lancement de NROL-108 est actuellement prévu pour le 18 novembre, à l’aide d’un propulseur d’appoint qui a fait ses preuves en vol depuis le cap Canaveral.

Cet article a été rédigé par William Graham et traduit par TouslesTelescopes.com. Les produits sont sélectionnés de manière indépendante. TouslesTelescopes.com perçoit une rémunération lorsqu’un de nos lecteurs procède à l’achat en ligne d’un produit mis en avant.